Sa situation est désespérée. La petite maison n'a ni eau courante ni toilettes, sa famille manque de nourriture – et quand il ne va pas au travail, il n'est pas payé.

« La distance sociale n'est pas seulement pour les malades, mais pour chaque personne, y compris vous et même votre famille », a déclaré Modi dans un discours national la semaine dernière.

Coronavirus indien : l'éloignement social est un privilège de la classe moyenne

Mais le chaos qui a sévi à travers l'Inde ces derniers jours a révélé que pour les 74 millions de personnes – un sixième de la population – qui vivent à la va-vite dans les bidonvilles du pays, la distanciation sociale sera physiquement et économiquement impossible.

« Les voies sont si étroites que lorsque nous nous croisons, nous ne pouvons pas le faire sans que nos épaules frottent contre l'autre personne », a déclaré Mahender. « Nous allons tous à l'extérieur dans des toilettes communes et 20 familles vivent juste à côté de ma petite maison.

« Nous vivons pratiquement tous ensemble. Si l'un de nous tombe malade, nous le ferons tous. »

Au moins une personne dans un bidonville de Mumbai a déjà été testée positive pour le nouveau coronavirus. Alors que la panique grandit parmi les plus vulnérables de l'Inde, des milliers de travailleurs migrants tentent de fuir les bidonvilles pour leurs maisons rurales, en bus et même à pied, suscitant la crainte qu'ils importent le virus dans les campagnes.

Dimanche, dans un discours à la radio, reconnaissant le chaos que le verrouillage avait apporté aux pauvres de l'Inde, Modi a demandé pardon à la nation. Mais il a également exhorté les auditeurs à comprendre qu'il n'y avait pas d'autre option.

1 toilette pour 1440 personnes

L'eau est l'une des principales raisons pour lesquelles les pauvres de l'Inde ont besoin de quitter leur domicile tous les jours.

Sia, un habitant des bidonvilles et un travailleur de la construction migrant à Gurugram, près de New Delhi, se réveille à 5 heures du matin et défie l'appel de Modi de rester à l'intérieur. La raison ? Elle doit marcher 100 mètres (328 pieds) jusqu'à un réservoir d'eau qui dessert son bidonville de 70 travailleurs migrants de la construction.

Elle n'est pas la seule. La plupart des femmes du bidonville du chantier s'y lavent tous les matins et récupèrent l'eau pour la journée. Sans douche ni salle de bain dans leur maison, ce robinet commun est leur seule source d'eau.

La Mission Clean India du gouvernement, lancée en 2014 pour améliorer les infrastructures et éliminer la défécation en plein air, affirme que 100% des ménages indiens ont désormais accès à des toilettes.

Mais Puneet Srivastava, directeur des politiques de l'ONG WaterAid India, a déclaré que la mission Clean India s'est principalement concentrée sur la construction de toilettes domestiques et qu'un nombre considérable de régions proches des bidonvilles n'ont pas été incluses.

À Dharavi à Mumbai, par exemple, il n'y a qu'une seule toilette pour 1440 habitants, selon une récente étude du CSA – et 78% des toilettes communautaires dans les bidonvilles de Mumbai manquent d'approvisionnement en eau, selon l'enquête 2019 de la Greater Mumbai Municipal Corporation.

Dimanche, le secrétaire du ministère du Logement et des Affaires urbaines, Durga Shanker Mishra, a déclaré: « La couverture des toilettes est de 100% en Inde, peu importe que les gens aient accès aux toilettes personnelles dans les bidonvilles. Ils peuvent utiliser les toilettes communes ».

Sania Ashraf, une épidémiologiste qui travaille sur l'eau, l'assainissement, l'hygiène et les maladies respiratoires, a déclaré que la Mission Clean India avait augmenté les toilettes privées ainsi que la couverture des toilettes publiques communautaires ou payantes, mais pendant une pandémie, avoir accès à un toilettes partagées signifie peu si ce n'est pas propre.

De plus, une mauvaise ventilation peut piéger les aérosols contaminés et « faciliter la transmission du virus », a expliqué Ashraf.

Cela est particulièrement préoccupant à la lumière des preuves que les patients transmettent le virus par les excréments, augmentant la possibilité de transmission dans les toilettes communes et les endroits où il y a encore de la défécation en plein air.

Travailleurs à risque

La prochaine raison pour laquelle les habitants des bidonvilles ne peuvent pas s'isoler est simple: ils doivent travailler.

Les travailleurs migrants à salaire journalier vivent généralement au jour le jour, gagnant entre 138 et 449 roupies indiennes (1,84 à 5,97 dollars) par jour, selon l'Organisation internationale du travail.

« Ils appartiennent au secteur non organisé, ils ne sont pas payés le jour où ils ne vont pas au travail », explique l'économiste Arun Kumar. « Ce n'est pas seulement les derniers jours depuis le début du verrouillage, mais l'élan en faveur de celui-ci s'est développé depuis 20 jours.

« Les chaînes d'approvisionnement ont fermé. L’emploi est perdu. Ils n'ont pas d'argent pour acheter les produits de première nécessité. Et contrairement aux riches, ils ne peuvent pas se permettre de s'approvisionner. Ils achètent quotidiennement mais maintenant les étagères sont vides ».

Sonia Manikraj, une enseignante de 21 ans qui vit dans le bidonville de Dharavi, a déclaré: « Je dois sortir pour acheter de la nourriture et puisque les épiceries ici ne sont ouvertes que de 11h à 15h et les routes sont assez étroites, là-bas est toujours une foule. « 

Par conséquent, les travailleurs sont confrontés à un dilemme angoissant: aller travailler et risquer une infection, ou rester à la maison et faire face à une faim extrême.

Certains travailleurs n'ont pas le choix. Les nettoyeurs, par exemple, sont considérés comme fournissant un service essentiel et sont donc exemptés du verrouillage.

« Ils doivent se rendre au travail tous les jours », a déclaré Milind Ranade, fondateur de Kachra Vahatuk Shramik Sangh, une organisation basée à Mumbai qui se concentre sur les questions de travail. « Certains ramassent même des déchets hospitaliers puis reviennent vivre dans ces chawles (bidonvilles) bondés. »

Ils ne reçoivent aucun équipement de protection, comme des masques ou des gants, a déclaré Ranade, et il n'y a pas eu de campagne de sensibilisation pour les sensibiliser aux dangers de la transmission des coronavirus.

« Que se passera-t-il quand ils tomberont malades ? » Ajouta Ranade.

Le plan de relance économique de 22,5 milliards de dollars du gouvernement comprend une couverture d'assurance médicale de 5 millions de roupies (66451 $) par personne pour les travailleurs de première ligne tels que les infirmières, les médecins, les ambulanciers paramédicaux et les nettoyeurs dans les hôpitaux publics.

« Cela peut couvrir le travailleur de l'assainissement, mais qu'en est-il de tous les autres qui vivent autour de lui dans le bidonville et qui sont également à risque de contracter la maladie de lui ? » a déclaré Raju Kagada, un dirigeant syndical des travailleurs de l'assainissement à Mumbai.

Kumar a déclaré que des tests plus rigoureux sur les coronavirus seraient utiles. Au 29 mars, l'Inde avait effectué 34 931 tests, selon le Conseil indien de la recherche médicale – soit 19 tests par million d'habitants. Kumar a déclaré que les tests dans un hôpital ou un laboratoire privé en Inde coûtent 4 500 roupies (60 $), tandis que les tests gratuits dans les hôpitaux publics sont très limités.

Mahender est un nettoyeur pour une communauté résidentielle de Mumbai, gagnant 5 000 roupies (66 $) par mois, qu'il utilise pour subvenir aux besoins de sa femme, de ses trois enfants et de son père de 78 ans. S'il a besoin de soins médicaux, il ne sera pas couvert par les dispositions du plan de relance.

« Mon téléphone sonne sans arrêt et les habitants de l'immeuble où je nettoie m'ont rappelé pour travailler », a-t-il déclaré. « Mais je dois aller dans le bâtiment, à l'extérieur de la maison de chaque personne et ramasser leurs ordures.

« Je n'ai pas reçu de masque ou de gants, pas même de savon pour me laver les mains avant mes repas. Je sais que si je n'y vais pas aujourd'hui, ils embaucheront quelqu'un d'autre ? »

Migrants qui veulent rentrer chez eux

Au cours du week-end, des dizaines de milliers de 45 millions de travailleurs migrants économiques en Inde ont entamé de longs et difficiles voyages vers leurs villages ruraux. Le réseau ferroviaire indien étant temporairement fermé, beaucoup n'avaient d'autre choix que d'essayer de marcher des centaines de kilomètres jusqu'à chez eux.

Il y avait peu de raisons de rester. La plupart avaient perdu leur emploi dans les villes en raison de l'isolement et les bidonvilles ont le potentiel de nourrir la propagation du virus.

Des chercheurs du Center for Sustainability ont déclaré la semaine dernière que, bien que le rapport de reproduction (R nul) pour Covid-19 – la maladie causée par le coronavirus – soit globalement compris entre deux et trois, dans les bidonvilles indiens, il pourrait être 20% plus élevé en raison de les conditions de vie denses.

Alors que l'exode des bidonvilles commençait, samedi, les gouvernements des États de l'Uttar Pradesh, du Bihar et de l'Haryana ont organisé des centaines de bus pour ramener les migrants chez eux, provoquant des scènes chaotiques alors que des milliers de personnes descendaient dans des stations essayant de se frayer un chemin dans les bus.

Dimanche, cependant, Modi a exhorté tous les États à sceller leurs frontières pour empêcher l'importation du virus dans les zones rurales. Les autorités se démènent maintenant pour trouver des millions de travailleurs migrants qui étaient déjà retournés dans de petites villes et villages à travers le pays, afin de les mettre en quarantaine pendant 14 jours.

Sia, qui vit sur le chantier de construction de Gurugram, n'a pas pu prendre de bus. Ses options pour s'échapper du bidonville pendant l'épidémie de coronavirus semblent sombres.

« Depuis que notre travail a cessé, je n'ai pas été payé depuis 20 jours. Je suis payé 5 $ par jour, le peu d'argent que je gagne aide ma famille à survivre », a-t-elle déclaré.

« Comme tout se ferme, je crois que nous n'avons pas d'autre choix que de vivre dans cette pauvreté et cette saleté dans la ville. »