La crise des coronavirus semble placer tout sous un éclairage dur et impitoyable: les inégalités économiques, les vulnérabilités des systèmes de santé, la fragilité de la mondialisation et les défis liés à l'incertitude scientifique. Voici un autre problème pour cette liste: la santé des hommes.

Ce n'est pas un secret que les hommes sont à bien des égards le sexe le plus fragile. En moyenne, les hommes meurent plus jeunes et sont plus à risque de maladies mortelles, en particulier les maladies cardiaques et de nombreuses formes de cancer. Le coronavirus Sars-CoV-2 semble suivre le même schéma. Dans les six pays qui, jusqu'au 20 mars, avaient des enregistrements par sexe des décès dus à Covid-19, la proportion d'hommes était supérieure à celle des femmes. Pour quatre d'entre eux (Chine, France, Italie et Corée du Sud), les taux de mortalité masculine étaient plus de 50% supérieurs à ceux des femmes.

Il est préférable de ne pas trop faire confiance aux chiffres exacts: certaines données pourraient être faussées par des différences dans l'étendue des tests et la façon dont les décès sont enregistrés et signalés. Mais il semble qu'il y ait de bonnes raisons de faire confiance à la tendance générale: ce coronavirus frappe plus durement les hommes.

Nous ne savons pas pourquoi – mais cela ne reflète pas nécessairement les différences de biologie. Covid-19 est plus dangereux pour les personnes ayant des problèmes de santé existants, en particulier des problèmes cardiovasculaires ou pulmonaires (obstruction des poumons) ou de l'hypertension – et ce sont toutes des conditions qui affectent les hommes de manière disproportionnée.

Cela s'explique en partie par le comportement: en moyenne, les hommes se livrent à des habitudes plus nocives pour la santé, comme fumer et boire. Le tabagisme est particulièrement soupçonné de provoquer le risque le plus élevé chez les hommes: en Corée du Sud, où le rapport hommes / femmes Covid-19 décès est proche de 2: 1, le taux de tabagisme masculin est le plus élevé de tous les pays de l'OCDE, tandis que le tabagisme féminin le taux est le plus bas. Il est possible que d'autres différences de comportement jouent également un rôle – par exemple, le respect des conseils de lavage des mains.

Pourtant, des différences biologiques pourraient également être impliquées. Les hommes ont un système immunitaire plus faible et sont donc plus sensibles à une gamme de maladies infectieuses, telles que celles causées par des bactéries. Une explication potentielle est que les hormones sexuelles, qui diffèrent chez les hommes et les femmes, sont impliquées dans la façon dont le système immunitaire déclenche une réponse inflammatoire aux agents pathogènes.

Sur la base des pandémies passées, nous nous attendrions à ce que le SRAS-CoV-2 pose un plus grand risque pour les hommes. Ce coronavirus est étroitement lié au virus à l'origine de l'épidémie de Sars (syndrome respiratoire aigu sévère) en 2003, pour lequel le taux de mortalité était significativement plus élevé chez les hommes. À Hong Kong, par exemple, 21,9% des hommes atteints de la maladie sont décédés, contre 13,2% des femmes. Là aussi, il est possible que la proportion plus élevée de fumeurs parmi les hommes ait contribué à la différence – mais une étude a révélé qu'il y avait également un taux de mortalité plus élevé chez les souris mâles infectées par le virus Sars, ce qui suggère que les différences sexuelles dans la réponse immunitaire étaient également responsables. .

Il y a encore beaucoup de choses que nous ne comprenons pas sur les différences de sexe observées jusqu'à présent pour Covid-19. Mais il y a aussi matière à réflexion. Les différences de sexe dans notre vulnérabilité à ce coronavirus et à d'autres maladies mortelles sont façonnées par les normes et les pratiques sociales. D'une part, les tests de dépistage des drogues ont négligé les femmes (ainsi que les femmes lors des tests sur les animaux), parfois au motif que leurs cycles hormonaux « compliquent » les résultats, avec pour conséquence que certains médicaments approuvés ont eu des effets secondaires disproportionnés et imprévus sur femmes. D'un autre côté, nous insistons pour dépeindre les hommes comme le « sexe le plus fort » pour qui demander de l'aide médicale est un signe de faiblesse – jusqu'à ce qu'il soit soudainement trop tard.

Nos sociétés semblent souvent déterminées à encourager ces disparités. La commercialisation des cigarettes, au moins jusque dans les années 80, ciblait les hommes avec des stéréotypes de l'homme robuste et indépendant. Aujourd'hui, le tabagisme est considéré en Chine et dans d'autres pays asiatiques non seulement comme un élément masculin, mais comme un aspect presque essentiel des relations commerciales et du lien masculin. Alors que de nombreux problèmes de disparités entre les sexes dans la santé mondiale découlent de la sous-représentation des femmes dans tous les secteurs, le renforcement de ces stéréotypes pose des problèmes aux deux sexes.

Et bien que les conditions de santé tombent plus lourdement sur les hommes, ils sont également moins susceptibles de faire quoi que ce soit à ce sujet. De nombreuses études montrent que les femmes sont considérablement plus susceptibles de consulter un médecin. Même si les hommes sont plus à risque de développer de nombreux types de cancer, une étude récente aux États-Unis a suggéré que seuls les hommes qui avaient déjà reçu un diagnostic de cancer utilisaient les services de santé aussi souvent que les femmes. Sans faire d'hypothèses sur des cas individuels, le cliché d'un homme malade qui s'est ramené prématurément au travail et n'a fait qu’empirer les choses est en partie fondé sur la réalité.

Les différences de susceptibilité au Covid-19 selon le sexe rappellent donc des problèmes que nous connaissons depuis longtemps mais que nous ne parvenons pas à résoudre. Même les statistiques très incomplètes sur ces différences elles-mêmes reflètent une incapacité à reconnaître les recommandations de longue date de l'OMS pour séparer les chiffres par sexe, de sorte que les causes et les réponses peuvent être mieux comprises. Probablement pour des raisons biologiques et culturelles, les hommes et les femmes sont souvent affectés différemment par la maladie. Mais tant que nous ne comprenons pas pourquoi, nous sommes tous perdants.

• Philip Ball est un écrivain scientifique