C'est un obscur bureau du gouvernement américain avec de nombreuses missions, dont celle vitale: traquer les maladies virales comme COVID-19 qui se propagent des animaux au monde humain.

Mais à la fin de 2019, il s'est retrouvé sans chef permanent, et carrément dans le collimateur budgétaire de l'administration Trump.

Coronavirus : le financement du programme de recherche de virus rétabli

Tout cela a changé avec la pandémie de coronavirus qui a tué plus de 20 000 Américains et plus de 100 000 personnes à travers le monde.

Aujourd'hui, le Global Health Bureau, qui fait partie de l'Agence américaine pour le développement international (USAID), bénéficie d'un soutien gouvernemental abondant. Le Congrès et le président Trump ont convenu de multiplier par cinq le budget des activités du bureau pouvant soutenir la «sécurité sanitaire mondiale» et les efforts connexes, à plus d'un demi-milliard de dollars. Et sa position de leader – laissée vide pendant trois ans par la Maison Blanche et un processus de confirmation du Sénat pesant – a finalement été remplie fin mars.

L’augmentation du financement, associée à un nouveau leadership, renforcera la capacité de l’agence à répondre à la crise immédiate et renforcera les systèmes de santé étrangers pour se protéger contre de futures épidémies. Il pourrait également redémarrer les efforts bloqués pour que les États-Unis aident à mener une quête mondiale pour corréler environ 1,6 million de virus d'origine animale qui menacent de se propager à des hôtes humains.

« Avec le soutien des décideurs politiques et de la communauté scientifique, nous pouvons le faire – nous avons tous les outils et avons juste besoin de mobiliser l'énergie et les ressources pour le faire », a déclaré Jonna Mazet, directrice exécutive du One Health Institute au UC Davis School of Veterinary Medicine, qui dirigeait la précédente initiative de l'USAID pour suivre les virus dangereux.

Des experts extérieurs avertissent qu'ils ont vu les États-Unis renforcer leurs programmes de santé mondiale lors des urgences passées, comme l'épidémie d'Ebola 2014-2016, pour voir le financement se flétrir lorsque les crises se sont apaisées. «Le financement du gouvernement américain pour ce genre de travail est complètement épisodique. Il y aura une autre épidémie – c'est une donnée – et le financement qui vient par à-coups ne permet pas de véritables préparatifs », a déclaré Jennifer Kates, qui dirige la recherche mondiale sur les politiques de santé à la Kaiser Family Foundation. « Pour le moment, nous sommes juste en mode réponse. L'argent est vraiment important, mais si l'épidémie est aussi dévastatrice qu'elle pourrait l'être, elle n'ira pas très loin. »

L'injection de nouveaux fonds augmente le budget que l'USAID consacre à ce travail à 535 millions de dollars, éclipsant le financement de 2019 d'environ 100 millions de dollars pour les programmes. (On ne sait pas combien des 535 millions de dollars seront dépensés au cours de l'année à venir.) Cette avance est encore plus notable étant donné que l'équipe budgétaire de l'administration Trump a précédemment proposé de réduire de 10% le financement de la sécurité sanitaire mondiale à l'USAID pour un maximum de 90 millions de dollars, selon la Kaiser Family Foundation.

L'argent nouveau serait suffisant pour permettre à l'agence d'étendre le type de travail effectué par l'un de ses principaux programmes de recherche de virus, appelé PREDICT. Ce programme visant à permettre des alertes précoces sur les virus dangereux avait été mis en jachère, deux mois seulement avant que le nouveau coronavirus mortel n'éclate sur la scène mondiale.

L'échec du renouvellement complet de PREDICT a consterné les experts en maladies infectieuses, qui ont déclaré que la poursuite des agents pathogènes était la clé de la prévention de futures pandémies.

Un reportage du Times sur la disparition de PREDICT a fait fureur et, comme la plupart des réponses à la pandémie de coronavirus, a rapidement pris des connotations politiques. Le candidat présumé démocrate à la présidentielle, Joe Biden, a tweeté que la fin du programme PREDICT avait été une erreur, ajoutant: « Les actions à courte vue de Donald Trump ont laissé notre nation mal préparée pour faire face à cette épidémie. »

Le Dr Alma Golden, le nouveau chef confirmé du Bureau de la santé mondiale, n'a pas répondu à une demande de commentaires. La Maison Blanche n'a pas non plus répondu à une demande pour discuter des raisons pour lesquelles elle avait précédemment décidé de réduire le budget de l'USAID pour la sécurité sanitaire mondiale ou pourquoi le poste le plus élevé au bureau a été autorisé à rester ouvert pendant près de trois ans.

En défendant la disparition de PREDICT, un porte-parole de l'USAID a précédemment déclaré qu'il n'était «qu'un élément des efforts de sécurité sanitaire mondiale de l'USAID et représentait moins de 20% de notre financement mondial pour la sécurité sanitaire».

Dennis Carroll, l'ancien chef de l'unité Pandémie de la grippe pandémique et autres menaces émergentes, a déclaré dans une interview que la fin du projet PREDICT était le résultat de divers facteurs, y compris l'inattention de l'administration Trump et la prudence excessive de certains bureaucrates au sein de TU AS DIT.

Carroll a déclaré qu'il espérait que le bureau verrait la valeur des programmes d'alerte précoce des virus, comme un effort de démarrage appelé Global Virome Project, qu'il aide à diriger. PREDICT et le tout nouveau projet Global Virome se concentrent sur l'identification de virus, chez les chauves-souris et autres créatures sauvages, qui pourraient déclencher des épidémies ou des pandémies.

« Ce que nous disons, c'est que nous avons trouvé Ebola et que nous pouvons lutter contre Ebola », a déclaré Carroll, une autorité renommée en matière de maladies infectieuses. « Mais Ebola n'est que la pointe d'un très grand et grand iceberg, et nous ne savons pas quels autres virus se trouvent dans cet iceberg – nous devons mieux gérer cela. » Et ce que PREDICT, et maintenant le Global Virome Project, essaient de faire passer de l'inconnu au connu, afin que nous puissions gérer ces risques. »

L'avantage pour les États-Unis et pour d'autres pays du travail de Virome serait la création d'une base de données mondiale sur les agents pathogènes potentiellement dangereux, a déclaré Carroll. « À un moment donné, il y aura une belle remise du Global Virome Project, identifiant des virus clairs, de grande valeur, à haut risque et nouvellement identifiés qui circulent dans la faune », a-t-il déclaré. « Alors nous saurons [the viruses] qui ont le pedigree pour faire des ravages parmi les populations humaines. « 

Le projet Global Virome a été incorporé en février, avec Carroll comme président. Son équipe de direction comprend des autorités chargées des maladies infectieuses comme Mazet, qui a été le directeur mondial de PREDICT pendant une décennie.Carroll a imputé le manque de soutien aux travaux de recherche de virus dans le passé en partie sur le mépris plus large de l'administration Trump pour l'aide étrangère. Un examen des budgets récents par le Service de recherche du Congrès non partisan a montré que l'équipe Trump avait proposé une réduction globale de 21% des programmes au Département d'État et aux agences connexes, comme l'USAID.

Le Congrès a généralement repoussé ces mesures, y compris des propositions l'an dernier qui auraient réduit le quart du financement de la protection de l'environnement et réduit de plus de 60% les fonds pour l'eau potable, l'assainissement et les «micro-entreprises» connexes. L'administration Trump, quant à elle, a proposé une augmentation de 80% du financement de la Women’s Global Development and Prosperity Initiative, un programme de 100 millions de dollars mis en place en 2019 par Ivanka Trump, selon le Congressional Research Service.

Carroll a déclaré que, au moins dans le passé, l'administration ne voyait aucune valeur «en termes de problèmes plus vastes de renforcement de l'aide et des capacités étrangères pour les pays du monde entier et de prise de leadership à cet égard».

PREDICT a découvert environ 1 200 nouveaux virus. Et l'initiative que l'USAID prévoit de lancer cet automne, baptisée STOP Spillover Project, travaillera à couper «l'amplification et la propagation» de ces soi-disant pathogènes zoonotiques.

Les experts estiment qu'il pourrait y avoir 1,6 million de personnes dans le monde animal avec au moins un potentiel de menace pour l'humanité, et STOP Spillover ne fait rien pour traquer et cataloguer ces menaces non identifiées, a déclaré Carroll. Telle était la mission envisagée par Carroll pour le nouveau Global Virome Project.

Mais la proposition s'est heurtée à des obstacles au sein de l'USAID sur plusieurs fronts avant la pandémie actuelle, a déclaré Carroll, qui a quitté l'agence en août.

Le Bureau mondial de la santé n'avait pas de dirigeant permanent la plupart du temps depuis que Trump a pris ses fonctions. La Maison Blanche n'a nommé Golden pour diriger le bureau qu'en avril 2019. Il a ensuite fallu près d'un an, jusqu'au 20 mars – alors que la pandémie explosait – pour que le Sénat sous contrôle républicain approuve Golden, un médecin respecté qui dirigeait une chaîne de cliniques pour les pauvres au Texas.

Carroll, qui a étudié la mécanique moléculaire de l'infection virale au célèbre laboratoire Cold Spring Harbor à New York, a déclaré qu'il avait été averti par des avocats de l'USAID de son intention d'aider à diriger le nouveau Global Virome Project.

« Je ne pouvais pas créer le projet Global Virome pendant que je suis un employé du gouvernement américain », a déclaré Carroll. «C'était un grave problème juridique. … Les agences américaines ne sont pas autorisées par la loi à créer des ONG [nongovernmental organizations]. Ils étaient très prudents à ce sujet, et à juste titre. « 

Sa retraite il y a huit mois lui a ouvert la voie pour lancer le projet Global Virome, qui a obtenu son statut d'organisme à but non lucratif en février, a déclaré Carroll. Il a déclaré que l'organisation espérait obtenir environ 20 millions de dollars de financement du gouvernement américain.

Les experts conviennent que les États-Unis doivent être mieux préparés à la prochaine pandémie.

« C'est une caractéristique de la sécurité sanitaire mondiale que nous ne faisons pas bien la préparation », a déclaré Kates de la Fondation de la famille Kaiser, « et il n'y a pas de feuille de route claire pour définir et changer cela. Nous devons étayer notre défense future. »