Mardi soir vers 19 heures, Golden E Dairy a reçu l’appel que tout producteur laitier redouterait. On leur a demandé de déverser 25 000 gallons de lait frais par jour car il n'y avait pas de place pour le faire car le marché des produits laitiers a été vidé de la fermeture des restaurants, des écoles, des hôtels et des entreprises de restauration.

Une heure plus tard, la ferme familiale près de West Bend, Wisconsin, a ouvert le robinet et a commencé à vidanger son lait dans une lagune d'eaux usées – 220 000 livres par jour jusqu'à lundi prochain.

C'était surréaliste, a déclaré Ryan Elbe, dont les parents, Chris et Tracey Elbe, ont commencé la ferme en 1991 avec environ 80 vaches et l'ont transformée en exploitation qui traite aujourd'hui 2400.

« Nous pensions que cela n'arriverait jamais », a déclaré Elbe. « Tout le monde se précipite à l'épicerie pour chercher de la nourriture, et nous avons de la nourriture qui est littéralement jetée dans les égouts. »

Mais l’industrie laitière du Wisconsin a été durement frappée par l’économie qui a été critiquée par les fermetures de coronavirus. Environ un tiers des produits laitiers de l’État, principalement du fromage, sont vendus dans le secteur de la restauration.

Les producteurs laitiers, dont le produit est hautement périssable, voient les usines de transformation fermer ou freiner la production, les forçant à jeter leur lait dans les égouts s'il n'y a pas d'autre acheteur.

« Je pense que beaucoup de lait sera soudainement jeté. Tout le monde dans l'industrie se sent en détresse maintenant « , a déclaré Julie Sweney, porte-parole de FarmFirst Dairy Cooperative à Madison.

« Au cours des dernières heures, j'ai entendu dire que cela se déroulait. Il y a certainement une pression sur les marchés maintenant. Le taux global de consommation de lait est tellement différent de ce qu'il était avant COVID-19 « , a déclaré Sweney.

Pour l'instant, Dairy Farmers of America, la coopérative à laquelle appartient la famille Elbe, a accepté de les payer pour leur lait qui fait l'objet d'un dumping. Mais, comme la plupart des coopératives, DFA est dans une situation financière difficile et ne peut se permettre de le faire que si longtemps.

« Nous devons comprendre cela maintenant, pas dans les deux prochaines semaines », a déclaré Elbe.

« Je sais que de nombreuses industries connaissent actuellement des difficultés. Ce n'est que notre histoire « , a-t-il ajouté.

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Normalement, le lait de sa famille va à une usine de transformation de Kemp appartenant à Dairy Farmers of America. Mais cette plante est pleine à ras bord, comme le sont de nombreuses autres à travers le Wisconsin.

Certains des plus grands membres du DFA ont été invités à jeter leur lait cette semaine car, en tant qu'opérations d'alimentation animale concentrée, ou CAFO, il pouvait être surveillé dans leurs lagunes d'eaux usées réglementées.

« Vous ne pouvez pas simplement jeter du lait dans un champ », a déclaré Elbe.

Il y en a tout simplement trop maintenant, selon DFA basé à Kansas City.

« Ceci, combiné à la nature périssable de notre produit, a entraîné la nécessité de disposer du lait cru dans les exploitations agricoles dans certaines circonstances », a déclaré Kristen Coady, vice-présidente de DFA, dans une déclaration fournie au Journal Sentinel.

« Avec l'incertitude de COVID-19 et l'évolution des habitudes d'achat des consommateurs, nous voyons la demande de produits laitiers changer. Alors que nous avons d'abord vu une augmentation de la demande dans les épiceries alors que les consommateurs faisaient le plein de nombreux produits, comme les produits laitiers… la demande au détail commence à se stabiliser. Pour cette raison, nous prévoyons que le lait sera plus facilement disponible dans les épiceries au cours des prochaines semaines « , a ajouté Coady.

Faire couler le lait dans les égouts est déchirant, a expliqué Elbe, même si un agriculteur est remboursé par sa coopérative.

Le produit gaspillé représente une énorme quantité de travail à la ferme qui comprend la plantation et la récolte des cultures et l'élevage de jeunes animaux en vaches laitières.

« C'est beaucoup de lait, de planification et de dur labeur qui s'enflamme », a expliqué Elbe.

Mercredi, le vétérinaire laitier Kent Bindl, de Sheboygan, a déclaré ceci:

« Pour moi, aujourd'hui, nous avons atteint un nouveau niveau de désespoir. En tant que vétérinaire au cours des 18 dernières années, j'ai vu la résilience et la nature optimiste de mes clients à maintes reprises. Mais aujourd'hui, c'est différent. Beaucoup ont appris qu’il n’y avait pas d’endroit où traiter les chargements d’aujourd’hui et le lait est pompé dans leurs installations de stockage du fumier. La douleur que ces producteurs ressentent aujourd'hui est palpable. « 

Un plus grand nombre d'exploitations devraient subir un dumping de lait au cours des prochaines semaines. La récente crise laitière qui a débuté fin 2014 a mis en évidence des changements dans l'agriculture qui se produisent depuis des décennies mais se sont accélérés plus que beaucoup ne le pensaient.

« L'élimination du lait, que nous espérions éviter, a commencé, et c'est très troublant », a déclaré Daniel Smith, président et chef de la direction de Cooperative Network, un groupe du Wisconsin et du Minnesota qui représente des coopératives dans des dizaines de domaines, y compris l'agriculture, les soins de santé. et les services publics.

« L'industrie laitière est confrontée à des défis sans précédent en raison de la pandémie de COVID-19. Il est essentiel que tous les moyens de soutien soient accordés aux producteurs laitiers et aux coopératives du Wisconsin le plus rapidement possible. Ce soutien devrait comprendre une augmentation des achats et de la distribution des produits laitiers par le gouvernement « , a déclaré Smith.

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