Le prince saoudien senior qui est gouverneur de Riyad est en soins intensifs avec le coronavirus. Plusieurs dizaines d'autres membres de la famille royale sont également tombés malades. Et les médecins de l'hôpital d'élite qui traite les membres du clan Al-Saud préparent jusqu'à 500 lits pour un afflux attendu d'autres membres de la famille royale et de leurs proches, selon une « alerte élevée » interne envoyée par les responsables de l'hôpital.

« Les directives doivent être prêtes pour les V.I.P.s de tout le pays », ont écrit les opérateurs de l'établissement d'élite, le King Faisal Specialist Hospital, envoyés électroniquement mardi soir aux médecins seniors. Une copie a été obtenue par le New York Times.

Le coronavirus envahit le sanctuaire intérieur saoudien

« Nous ne savons pas combien de cas nous recevrons mais une alerte élevée », a indiqué le message, indiquant que « tous les patients chroniques devraient être retirés dès que possible » et que seuls les « cas les plus urgents » seront acceptés. Il a déclaré que tous les membres du personnel malades seraient désormais traités dans un hôpital moins élite pour faire de la place pour la famille royale.

Plus de six semaines après que l’Arabie saoudite a signalé son premier cas, le coronavirus fait peur au cœur de la famille royale du royaume.

Selon une personne proche de la famille, pas moins de 150 membres de la famille royale du royaume auraient contracté le virus, y compris des membres de ses branches inférieures.

Le roi Salman, 84 ans, s'est isolé pour sa sécurité dans un palais insulaire près de la ville de Jeddah sur la mer Rouge, tandis que le prince héritier Mohammed bin Salman, son fils et le dirigeant de fait de 34 ans, s'est retiré avec de nombreux ses ministres au site éloigné sur la même côte où il a promis de construire une ville futuriste connue sous le nom de Neom.

Comme l'hospitalisation cette semaine du Premier ministre britannique ou la mort le mois dernier de plusieurs hauts responsables iraniens, l'affliction du clan royal al-Saoud est la dernière preuve de l'égalitarisme de la pandémie. Le virus afflige les princes les plus riches et les travailleurs migrants les plus pauvres sans aucune discrimination – du moins jusqu'au moment où ils commencent à demander des tests ou des traitements.

La maladie au sein de la famille royale, cependant, peut également jeter un nouvel éclairage sur la motivation derrière la rapidité et l’ampleur de la réponse du royaume à la pandémie.

Ses dirigeants ont commencé à restreindre les voyages en Arabie saoudite et à suspendre les pèlerinages vers les lieux saints musulmans de La Mecque et de Médine avant même que le royaume n'ait signalé son premier cas, le 2 mars. Les autorités ont maintenant interrompu tous les voyages aériens et terrestres à destination ou en provenance de ses frontières et entre les provinces intérieures. Ils ont placé toutes ses plus grandes villes sous un verrouillage strict de 24 heures, ne permettant que de courts trajets vers l'épicerie ou les pharmacies les plus proches, et ils ont indiqué qu'ils sont susceptibles d'annuler le pèlerinage annuel du hajj prévu pour cet été. Pilier de la foi islamique qui attire 2,5 millions de musulmans à la Mecque, le hadj a lieu chaque année sans interruption depuis 1798, lorsque Napoléon a envahi l'Égypte.

« Si cela touche la famille, cela devient un problème urgent », a déclaré Kristian Coates Ulrichsen, professeur à l'Université Rice qui étudie le royaume.

L'Arabie saoudite, le plus grand exportateur mondial de pétrole, a jusqu'à présent signalé 41 décès dus au coronavirus et 2 795 cas confirmés. Mais tout en implorant les résidents de rester chez eux, les responsables de la santé saoudiens ont averti mardi que l'épidémie ne faisait que commencer. Le nombre d'infections au cours des prochaines semaines « ira d'un minimum de 10 000 à un maximum de 200 000 », a déclaré le ministre de la Santé, Tawfiq al-Rabiah, selon l'agence de presse officielle saoudienne.

Il est cependant impossible de déterminer dans quelle mesure le virus s'est déjà propagé à l'intérieur du royaume. Comme dans de nombreuses juridictions, l'Arabie saoudite n'a pu effectuer que des tests limités, son principal laboratoire médical travaillant 24 heures sur 24 pour essayer de répondre à la demande. « Cela a été un défi pour tout le monde, et l'Arabie saoudite ne fait pas exception », a déclaré Joanna Gaines, épidémiologiste principale aux Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis, qui travaille avec le gouvernement saoudien dans le cadre d'un programme de formation de longue date, a déclaré dans une interview de Riyad.

Un porte-parole de l'ambassade d'Arabie saoudite à Washington n'a pas répondu à une demande de commentaire.

L'infection et le traitement du gouverneur de Riyad, le prince Faisal bin Bandar bin Abdulaziz Al Saud, ont été confirmés par deux médecins liés à l'hôpital d'élite et deux autres proches de la famille royale. Ancien officier militaire qui aurait la fin des années 70, il est le neveu du roi Salman et le petit-fils du fondateur du royaume moderne. En tant que gouverneur de Riyad, la capitale, le prince Faisal occupe un poste précédemment occupé par un fils préféré de l'ancien roi Abdallah et avant celui du roi Salman lui-même.

La famille royale comprend des milliers de princes, dont beaucoup voyagent régulièrement en Europe. Certains auraient ramené le virus, selon des médecins et des proches.

Le premier cas reconnu par le royaume était un Saoudien qui était rentré chez lui après avoir visité l'Iran, un épicentre régional du virus. Après qu'une poignée de cas similaires ont été détectés, les autorités saoudiennes ont réagi en verrouillant des zones de la province orientale du royaume qui abritent de nombreux membres de la minorité musulmane chiite, jugés plus susceptibles d'avoir visité des lieux saints ou des séminaires chiites en Iran.

Trois médecins liés aux hôpitaux du royaume ont déclaré que les plus grandes épidémies de virus avaient lieu parmi les non-Saoudiens. Les travailleurs migrants d’Asie du Sud-Est ou des pays arabes les plus pauvres représentent environ un tiers de la population du royaume, soit environ 33 millions d’habitants. La plupart vivent entassés dans de grands camps à l'extérieur des grandes villes, dormant plusieurs dans une pièce et se rendant au travail entassés dans des bus – des conditions idéales pour la transmission d'un virus.

Ces travailleurs ne peuvent pas non plus rentrer chez eux maintenant que les voyages en avion ont été interrompus et beaucoup ont un accès limité aux soins de santé. Les employeurs sont ostensiblement tenus de fournir une couverture de santé privée à leurs travailleurs étrangers, mais les règles sont rarement appliquées et la couverture « est assez nue si elle existe », a déclaré Steffen Hertog, professeur à la London School of Economics qui étudie l'Arabie saoudite. .

Plusieurs médecins en Arabie saoudite ou liés à ses hôpitaux ont déclaré que les plus grandes épidémies actuelles du royaume se situaient dans de vastes bidonvilles autour de La Mecque et de Médine. Ils abritent des centaines de milliers de musulmans ethniquement africains ou d'Asie du Sud-Est dont les parents ou les grands-parents ont prolongé leur visa de pèlerinage il y a des décennies.

La plupart des descendants nés en Arabie de ces migrants forment maintenant une sous-classe permanente sans statut juridique et un accès limité aux soins de santé ou à d'autres services gouvernementaux. Le plus grand nombre serait des descendants de réfugiés de Birmanie, désormais connus sous le nom de Myanmar, arrivés il y a plus de 70 ans.

De plus, tout résident permanent ou travailleur migrant sans visa en cours risque d'être expulsé, ce qui pourrait les décourager de se présenter pour demander des soins.

Dans une reconnaissance apparente du problème, le roi Salman a décrété la semaine dernière que le gouvernement allait désormais fournir un traitement à tout étranger atteint du coronavirus, indépendamment du visa ou du statut de résident.

« C'était une décision très intelligente de dire essentiellement: » Si vous êtes malade ou si vous pensez que vous avez pu être malade, veuillez vous présenter « , a déclaré le Dr Gaines des Centers for Disease Control. « Vous allez faire baisser certains comportements où les gens peuvent être tentés de cacher des cas ou de ne pas être diagnostiqués, et vous auriez alors un problème à mijoter sous terre. »