Un pompier Cal Fire surveille une maison en feu alors que le feu de camp se déplace dans la région le 9 novembre 2018 à Magalia, en Californie.

Les premiers intervenants se préparent à faire face à des incendies de forêt qui devraient, selon eux, consommer des milliers d'hectares et chasser certains résidents de leurs maisons au cours des prochains mois.

Le coronavirus entravera les services d'urgence pour les pompiers lors d'incendies de forêt

Mais cette année, les préparatifs sont au point mort. La pandémie de coronavirus a frappé les services d'urgence du pays, déjà très sollicités, suscitant des inquiétudes concernant l'insuffisance des secours en cas de catastrophe pendant la haute saison des incendies.

Les pompiers de tout le pays sont malades ou en quarantaine. D'autres craignent de contracter le virus dans des camps de base surpeuplés lors des incendies de forêt. Et moins de personnel sera disponible pour les appels d'urgence car la crise de santé publique a retardé l’embauche et la formation.

« Il y a beaucoup d'anxiété », a déclaré Tim Edwards, président de la section locale 2881 de CAL FIRE, une filiale de l'Association internationale des pompiers.

« Lorsque des pompiers tombent malades, nous n’avons pas de personnel pour répondre de manière appropriée aux incendies. Et les incendies deviendront plus importants et plus destructeurs », at-il dit.

Dans les États sujets aux incendies de forêt comme la Californie et Washington, la pandémie a déjà entravé la préparation de la saison à venir. La saison des incendies de forêt commence généralement à la mi-mai et sera aggravée cette année par la faible couche de neige printanière et un hiver sec dans le Nord.

À San Jose, 14 pompiers ont été testés positifs pour COVID-19 et plus de 10% des pompiers ont été mis en quarantaine au cours des dernières semaines. À Kirkland, dans l'État de Washington, 30 pompiers ont récemment été mis en quarantaine.

Mais le pire est encore à venir. Les pompiers en première ligne travaillent et dorment dans des conditions propices à la propagation du virus. Lors de grands incendies de forêt, des milliers de pompiers s'entassent dans les terrains de camping, où ils vivent dans des quartiers proches et insalubres après avoir travaillé de longues heures.

« C'est époustouflant », a déclaré le chef des pompiers Brian Fennessy du comté d'Orange. « Nous avons un peu de temps ici, mais la saison des incendies ne nous attendra pas. La saison des incendies ne se soucie pas de COVID-19. Nous devons sortir et supprimer agressivement ces incendies. »

Silvio Lanzas, le chef des pompiers de Glendale, a déclaré que les pompiers seraient débordés si un groupe d’employés tombait malade.

« Si une partie de notre main-d'œuvre ne peut pas venir travailler parce qu'elle est malade, cela m'inquiète beaucoup », a déclaré Lanzas. « Ça me tient debout la nuit. »

Un manoir brûle alors qu'un feu de brousse continue de menacer les maisons le 5 décembre 2017 à Ventura, en Californie.

Des conditions plus chaudes et plus sèches dans l'ouest des États-Unis en raison du changement climatique ont entraîné de plus grands incendies ces dernières années.

La Californie a connu le pire de la destruction, y compris le feu de Thomas en 2017 et le feu de camp en 2018 qui ont tué collectivement plus de 100 personnes et laissé des dizaines de milliers de sans-abri.

Partout au pays, les services d'incendie prennent des mesures de protection agressives, allant de la fermeture des installations à la fourniture de plus d'équipements de protection aux premiers intervenants. Mais le problème des pompiers qui contractent le virus en première ligne est difficile à résoudre.

« Le manque de personnel cette année signifie que les gars vont travailler sur les incendies de 40 à 45 jours sans interruption », a déclaré Edwards.

« Notre préoccupation est de savoir comment installer un camp de base et maintenir l'alimentation et la propreté dans une zone où 1 000 pompiers sont assis sur seulement cinq acres de terrain », a-t-il poursuivi. « Si un ou deux pompiers sont infectés, la distanciation sociale est difficile. »

Peu de chefs de service d'incendie peuvent faire pour atténuer les risques de propagation du virus dans un camp de base surpeuplé lors d'un incendie de forêt majeur. La rotation des pompiers n'est pas une option viable cette année en raison du manque de personnel et des retards d’embauche, selon plusieurs chefs des pompiers. Ils sont particulièrement préoccupés par la livraison de nourriture adéquate et d'autres produits de première nécessité dans les camps, car de nombreuses entreprises de l'État sont fermées.

« Vous ne pouvez pas faire grand-chose avec ce que vous avez. Le système d'entraide sera stressé », a déclaré Fennessy. « Nous allons prendre des décisions que nous n'avons pas eu à prendre par le passé. »

Il existe également un risque élevé de contagion pour les résidents évacués lors d'incendies de forêt. Après que le feu de camp a ravagé la ville de Paradise, les victimes qui se sont réfugiées dans plusieurs abris près de la ville ont été malades d'une épidémie de norovirus.

« Les abris d'évacuation emmènent des centaines, parfois des milliers de personnes dans une école ou un gymnase », a expliqué Lanzas. « Le fait d'avoir autant de personnes rassemblées dans un espace restreint … c'est un lit chaud pour la propagation des maladies. »

Un défi majeur pour les premiers intervenants sera d'évacuer des milliers de personnes des maisons risquant de brûler vers des abris surpeuplés qui n'offrent aucune option de distanciation sociale.

« Les gens vont-ils refuser l'évacuation en cas d'incendie parce qu'ils ont l'impression de quitter leur maison, à l'abri d'une pandémie, vers un refuge où ils sont moins à l'abri d'une pandémie ? » Dit Fennessy. « Ce sont tous de nouveaux problèmes auxquels nous pensons et que nous prévoyons. »

Les services d'incendie annulent également des programmes qui réduisent la destruction des incendies de forêt dans les régions soumises à la sécheresse au milieu des directives en cas de pandémie.

Les équipes de Los Angeles qui sortent généralement pour réduire les broussailles qui peuvent déclencher plus facilement les incendies sont retardées en raison de la pandémie. Et les services d'incendie locaux de l'État de Washington n'auront pas accès à une formation essentielle après que l'État a annulé les trois académies des incendies cette année qui auraient formé jusqu'à 4 500 pompiers.

Hilary Franz, commissaire des terres publiques de l'État de Washington, a déclaré que son État était déjà confronté à des difficultés pour se préparer et répondre à la montée des catastrophes climatiques chaque année. Aujourd'hui, la pandémie a encore plus freiné les efforts de réponse aux catastrophes.

« Nous avons sous-financé et sous-investi dans les interventions contre les incendies de forêt et les catastrophes naturelles », a déclaré Franz. « Le changement climatique a un impact significatif sur le nombre d'incidents de catastrophes naturelles, mais nous avons eu les mêmes ressources que nous avons toujours eu pour lutter contre les incendies depuis vingt ans. »

L'État est en train d'élaborer des plans d'urgence alternatifs pour la réponse aux catastrophes climatiques, mais Franz a déclaré que trouver des équipes de gestion des incidents pour aider pendant une crise de santé publique sera difficile.

« C'est une nouvelle ère », a-t-elle déclaré. « Il n'y a pas de manuel d'utilisation sur la façon de procéder. »