Le coronavirus a un autre effet involontaire sur l'environnement de la Californie, entravant l'application des règles de l'air pur qui pourraient aider à protéger les poumons des personnes pendant la pandémie.

Les inspections sur le terrain ont été interrompues depuis la mi-mars au California Air Resources Board, qui applique les règles sur les camions, les navires et les autres sources de pollution importantes, en raison de problèmes de santé liés aux enquêtes en personne.

Le coronavirus entrave l'application de la loi sur la pollution de l'air

« Tous nos responsables de l'application des lois travaillent actuellement à l'analyse des données que nous avons déjà … et ils peuvent faire ce travail depuis leur bureau », a déclaré la présidente du Air Resources Board, Mary Nichols. « Ils trouvent et lancent des activités d'application de la loi, mais ils ne sont pas sur le terrain en train de se déplacer. »

Cependant, cette interruption signifie qu'un éventail de sources de pollution, des camions diesel et des cargos qui crachent de la suie aux décharges qui fuient du méthane et aux sites pétroliers et gaziers, font l'objet d'un examen beaucoup moins minutieux, du moins sur le terrain, que ce qui est typique.

Les inspections sur place ont également diminué dans le South Coast Air Quality Management District, qui régule la pollution des installations fixes telles que les usines et les raffineries de pétrole dans les comtés de Los Angeles, Orange, Riverside et San Bernardino.

Ce changement pourrait être le plus important dans les zones les plus smoggiques de l'État, y compris les communautés près des ports, des entrepôts et des corridors de fret qui restent durement touchés par la pollution nocive pour la santé. La qualité de l'air s'est temporairement améliorée pendant la pandémie, en partie à cause des conditions météorologiques printanières. Mais le smog est déjà revenu dans le sud de la Californie, avec une série de mauvaises journées aériennes récentes malgré des réductions spectaculaires des émissions de circulation de véhicules en vertu des ordres de séjour à domicile.

La perspective d’une surveillance réduite des pollueurs inquiète les écologistes, en particulier à un moment où les poumons des personnes sont menacés par le nouveau coronavirus et ont plus que jamais besoin d’une bonne qualité de l’air.

« Les inspections sur le terrain sont souvent le meilleur moyen de s'assurer que les règles sont respectées, et tous ceux qui respirent l'air en Californie méritent de savoir que nos poumons et notre santé sont protégés », a déclaré Bill Magavern, directeur des politiques de la Coalition for Clean Air. « Par exemple, les camions qui violent les normes d'émissions exposent les communautés voisines à des niveaux excessifs d'échappement diesel toxiques, et les inspections routières sont le meilleur moyen d'appliquer les garanties. »

En 2019, le Air Resources Board de l'État a effectué en moyenne plus de 2800 inspections par mois sur les camions, les navires, les petits moteurs hors route, les produits de consommation et un éventail d'autres sources d'émissions, selon les dossiers de l'Office des transports aériens. Les chiffres pour cette année n'étaient pas disponibles.

Après le passage au télétravail le 17 mars, « nous avons temporairement réduit les inspections physiques, afin de répondre aux exigences de distanciation sociale, et nous nous sommes plutôt concentrés sur les audits de bureau », a déclaré le porte-parole de l'Air Resources Board, Dave Clegern.

Clegern a déclaré que le programme d'application de la loi de l'agence « est ouvert et actif. La plupart de nos programmes ne reposent pas sur des inspections physiques comme seul moyen d'identifier la non-conformité.  » Les membres du personnel continuent de publier des citations, de>

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L'Air Resources Board met à jour ses protocoles et s'efforce de se procurer des fournitures telles que des masques, un désinfectant pour les mains, des lingettes désinfectantes et des gants, et prévoit d'augmenter les inspections en personne au cours du mois prochain, en se concentrant sur l'enquête sur les plaintes dans des installations telles que les décharges. « Là où les inspections sont essentielles à l'application continue », a déclaré Clegern.

Les responsables de la qualité de l'air dans le sud de la Californie ont déclaré qu'ils effectuaient toujours des inspections sur le terrain, bien que moins fréquemment, et avec des précautions prises pour protéger les employés et le public.

Les inspections sur place en mars ont diminué d'environ 15% à 20% par rapport à il y a un an, tout comme les plaintes du public concernant la pollution de l'air, selon les estimations publiées par le district aérien de la côte sud.

Dans le même temps, le district a déclaré avoir intensifié ses opérations de surveillance, dans lesquelles les inspecteurs surveillent à distance des installations telles que les raffineries de pétrole, les centrales électriques et les usines, en utilisant des capteurs à distance et d'autres méthodes pour rechercher les émissions excédentaires sans entrer en contact étroit avec les gens à l'intérieur.

L'Agence de protection de l'environnement de Californie a déclaré que certains de ses autres conseils et départements ont également coupé les inspections sur le terrain en raison des restrictions relatives aux coronavirus. Le Département du contrôle des substances toxiques a temporairement interrompu les inspections en personne des installations de gestion des déchets dangereux. Le Département de la réglementation des pesticides inspecte toujours les produits, mais pas les magasins physiques ni les installations de fabrication.

La baisse des visites d'inspection aérienne intervient alors que les autorités de réglementation de l'état et de l'environnement en Californie ont annoncé qu'elles examineraient les demandes de dispense temporaire des obligations de conformité que les entreprises ont du mal à respecter en raison des restrictions sur les coronavirus. Cependant, les responsables ont clairement indiqué que toute clémence qu'ils offriraient en matière de conformité serait beaucoup plus étroite que la suspension de l'Agence américaine de protection de l'environnement annoncée en mars, qui renonce indéfiniment à un large éventail de protections de la santé et de l'environnement en réponse à la pandémie.

Une déclaration du 15 avril de l'EPA a déclaré que « des recours, tels que la prolongation des délais, peuvent être justifiés », mais que les parties réglementées doivent soumettre « des demandes spécifiques et limitées dans le temps qui définissent les difficultés » avant de tomber en dérogation.

En plus de poursuivre les enquêtes et de prendre des mesures sur les plaintes, l'agence a déclaré qu'elle « comblera également les lacunes d'application de la loi laissées par la décision de l'EPA américaine de réduire la surveillance environnementale ».

« Le contrôle de la pollution dans les communautés à taux élevé de maladies respiratoires et de charges environnementales multiples reste une priorité », indique le communiqué, « surtout compte tenu des études récentes qui suggèrent une corrélation entre ces facteurs et la sensibilité au COVID-19 ».

Des recherches menées par des scientifiques de l'Université de Harvard en avril ont révélé des taux de mortalité considérablement plus élevés dus au COVID-19 dans les comtés américains où les résidents ont été exposés à des niveaux de smog plus élevés au fil des ans. Les experts de la santé soupçonnent que le mauvais air rend les gens plus sensibles au coronavirus, sur la base des découvertes antérieures sur des virus similaires.

Le district aérien de la côte sud a également émis un avis de « pouvoir discrétionnaire d'application » offrant une dispense temporaire de certaines exigences.

« Vous ne pouvez pas simplement sortir et augmenter votre pollution. Vous devez respecter ces exigences en matière d'émissions « , a déclaré Wayne Nastri, directeur exécutif du district aérien de la côte sud. « Mais s'il y a une date limite pour un rapport ou s'il y a quelque chose que vous devez soumettre qui est de nature administrative, nous allons vous donner du temps. »

Nastri a déclaré que le personnel du district aérien avait fait les changements après avoir entendu un nombre croissant de demandes informelles, allant des petites entreprises de papa aux raffineries de pétrole tentaculaires, qui avaient du mal à respecter leurs obligations réglementaires en raison du télétravail, de la réduction des effectifs et des exigences de distanciation sociale .

Bill La Marr, directeur exécutif de la California Small Business Alliance, a applaudi le quartier aérien comme étant sensible aux préoccupations des entreprises qui sont en difficulté ou qui ont été contraintes de fermer leurs portes, et qui peuvent fonctionner avec des permis expirés ou d'autres violations.

« Ils vont être un peu plus ouverts d'esprit qu'ils ne le feraient normalement », a-t-il déclaré, ce qui sera utile aux opérations confrontées à une multitude de nouvelles exigences en raison de l'éloignement social et d'autres contraintes sanitaires, a déclaré La Marr. « Ça va être un vrai gros transport, et certaines choses peuvent simplement être négligées par inadvertance. »

En ce qui concerne les inspections, La Marr a déclaré qu'il ne pense pas que quiconque utilise le coronavirus comme une occasion de contourner les règles d'émission.

« Ils ne sortent pas délibérément pour faire ça », a-t-il dit. « Ils sont intéressés à gagner de l'argent, et gaspiller des produits uniquement par des opérations néfastes n'est vraiment pas économiquement viable. »

Le district de la côte sud, quant à lui, a décidé de mettre fin aux augmentations de taxes prévues pour les pollueurs en réponse à la pandémie, une action qui entraînera la perte d'environ 2,5 millions de dollars de revenus. Cet argent pourrait être utilisé pour des opérations d'agence telles que l’embauche d'inspecteurs. Cela aiderait également à réduire un écart massif et de longue date entre ce que le district dépense pour réguler les émissions et ce qu'il récupère par le biais des redevances.

Adrian Martinez, avocat à Earthjustice, un organisme sans but lucratif chargé du droit de l'environnement, a déclaré que les actions du district aérien montrent qu'il se plie trop facilement aux plaintes de l'industrie.

« Les industries polluantes ont développé au cours des deux dernières décennies une présence de lobbying importante à l'AQMD pour rendre vraiment difficile et difficile l'adoption de réglementations, pour augmenter les frais de l'agence pour faire son travail et pour développer un véritable plan de nettoyage de l'air », a déclaré Martinez. « Et c'est à ce moment que cet effort brille vraiment. »