Avant la date limite traditionnelle du 1er mai pour décider où elle irait à l'université, Tiffany Tang avait le choix entre quatre écoles. Mardi, l'Université de Californie à Los Angeles a envoyé un courriel pour lui proposer une place en dehors de la liste d'attente. Ce soir-là, elle a reçu un appel d'un indicatif régional de Houston – un agent des admissions de Rice. Mercredi, Cornell a pris contact.

Son gain peut refléter la perte de ses études supérieures. Ébranlé par les difficultés économiques, les craintes pour la santé et l'incertitude quant à la date de réouverture des campus, un grand nombre de personnes âgées du secondaire semblent remettre à plus tard la décision d'aller au collège à l'automne – ou de décider d'y aller ou non.

Le coronavirus entraîne des signes d'une baisse importante des inscriptions au collège

Les agents des admissions hésitent à admettre leur faiblesse, ce qui signifie qu'il existe peu de données fiables à ce stade. Mais il y a des signes clairs de préoccupation quant à la chute des inscriptions et à la perte de revenus. Sur les quelque 700 universités dont la date d’acceptation est fixée au 1er mai, parmi lesquelles la plupart des plus compétitives du pays, environ la moitié ont déjà donné aux étudiants un mois supplémentaire pour décider, a déclaré Marie Bigham, fondatrice d’Accept, un groupe de réforme des admissions universitaires.

Certaines écoles renoncent aux exigences de dépôt, en particulier pour les étudiants étrangers, qui sont particulièrement précieux pour les universités car la plupart paient les frais de scolarité. Et les experts disent que le nombre d'élèves inscrits sur liste d'attente qui reçoivent maintenant des offres, comme Mme Tang, montre que même certaines des écoles les plus sélectives agissent de manière plus agressive pour remplir les>

« Les gens se détachent des listes d'attente partout dans le monde en ce moment », a déclaré Debra Felix, une ancienne directrice des admissions à l'Université Columbia qui gère maintenant son propre service de conseil aux étudiants. Elle a ajouté: « Cela me dit que les oui reviennent très lentement, ou que les gens reviennent rapidement vers eux avec les non. »

De nombreux étudiants ont déclaré qu'ils ne voulaient pas prendre de décision concernant la chute avant de savoir avec certitude si les campus rouvriraient. Johnny Kennevan, un élève de Seneca High School à Tabernacle, N.J., a été recruté pour jouer au basket-ball au York College en Pennsylvanie. Mais ses plans changeront probablement si le campus est toujours fermé, a-t-il déclaré.

« Cela n'a aucun sens de payer 20 000 dollars pour s'asseoir à mon ordinateur à la maison et suivre des cours en ligne », a-t-il déclaré. « Vous pouvez obtenir la même éducation dans un collège communautaire. »

La pandémie de coronavirus a frappé à un moment où l'enseignement supérieur américain, qui emploie environ trois millions de personnes dans le pays, souffrait déjà d'une multitude de problèmes financiers. De nombreux collèges d'arts libéraux ont eu du mal à atteindre leurs objectifs d'inscription au cours des dernières années en raison de la hausse des frais de scolarité, des préoccupations concernant l'endettement des étudiants et de la diminution de la population de jeunes.

Depuis la mi-mars, lorsque les collèges ont brutalement fermé leurs portes sur le campus et sont passés à l'apprentissage en ligne, les écoles ont annoncé des centaines de millions de dollars de pertes et déclaré qu'un programme d'aide fédérale de 14 milliards de dollars ne suffirait pas à maintenir les écoles en difficulté à flot. Les cadres ont réduit les salaires, les dotations ont diminué, les embauches ont été gelées et les projets de construction ont été arrêtés.

Mais les experts disent que ce n'est que le début si les écoles ne peuvent pas persuader les étudiants de revenir à l'automne, alors que de nombreux campus se préparent à la possibilité que l'apprentissage en ligne puisse se poursuivre. Les collèges qui sont habitués à faire miroiter des acceptations convoitées devant les élèves du secondaire et leurs parents doivent plutôt offrir une flexibilité d'une manière qui était auparavant inconnue pour les écoles sélectives.

Jayne Fonash, président de la National Association for College Admission Counselling, a prédit que les collèges pourraient essayer de braconner les étudiants bien après l'échéance du 1er mai, une pratique qui a été découragée par l'industrie jusqu'à cette année, après un règlement antitrust.

« Ils prendront des décisions difficiles sur la façon de remplir leurs cours et de s’assurer que leur établissement reste financièrement viable », a-t-elle déclaré.

Eric Nichols, vice-président des inscriptions à Loyola University Maryland, un collège d'arts libéraux à Baltimore, a déclaré qu'il recevait beaucoup de questions des étudiants sur la façon de différer leur acceptation ou de prendre une année sabbatique, et combien de temps ils pouvaient prendre pour décider . « Nous pensons que beaucoup d'étudiants n'auront pas pris leur décision même d'ici l'été », a-t-il déclaré.

Les universités sont susceptibles d'être accommodantes, a déclaré M. Nichols, car elles souhaiteraient un engagement, même s'il est différé. Dans le même temps, si les ajournements commencent à affecter le résultat net, les écoles pourraient devoir refuser.

« C'est honnêtement un problème qui n'a jamais été un problème auparavant », a-t-il dit, « mais c'est un territoire inexploré, alors nous verrons. »

Les collèges sont particulièrement préoccupés par la perte d'étudiants étrangers éloignés par les restrictions de voyage ou par une réticence à quitter leur pays d'origine pendant la pandémie. En payant les frais de scolarité, les étudiants internationaux ont aidé à maintenir les universités à flot financièrement, subventionnant les Américains qui ont besoin d'une aide financière.

Le campus Bloomington de l'Université d'Indiana est depuis longtemps un choix populaire pour les étudiants de Chine, d'Inde et de Corée du Sud. Mais les dépôts des inscriptions internationales accusent un retard de 22% par rapport à la même période des années précédentes, a déclaré John Wilkerson, directeur exécutif des admissions internationales de l'université, bien qu'il ait averti que les étudiants internationaux attendaient généralement jusqu'à la dernière minute pour décider.

Comme de nombreuses écoles espérant qu'un autre mois sera utile, l'Université d'Indiana a prolongé sa date limite d'acceptation au 1er juin. Et pour les étudiants internationaux, elle a renoncé au dépôt d'inscription et a rendu les frais de demande de logement remboursables.

Quoi qu'il en soit, peu importe l'offre des universités, elles s'attendent à moins d'étudiants étrangers sur le campus à l'automne. Le mois dernier, l'American Council on Education, un groupe professionnel, prévoyait une baisse de 25% des inscriptions internationales.

« Tout ce que j'ai entendu des universités, c'est qu'elles ne prévoient, au mieux, aucun nouvel étudiant international entrant », a déclaré Daniel Hurley, chef de la Michigan Association of State Universities, qui représente les 15 universités publiques de l'État. « Ce n'est pas seulement un succès d'un an, c'est un succès de quatre ans. Ces étudiants sont généralement inscrits pour quatre ans, ce qui est négatif au bilan pendant plusieurs années. « 

La proximité est également devenue un argument de vente important pour les étudiants américains. « Nous regardons dans l'état », a déclaré M. Nichols, « sachant que plus nous nous éloignons du campus, moins ils auront envie de voyager. »

Mary Nguyen avait prévu d'étudier les soins infirmiers à l'Université de Houston, mais son père, qui travaille dans le contrôle des stocks en électronique, et sa mère, une opératrice de machine – tous deux considérés comme des travailleurs essentiels – avaient peur qu'elle y soit exposée au virus. Ils l'ont donc convaincue d'aller à l'Université du Texas à Arlington, près de chez eux.

« Houston a beaucoup de cas là-bas, donc ils ont été vraiment protecteurs », a-t-elle déclaré. « Je ferais la navette si j'allais à Arlington. »

Malgré cela, elle s'inquiète de la possibilité d'avoir à faire sa première année en ligne si l'école ne peut pas rouvrir à l'automne. « C'est un semestre où je pourrais faire du bénévolat dans une clinique », a-t-elle déclaré. « Je pourrais être en train de construire mes informations d'identification. »

Les collèges ont envoyé des lettres optimistes pour essayer de rassurer les étudiants potentiels qu'ils obtiendront une expérience>

Lors d'une session Zoom, la Texas Christian University, son collège de prédilection, a déclaré que les cours pourraient se dérouler en alternance, la moitié de la>

Alors qu'ils absorbent des signes de baisse des inscriptions, les collèges se préparent à davantage de pertes de revenus et de réductions de dépenses. Comme de nombreuses écoles, l'Université de Californie à San Diego a déjà suspendu trois projets de construction et imposé un gel partiel des embauches.

« Nous n'avons promis aucune mise à pied avant le 30 juin », a déclaré Pradeep Khosla, la chancelière. Mais l’impact réel du virus pourrait se faire sentir à la fin du mois de septembre, lorsque la session d’automne de l’université commence et que les étudiants doivent verser des frais de scolarité plutôt que de simples dépôts.

« C'est à ce moment que le caoutchouc rencontrera la route », a-t-il déclaré.

La plupart des collèges préféreraient ne pas saisir cette chance, c'est pourquoi ils offrent à plus d'étudiants la possibilité de participer, dans l'espoir d'atteindre les objectifs d'inscription et de continuer à suivre les frais de scolarité.

À Cornell, les agents d’admission ont retiré 99 étudiants de la liste d’attente la semaine dernière et leur ont proposé des offres, a déclaré Jonathan Burdick, vice-recteur de l’école. C'est un chiffre assez typique, a-t-il dit, mais l'université attendait généralement après le 1er mai pour prendre cette décision.

« Nous savions que nous serions presque certainement inscrits sur la liste d'attente après aujourd'hui », a déclaré M. Burdick vendredi. « Nous avons donc décidé de le faire tôt. »

Mme Tang, la lycéenne dont les options se sont considérablement élargies cette semaine, a déclaré que Cornell ne lui avait pas offert de place, mais l'école a envoyé un courriel pour lui demander si elle était toujours intéressée.

Et lorsque l'agent d'admission Rice a appelé de Houston, Mme Tang a dit qu'elle avait regardé l'indicatif régional inconnu et n'avait presque pas répondu. « Mais je l'ai fait, et ce n'était certainement qu'une très bonne surprise », a-t-elle déclaré.

Sa famille, qui vit à l'extérieur d'Albany, dans l'État de New York, n'est pas à l'abri de l'impact économique de la pandémie. Son père, qui travaille dans l'industrie du transport aérien, est inquiet de son travail.

Mais c'est une consolation qu'elle puisse désormais choisir entre tant de collèges, a-t-elle déclaré. « Où je me suis imaginé aller au cours des deux derniers mois vient de changer en l'espace de deux jours. »