À Los Angeles, Glendale et Long Beach, des milliers de concierges licenciés et d’employés d'hôtel ont assiégé des élus avec des pétitions pour obtenir de futures garanties d’emploi.

Les infirmières sont descendues dans les rues de San Francisco, Santa Monica, Irvine et Oceanside pour faire honte aux hôpitaux de ne pas les avoir protégés contre le coronavirus.

Le coronavirus enflamme la colère des travailleurs et stimule l'activisme syndical

Et d'Oakland à Monterey Park, les employés de dizaines de restaurants-minute, dont McDonald's, Domino’s et Wendy’s, ont quitté leur emploi pour protester contre l’absence de mesures d’éloignement social.

La pandémie de COVID-19 déclenche une vague de troubles sociaux à travers la Californie et le pays. Les syndicats, mobilisant la peur et la colère, organisent de nombreuses manifestations, rallient la couverture médiatique et réussissent à faire pression sur des fonctionnaires

La crise offre une occasion unique de faire pression pour de nouvelles règles d’affaires sur des questions telles que la sécurité des travailleurs, les salaires et les avantages sociaux qui sont depuis longtemps au cœur de l’ordre du jour des syndicats.

D'autres manifestations devraient coïncider vendredi avec le 1er mai, Journée internationale des travailleurs. Les infirmières syndicales de six hôpitaux de Los Angeles se rallieront pour un meilleur équipement de sécurité. Les caravanes circuleront autour d'un centre de livraison Amazon à Hawthorne et d'un supermarché Ralphs sur Sunset Boulevard à Los Angeles – cibles de plaintes sur le lieu de travail après que les employés ont été testés positifs pour le virus.

Mais à mesure que les travailleurs fléchiront leurs muscles et augmenteront les demandes des employeurs, ouvriront-ils la voie à une nouvelle ère de négociation collective ?

Ce ne sera pas facile: au niveau national, seulement 11,6% des travailleurs sont représentés par des syndicats. Même dans une Californie favorable aux travailleurs, la proportion est tombée à 16,5% contre 22% il y a trente ans.

« La crise a mis à nu les effets de l'inégalité des revenus et des conditions de travail des travailleurs à bas salaire », a déclaré Ken Jacobs, président du Centre de recherche et d'enseignement de l'UC Berkeley. « Nous assistons à une recrudescence des actions des travailleurs. Les syndicats jouent un rôle de leadership. La vie de leurs membres est en jeu. « 

Le travail organisé aide non seulement ses propres membres, mais aussi les manifestants des entreprises non syndiquées. La Fraternité internationale des Teamsters soutient les employés des entrepôts d'Amazon. Le Syndicat international des travailleurs et travailleuses unis de l'alimentation et du commerce aide à organiser les acheteurs Instacart et Shipt. Le Service Employees International Union finance des militants de la restauration rapide.

« Même avant la pandémie, les travailleurs vivaient à la limite financière », a déclaré Ron Herrera, président de la Fédération du travail du comté de Los Angeles, qui représente 800 000 membres du syndicat. « Cette crise a été le ciment des travailleurs pour se rassembler, cols bleus et cols blancs, et pas seulement les membres des syndicats. Cela semble ringard, mais nous nous dirigeons vers une rébellion des travailleurs. « 

D'autres sont moins optimistes quant aux perspectives d'un soulèvement des travailleurs lorsque plus de 30 millions de personnes aux États-Unis ont déposé des demandes de prestations de chômage.

« Au cours de la dernière récession, il a été très difficile de s'organiser », a déclaré le député Ash Kalra (D-San Jose), président de la commission de l'Assemblée sur le travail et l’emploi. « Lorsque le chômage est élevé, les gens veulent simplement retourner au travail. »

Néanmoins, il a déclaré: « Ces actions directes incitent les travailleurs à croire qu'ils ont le pouvoir. Les employés de McDonald's à San Jose ont obtenu des séparateurs en plexiglas et des équipements de protection après une grève de quatre jours. Et ils n'ont pas été résiliés – ce qui ne serait jamais arrivé auparavant. « 

Pourtant, si les retombées économiques de la pandémie paralysent les entreprises, elles compromettent également les finances des syndicats dans des professions durement touchées comme l'hôtellerie et le divertissement. Chez Unite Here, qui représente 307 000 travailleurs dans les hôtels, les casinos, les aéroports et les stades du pays, 98% des membres ont été licenciés.

« Il s'agit d'un cataclysme », a déclaré Kurt Petersen, coprésident de la section locale 11 de Unite Here à Los Angeles, qui a mis fin à près de la moitié de ses 110 employés alors que les cotisations de 32 000 membres se tarissaient. « Il est difficile de comprendre jusqu'où nous sommes tombés et quand nous pouvons nous attendre à en sortir. »

La section locale 11 a organisé des distributions massives de vivres avec d'autres syndicats et rassemblé des bénévoles pour aider plus de 1 000 membres à demander des allocations de chômage. « Les gens m'ont envoyé un texto en me demandant: » Quand est la prochaine banque alimentaire ? « Ça me brise le coeur. »

Il ne voit pas le poids politique des syndicats diminuer. Au cours des dernières semaines, des bénévoles de la section locale 11 ont téléphoné à 25 000 membres, ce qui a incité une campagne de lobbying de masse en faveur de mesures locales de sécurité et de sûreté de l’emploi.

« Nous sommes sur l'offensive, pas sur la défense », a déclaré Petersen.

Les entreprises, dont beaucoup sont paralysées par les commandes à domicile et l'effondrement des dépenses de consommation, observent l'activisme avec consternation.

« Les syndicats se sont pleinement lancés », a déclaré Stuart Waldman, président de Valley Industry and Commerce Assn. à Van Nuys. « Ils poussent l'enveloppe. »

Waldman et les dirigeants d'autres groupes d'entreprises se sont battus contre les syndicats de Los Angeles au sujet de la nouvelle ordonnance de la ville exigeant que les grandes entreprises offrent aux travailleurs touchés par COVID-19 10 jours supplémentaires de congé de maladie payé au-delà de l'exigence actuelle de six jours.

Et ils ont lutté sans succès contre de nouvelles lois, soutenues par Unite Here et SEIU, qui forceront les hôtels et les entreprises de conciergerie de L.A. à offrir des emplois aux travailleurs licenciés en fonction de l'ancienneté après leur réouverture. Même les entreprises qui changent de propriétaire doivent accorder aux anciens employés le droit de reprendre leur ancien emploi.

Waldman décrit les mesures, signées mercredi par le maire Eric Garcetti, comme « anti-millénaires. Vos personnes les plus âgées ne sont peut-être pas vos meilleures personnes.  » Les syndicats disent qu'ils protègent les militants salariés et empêchent la discrimination fondée sur l'âge – et espèrent les étendre à l'ensemble de l'État.

Karla Cortez et son fils John David Cortez dans la cour de leur domicile de Los Angeles. Karla Cortez a été licenciée le mois dernier de son travail dans un magasin de soins LAX.

(Jay L. Clendenin / Los Angeles Times)

L'assurance maladie est un autre champ de bataille. Alors que l'aéroport international de Los Angeles est pratiquement fermé, les militants d'Unite Here la semaine dernière ont persuadé le conseil municipal de subordonner l'allégement des loyers des concessions de l'aéroport à la poursuite du paiement des prestations médicales de 4000 employés des services alimentaires et des détaillants licenciés.

Pour Karla Cortez, une mère célibataire qui gagnait 18,90 $ de l'heure en tant que vendeuse dans une boutique de soins LAX, c'était « une grande bénédiction ». Cortez, qui a été licencié le 2 avril, a eu un accès au cancer de la thyroïde il y a cinq ans et savait que les survivants du cancer pourraient être vulnérables au COVID-19.

Lorsque la pandémie a éclaté, « je me demandais comment je pourrais survivre », a-t-elle déclaré. Ses médicaments pour la thyroïde coûtent 50 $ par mois dans le cadre de son plan de soins de santé. Si les avantages disparaissent, cela coûterait 1 000 $ par mois.

Avec d'autres membres d'Unite Here, Cortez, 46 ans, a fait circuler des pétitions et envoyé des témoignages vidéo aux responsables de l'aéroport et aux membres du Conseil municipal. « Sans le syndicat, nous aurions de gros ennuis », a-t-elle déclaré.

Jeudi, une caravane de 80 voitures a serpenté le long de Century Boulevard alors que les employés de l'hôtel hissaient des panneaux indiquant « Healthcare for All », dans le cadre d'une campagne Unite Here pour faire pression sur les hôtels de la région de LAX afin qu'ils étendent les prestations médicales aux employés licenciés.

« Les hôtels reçoivent de l'argent grâce au plan de sauvetage fédéral », a déclaré Petersen. « Ils devraient en utiliser une partie pour payer les soins de santé des travailleurs. »

Le travail organisé a également recherché de nouveaux gains à Sacramento.

Le 16 avril, après un lobbying acharné des TUAC

Avant la commande, seulement 14% des travailleurs californiens avaient droit à deux semaines de congé de maladie payé pour toute maladie. (La loi de l'État ne prévoit que trois jours.) À mesure que le COVID-19 se répandait, certaines entreprises ont étendu leurs congés restaurants, chaînes de restauration rapide, usines de transformation et d’emballage alimentaires, fermes et services de livraison.

La section locale 770 des TUAC, qui représente 20 000 épiciers, avait déjà encouragé de nouvelles ordonnances de sécurité dans la ville et le comté de Los Angeles après que certains magasins avaient averti les travailleurs de ne pas effrayer les clients en portant des masques. Désormais, les magasins doivent fournir des masques et un désinfectant aux travailleurs, et les clients doivent également porter des masques.

Pourtant, le syndicat réclame une application plus stricte. Mardi, il a organisé une manifestation de caravane à Koreatown exigeant que Kroger renforce les protections dans ses magasins Food 4 Less. Des panneaux griffonnés sur les vitres des voitures indiquaient: « Plus de nouvelles infections ».

La manifestation du 1er mai de Ralph était prévue après que 16 employés du magasin Sunset Boulevard se soient révélés positifs.

Une initiative syndicale à l'échelle de l'État fait l'objet d'une lutte intense. La Fédération du travail de Californie fait pression pour étendre l'assurance contre les accidents du travail afin de couvrir automatiquement les infections à COVID-19 ou les recommandations de quarantaine des médecins pour les soins de santé, l'application des lois, l'épicerie, l'entrepôt, le transport et d'autres employés de première ligne.

« Les travailleurs ne devraient pas avoir à lutter contre les dénis et les retards tout en luttant pour leur vie »

Jose Luis Acosta, qui a perdu son emploi dans un hôtel en mars, attend de participer jeudi à une caravane de voitures autour des hôtels près de LAX pour exiger une couverture médicale pendant la pandémie.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Les employeurs soutiennent que cela leur coûterait des milliards de dollars alors qu'il est souvent difficile de savoir si les infections proviennent du lieu de travail.

« De nombreuses entreprises et leurs propriétaires sont victimes de la fermeture économique nécessaire », a écrit Allan Zaremberg, président et chef de la direction de la Chambre de commerce de Californie, dans une réponse du 7 avril signée par plus de 70 groupes d'entreprises. « On ne peut pas s'attendre à ce qu'ils portent un nouveau filet de sécurité sociale financé par l’employeur. »

Des groupes de travailleurs ont organisé des dons de masques pour leurs membres, certains arborant des logos syndicaux.

Un syndicat était peut-être trop désireux d’intervenir: en mars, la branche United Healthcare Workers West du SEIU a annoncé qu’elle avait décidé d’acheter 39 millions de masques N95 hautement protecteurs pour les hôpitaux et les agences gouvernementales de Californie. Début avril, les autorités fédérales ont déterminé que le syndicat avait été dupé par des intermédiaires louches.

Dans un entrepôt CVS à La Habra la semaine dernière, la section locale 952 de Teamsters a distribué des masques aux camionneurs et aux employés d'entrepôt portant l'inscription « 952 HERO ». Deux travailleurs ont été testés positifs pour COVID-19 après que le syndicat se soit plaint à CVS pendant des semaines d'un manque de masques et de désinfectant pour les mains, ainsi que d'un échec à imposer une distanciation sociale.

La colère s'est intensifiée après la diffusion d'une note CVS expliquant aux employés comment mélanger leur propre solution de blanchiment à la maison. Et les travailleurs sont contrariés CVS a refusé d'offrir une prime de risque de 2 $ l'heure, que les employés d'un entrepôt d'Albertsons à proximité reçoivent. La semaine dernière, des dépliants sont apparus sur les pare-brise du parking, menaçant une grève sauvage.

Des infirmières et des sympathisants participent à un rassemblement automobile mardi au Providence St. John’s Health Centre à Santa Monica pour pousser l’hôpital à fournir des chambres d’hôtel aux infirmières et autres personnels hospitaliers exposés au COVID-19.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

« CVS a insulté nos membres », a déclaré Eric Jimenez, officier principal de la section locale 952. « Ils nous ont offert un bonus unique de 300 $, mais si vous appelez malade, vous ne pouvez pas obtenir le bonus. »

Le porte-parole de CVS, Michael DeAngelis, a déclaré dans un e-mail que le bonus est disponible pour tout travailleur qui tombe malade. « Nous nous efforçons constamment d'augmenter la disponibilité des fournitures et de mettre à jour les protocoles pour garantir la sécurité de nos employés », a-t-il écrit. « Des fournitures de masque actualisées sont disponibles chaque semaine et nous avons mis en place des directives de distanciation sociale. »

Qu'il s'agisse de négocier les mesures de sécurité ou de prendre des mesures législatives audacieuses, les syndicats voient leur activisme contre les coronavirus comme le début d'une nouvelle ère pour le mouvement syndical.

« Il faut une pandémie pour réveiller les travailleurs », a déclaré Jimenez. « Sans syndicat, combien de personnes peuvent entrer pour se plaindre de la sécurité sans crainte de représailles ? Les syndicats peuvent engager des avocats et appeler des politiciens. Nous avons montré à nos membres que quelqu'un se soucie. « 

Herrera, le chef de la fédération du travail du comté, prédit que les syndicats intensifieront l'organisation après la pandémie.

« Les travailleurs voient clairement les inégalités et le manque de protections », a-t-il déclaré. « Ils voient les avantages d’être un travailleur syndiqué. Il y a un ressentiment sur le lieu de travail dont nous devons profiter. «