Le coronavirus a accéléré les développements scientifiques à un rythme de guerre. Voici quelques-unes des avancées importantes de cette semaine.

Le dépistage des anticorps pour tous est à l’horizon

Des tests d'anticorps fiables et bon marché qui révèlent si quelqu'un a déjà eu Covid-19 sont considérés comme cruciaux pour gérer la prochaine phase de la pandémie. Le dépistage à l'échelle de la population peut mesurer le niveau global d'immunité et permettre aux personnes de reprendre progressivement le travail. Diverses équipes à travers le monde utilisent déjà des tests d'anticorps en laboratoire, mais cela est difficile à développer, en partie parce que les tests doivent être effectués quelques semaines après l'infection. En parallèle, les entreprises ont travaillé sur des kits de test à domicile qui fonctionnent comme un test de grossesse. Cette semaine, le gouvernement britannique a indiqué qu'il pensait que ces tests pouvaient être suffisamment fiables, annonçant qu'il avait acheté des kits de test de 3,5 m, en vue de les mettre à la disposition des professionnels de la santé, puis du public par le biais de pharmacies de rue ou de livraison sur Amazon. Un prototype sans nom est en cours de validation à Oxford cette semaine et la proposition dépend toujours des performances des tests. « La seule chose qui est pire qu’aucun test est un mauvais test », a déclaré mercredi Chris Whitty, médecin-chef de l’Angleterre. En Espagne, le gouvernement a été contraint de retirer 9 000 kits de test de coronavirus fabriqués en Chine après qu'il est apparu qu'ils avaient un taux de détection précis de seulement 30%.

Covid-19 pourrait affecter votre odorat et votre goût

Des rapports anecdotiques circulent depuis des semaines selon lesquels Covid-19 pourrait faire perdre l'odorat aux gens. Cette semaine, l'idée a gagné en crédibilité auprès de la British Association of Otorhinolaryngology suggérant que la soi-disant anosmie pourrait être un symptôme utile pour le dépistage du virus, sur la base de rapports de Corée du Sud, de Chine et d'Italie, et des chiffres plus élevés que d'habitude signalant la plainte dans Cliniques britanniques. Lundi, des responsables de l'Organisation mondiale de la santé ont également déclaré qu'ils examinaient également le lien possible. « Nous nous adressons à un certain nombre de pays et examinons les cas qui ont déjà été signalés pour voir s'il s'agit d'un élément commun », a déclaré Maria Van Kerkhove, chef de l'unité des maladies émergentes et des zoonoses de l'OMS. « Nous n'avons pas encore la réponse à cela. »

La bonne nouvelle est que même si le coronavirus tue certaines de vos cellules olfactives, la muqueuse du nez contient des cellules souches pour effectuer des remplacements. « Des collègues en Italie signalent des taux de récupération encourageants, de nombreux patients signalant un retour de l'odorat dans les sept à 14 jours », conseille l'association britannique. « Cela semble être l'expérience des patients au Royaume-Uni. »

Le virus semble être très stable

Les coronavirus, en général, n’ont pas tendance à muter rapidement et cette semaine, les scientifiques ont rassuré davantage que cela est vrai pour Covid-19. Une équipe de l'Université Johns Hopkins a analysé 1000 échantillons et, selon le Washington Post, n'a trouvé que quatre à 10 différences génétiques entre les souches circulant aux États-Unis et le virus d'origine isolé de patients à Wuhan. Une analyse italienne, également publiée cette semaine, est parvenue à des conclusions similaires. Cela suggère que si un vaccin efficace est trouvé, il devrait continuer à fonctionner pendant un certain temps. Cependant, il reste une question ouverte sur la stabilité de la réponse immunitaire humaine à Covid-19, et si les personnes infectées une fois seront protégées contre la réinfection dans le futur.

Stratégie de sortie

L'espoir que la vie puisse revenir à la normale bientôt a été atténué cette semaine, les modèles suggérant que les mesures de verrouillage doivent rester en place pendant des mois pour avoir l'effet escompté. Un article publié dans le Lancet a suggéré que si les contrôles à Wuhan avaient été assouplis début mars, lorsque le nombre de cas a chuté de manière spectaculaire, la ville serait déjà montée vers une nouvelle épidémie en juin. La décision de la Chine de maintenir son verrouillage jusqu'au début avril devrait réduire de 24% le nombre moyen de nouvelles infections d'ici la fin de 2020. Les restrictions actuellement en vigueur au Royaume-Uni seront réexaminées le 13 avril.

Les hommes semblent plus sensibles à Covid-19

Il est de plus en plus évident que les hommes sont plus susceptibles de mourir de la maladie que les femmes. Cela a été observé pour la première fois en Chine, où le taux de mortalité était d'environ 2,8% pour les hommes et 1,7% pour les femmes et la tendance s'est reflétée lorsque les pays successifs ont publié des données. Cette semaine, l'Espagne a signalé qu'environ deux fois plus d'hommes que de femmes étaient morts. La différence a été initialement attribuée aux taux élevés de tabagisme chez les hommes en Chine – environ la moitié des hommes fument, contre seulement 2% des femmes. Cependant, comme la même tendance s’est reproduite dans les pays où les proportions de fumeurs masculins et féminins sont plus égales, les scientifiques commencent à envisager d’autres possibilités, notamment que le système immunitaire des femmes pourrait mieux surmonter le virus. Des études sérologiques en Chine, dépistant la réponse immunitaire tout au long de l'infection, devraient bientôt commencer à fournir des réponses sur les raisons pour lesquelles les hommes semblent plus vulnérables et si le comportement, les facteurs de style de vie ou la biologie sont le principal facteur.