VARSOVIE, Pologne (AP) – Le coronavirus a détruit les mines de charbon de la Pologne, où des hommes descendent profondément sous terre dans des ascenseurs hermétiques et travaillent côte à côte pour extraire la source de 75% de l'énergie électrique du pays.

Sur plus de 36 000 cas déclarés de COVID-19 en Pologne, environ 6 500 sont des mineurs, ce qui représente près d'un cinquième de toutes les infections confirmées dans le pays, même si elles ne représentent que 80 000 des 38 millions d'habitants du pays.

Les points chauds du virus, centrés dans la région méridionale de la Silésie, ont paralysé une industrie déjà en difficulté, obligeant de nombreuses personnes à rester à la maison du travail et provoquant la fermeture de trois semaines de nombreuses mines gérées par l'État qui ne rouvrent que maintenant.

C'est un coup de plus que la pandémie a infligé au secteur mondial du charbon, déjà en forte baisse dans une grande partie du monde, car les sources d'énergie renouvelables et autres deviennent moins chères et les sociétés rejettent de plus en plus son impact environnemental dommageable.

Les arrêts économiques du virus ont également réduit la demande d'électricité. La Grande-Bretagne a complètement supprimé l'énergie alimentée au charbon de son réseau pendant 67 jours à compter du 9 avril – un record depuis la révolution industrielle alors que le réseau national travaille vers un système zéro carbone d'ici 2025.

«Le charbon connaît un déclin à long terme», a déclaré Bob Ward, directeur des politiques au Grantham Research Institute on Climate Change and the Environment de la London School of Economics. « Il est tout simplement moins cher d'utiliser du gaz ou des énergies renouvelables, et l'économie du charbon n'a tout simplement plus de sens dans de nombreuses régions du monde. »

« La question est de savoir si la récente forte réduction de l'utilisation du charbon est durable et durera au-delà des effets de la pandémie », a déclaré Ward.

Les sociétés charbonnières américaines, déjà en difficulté financière, sont plus susceptibles de faire défaut en raison de la pandémie, selon S&P Global Market Intelligence. Le service public italien ENEL indique qu'il sera en mesure de fermer les centrales au charbon qu'il exploite à travers le monde plus tôt que prévu en raison du virus.

Mais la Chine, le plus grand émetteur mondial de gaz à effet de serre, a en fait accéléré ses projets de nouvelles capacités de centrales au charbon alors qu'elle tente de relancer son économie touchée par les virus.

La Pologne, sous la pression de l'Union européenne à 27 pour réduire ses émissions de carbone, voit la pandémie compliquer ses problèmes de charbon.

La Pologne est le seul État de l'UE à refuser de garantir la neutralité carbone d'ici 2050. Les gouvernements de Varsovie ont fait valoir pendant des années qu'en tant qu'ancien pays communiste essayant toujours de rattraper l'Occident, il ne pouvait pas renoncer à la source d'énergie domestique bon marché et abondante. Il dit également que sa dépendance aux jeux de charbon est importante pour se sevrer du gaz russe.

En réalité, la production de charbon de la Pologne devient moins efficace et elle importe de plus en plus de charbon moins cher du Mozambique, de Colombie, d’Australie et même de Russie. Ce faisant, le charbon de la Pologne s'accumule inutilisé et certaines mines ont été fermées.

« Regardez ce qui se passe avec le charbon, combien de millions de tonnes sont importées de l'extérieur de la Pologne, et c'était censé être complètement différent », a déclaré le maire de Varsovie Rafal Trzaskowski lors d'un rassemblement électoral en Silésie. Il affrontera le président conservateur Andrzej Duda lors d'un scrutin présidentiel dimanche.

Piotr Lewandowski, président de l'Institut de recherche structurelle de Varsovie, affirme que le secteur du charbon de la Pologne est poussé à un «point de basculement» par plusieurs facteurs: baisse de la demande de charbon en raison des hivers plus chauds; l'éolien et les autres énergies renouvelables deviennent moins chers; l'augmentation des coûts des émissions de carbone; et une société moins disposée à tolérer des niveaux élevés de pollution atmosphérique.

« Alors que les mines de charbon se débattent, leur stock de charbon invendu est le plus élevé depuis cinq ans », a déclaré Lewandowski. «Les mines sont entre un rocher et un endroit dur. Ils doivent gérer l'épidémie pendant qu'ils sont en lambeaux financiers. »

Vendredi, dans une lettre ouverte adressée au Premier ministre Mateusz Morawiecki, une quarantaine d'écologistes, de scientifiques et d'autres groupes l'ont exhorté à préparer d'urgence un plan d'élimination progressive de l'utilisation du charbon afin de recevoir des fonds européens pour faire la transition vers une société plus verte. Ils ont déclaré que la pandémie avait accéléré «les problèmes économiques, écologiques et sociaux» associés au charbon.

Les mineurs craignent cependant que le gouvernement ne puisse utiliser l'épidémie comme prétexte pour fermer définitivement des mines inefficaces. Les dirigeants conservateurs ont tenté de calmer ces craintes, conscients des coûts politiques des suppressions d’emplois pour l'industrie.

Lorsque le communisme est tombé en Pologne, il y avait encore environ 390 000 mineurs de charbon. Les licenciements ont créé un taux de chômage et de pauvreté élevé en Silésie et les mineurs ont organisé de violentes manifestations à Varsovie.

Jacek Sasin, vice-Premier ministre en charge des mines, insiste sur le fait que les mineurs n'ont aucune raison de craindre pour leurs perspectives à long terme.

« Tous ceux qui ont essayé de faire valoir que la réduction était un plan sournois pour liquider les mines ont dit un non-sens », a-t-il déclaré.

Certes, personne ne s’attend à de grandes décisions concernant le charbon avant les élections de dimanche entre Duda, le président sortant, et Trzaskowski.

Les mineurs de charbon sont déjà frustrés par la stagnation des salaires et le sentiment que le gouvernement est moins déterminé à les soutenir, a déclaré Patryk Kosela, porte-parole d'un syndicat des mineurs, Sierpien 80.

En plus de leurs inquiétudes, il y a eu de longues attentes pour les résultats des tests de coronavirus et un rapport de l'institut minier d'État publié au début de la pandémie selon lequel les mineurs n'étaient pas en danger.

« C'était un vœu pieux », a déclaré Kosela. «Dans le secteur minier, vous travaillez en groupes restreints. Vous descendez dans un petit ascenseur bondé, les gens sont bondés. Ensuite, vous voyagez dans un train souterrain, ensemble, en vous frottant les épaules. »

Les mineurs polonais ne portent normalement que des lunettes et des casques avec des lampes, mais l'une des plus grandes entreprises a déclaré avoir fourni des masques et du désinfectant et mis en œuvre d'autres mesures d'hygiène au début de l'épidémie. On ne savait pas combien de travailleurs portaient réellement les masques.

Le virus s'est propagé très rapidement, a déclaré Kosela. La bonne nouvelle est que très peu ont fait face à de graves complications et beaucoup se sont rétablies.

« Certains sont surpris d'être infectés parce qu'ils se sentent bien », a-t-il déclaré.

Adam Henkelman, un mineur de 44 ans qui s'est remis du virus, reproche au gouvernement les taux d'infection élevés et les autres problèmes du secteur.

«Ils s'étaient désintéressés de nous», a expliqué Henkelman, qui travaille dans la mine de charbon Murcki-Staszic à Katowice. « Nous ne savons pas ce que demain apportera. »

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L'écrivaine d'Associated Press Monika Scislowska a contribué à ce rapport.

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