SACRAMENTO – L'automne sera calme cette année à l'Université d'État de San Diego. Pas de gros cours magistraux. Pas de parking rempli d'étudiants en déplacement. Pas de brouhaha sur le campus autour de la vie grecque, et peut-être pas de rassemblements de peps pour l'équipe de football des Aztèques.

Faisant partie des 23 écoles de l’énorme système de l’université de l’État de Californie, l’État de San Diego organisera des cours principalement en ligne, a annoncé la chancelière du système cette semaine.

Le coronavirus pourrait créer un méli-mélo de la vie sur le campus à l'automne

Mais à 20 minutes de l'autoroute à l'Université de Californie à San Diego, les choses pourraient sembler très différentes, avec des dizaines de milliers d'étudiants retournant sur le campus, ne serait-ce que dans des dortoirs et des salles de>

À travers le pays cet automne, la vie universitaire est susceptible d'être très différente d'un campus à l'autre – un patchwork qui reflète ce qui se passe actuellement dans les États et les communautés, alors que certains s'orientent vers une réouverture généralisée et d'autres maintiennent leurs économies généralement fermées.

Fermé dans une vague frappée en mars alors que la pandémie de coronavirus se propage à travers l'Amérique, les collèges et les universités étudient maintenant si et comment aller de l'avant, avec des plans allant follement entre espoir et épidémiologie sombre.

L'Université de Washington a été l'une des premières grandes écoles à opter pour des cours en ligne après que la région de Seattle est apparue comme l'un des premiers foyers de l'épidémie. Maintenant, il élabore des plans pour permettre au moins une formation en personne, a déclaré un porte-parole.

Mais la Harvard Medical School a déclaré mercredi que ses étudiants de première année commenceraient à distance à l'automne. Une poignée d'autres écoles, pour la plupart de petite taille, ont déclaré qu'elles se dirigeaient vers des cours en ligne uniquement, y compris Wayne State University à Detroit, un point chaud de virus, et Sierra College en dehors de Sacramento.

La plupart des autres collèges et universités, cependant, ont brossé un tableau optimiste de la réouverture, dans l'espoir d'éviter des baisses massives des revenus d'inscription et de scolarité. Mais ils font des plans privés pour des alternatives d'apprentissage à distance si nécessaire.

Chez U.C. San Diego, l'espoir repose sur un projet pilote de tests de masse des étudiants lors de la session d'été. Si de nouveaux cas de coronavirus peuvent être rapidement isolés et retracés, selon le raisonnement, bon nombre des 40 000 étudiants de l’université peuvent rentrer à l’automne.

« Il s'agit d'un territoire complètement inexploré, et rien n'indique clairement quelle est la bonne réponse », a déclaré le chancelier de l'école, Pradeep Khosla. « Les universités ont toutes sortes de modèles. Certains reviendront en personne, certains à distance, certains uniquement hybrides. Les gens font des choix en fonction de leur situation et de ce qui les rend confortables. « 

Comme le reste du pays, les collèges sont confrontés à des risques redoutables, à la fois humains et économiques. Les étudiants et les professeurs doivent rester en sécurité et en bonne santé, tout comme un segment de l’économie qui emploie près de quatre millions de personnes et fonctionne comme le principal moteur de mobilité sociale du pays.

Même avant la pandémie, les inscriptions au collège étaient en baisse à l'échelle nationale, alors que la hausse des frais de scolarité et de l'endettement des étudiants soulevait des questions sur la valeur des études collégiales. Maintenant, de nombreux collèges sont dans un état critique, car le coronavirus a bloqué l'économie, vidé les budgets de l'État, les dotations en cratères et fait en sorte que le départ pour le collège semble moins une aventure qu'une menace.

L'État de Cal, le plus grand système universitaire public de quatre ans du pays, est devenu cette semaine le premier grand établissement du pays à informer les étudiants que leurs cours se dérouleraient presque exclusivement en ligne cet automne, à quelques exceptions près pour les cours cliniques du programme de soins infirmiers ou certains laboratoire scientifiques.

Mais le choix de ces écoles est sans doute moins complexe que dans les grandes universités de recherche qui composent le système de l'Université de Californie.

La plupart des quelque 500 000 étudiants de l'État de Californie sont des étudiants de premier cycle dont les cours comprennent de grandes>

Tester tous ces étudiants régulièrement, comme M. Khosla espère le faire à l'U.C. San Diego aurait un coût prohibitif – environ 25 millions de dollars par semaine, a déclaré mardi Timothy P. White, le chancelier du système, au conseil d'administration de Cal State.

Non pas que ce sera bon marché à U.C. San Diego. M. Khosla a déclaré qu'il en coûterait environ 500 000 $ pour tester environ 5 000 étudiants, principalement des diplômés, une fois par mois pendant le programme pilote d'été. Mais cela pourrait coûter « au nord de 2 millions de dollars par mois » pour l'ensemble du campus à partir de l'automne.

« C'est une expérience coûteuse, cela ne fait aucun doute », a déclaré M. Khosla. Mais la volonté de l'école d'essayer montre à quel point il est important pour les universités d'offrir aux étudiants une expérience sur le campus, qui génère une part importante des revenus d'une institution à travers tout, de la chambre et la pension aux frais de salle à manger.

Les experts de l'enseignement supérieur ont déclaré que la décision de tenir des cours en personne à l'automne dépendrait très probablement d'un certain nombre de facteurs, notamment le type d'établissement, l’emplacement, la taille du corps étudiant et le financement.

« Les États se trouvent dans des circonstances différentes en termes de prolifération du virus, et aussi de financement qu'ils reçoivent », a déclaré Lynn Pasquerella, présidente de l'Association of American Colleges and Universities.

Les petits collèges riches en liquidités peuvent peut-être mieux se permettre d'y retourner, avec des masques, une distanciation sociale et des installations sanitaires supplémentaires. Et les écoles des zones rurales sans épidémie majeure peuvent se considérer comme moins à risque.

Les établissements comptant des membres du corps professoral vieillissants et un plus grand nombre d'étudiants qui vivent déjà hors campus ou qui suivent davantage de cours en ligne pourraient opter pour un apprentissage à distance plus long.

« Je pense que nous allons voir beaucoup de variations », a déclaré Laura W. Perna, professeur à la Graduate School of Education de l'Université de Pennsylvanie.

Pourtant, la pression sur de nombreuses institutions pour s'ouvrir sera grande, si pour des raisons potentiellement différentes.

Dans les collèges communautaires, par exemple, de nombreux étudiants dépendent également des ressources du campus pour accéder à Internet, à la nourriture et aux services de garde. « Les étudiants sont maintenant dans des parkings afin d'avoir un accès à distance à leurs cours en ligne », a déclaré le Dr Pasquerella.

Dans le même temps, a-t-elle déclaré, les collèges privés d'arts libéraux voudront ramener les étudiants parce que le coût des frais de scolarité est souvent fondé sur la valeur ajoutée d'un environnement de campus rigoureux et étroitement lié.

Sans revenus provenant d'événements sportifs, de librairies, de camps d'été et de stationnement sur le campus, même les grandes universités peuvent se retrouver en difficulté pour leur argent. Penn State, par exemple, a prévu des pertes d'au moins 260 millions de dollars au cours des 14 prochains mois en raison du coronavirus. L'université a déclaré qu'elle espérait reprendre les cours en personne d'ici l'automne.

En Californie, qui a été l'un des premiers États à fermer ses portes, M. Khosla a déclaré que si un campus pouvait ouvrir de manière responsable, ce serait l'U.C. San Diego. Le campus compte deux hôpitaux universitaires et certains des meilleurs experts du pays en épidémiologie et en maladies infectieuses.

Et, a-t-il dit, il y a des opportunités en crise.

« Il s'agit d'une institution de recherche », a déclaré M. Khosla. « Ce que nous apprenons pourrait nous apprendre beaucoup sur la façon de gérer des pandémies comme celle-ci. »