Beyrouth, Liban – Le Qatar a enfermé des dizaines de milliers de travailleurs migrants dans un quartier surpeuplé, faisant craindre qu'il ne devienne un foyer de coronavirus. Des entreprises d'Arabie saoudite ont demandé aux travailleurs étrangers de rester chez eux, puis ont cessé de les payer. Au Koweït, une actrice a déclaré à la télévision que les migrants devraient être jetés «dans le désert».

Les monarchies riches en pétrole du golfe Persique comptent depuis longtemps sur des armées de travailleurs migrants à bas salaires d'Asie, d'Afrique et d'ailleurs pour faire le gros du travail dans leurs économies, et ont été longtemps critiquées par les groupes de défense des droits pour avoir mal traité ces travailleurs.

Le coronavirus craint de terrifier et d'appauvrir les migrants dans le golfe Persique

Maintenant, la pandémie de coronavirus a aggravé la situation, car les migrants dans les États du Golfe se sont retrouvés enfermés dans des dortoirs exigus et insalubres, privés de revenus et incapables de rentrer chez eux en raison de restrictions de voyage.

Certains manquent de nourriture et d'argent et craignent de n'avoir aucun endroit où se tourner dans des sociétés qui les traitent souvent comme une sous-classe consommable.

«Personne ne nous a appelés», a déclaré Mohamed al-Sayid, un employé de restaurant égyptien coincé avec sept amis dans un appartement d'une pièce à Djeddah, en Arabie saoudite, après avoir perdu leur emploi. «Personne ne nous a contrôlés du tout. Je n'ai pas peur de la couronne. J'ai peur que nous mourions de faim. « 

Les blocages et les ralentissements économiques qui en résultent ont porté des coups durs aux communautés de migrants à travers le monde, y compris en Asie du Sud-Est et en Inde. Mais le nombre et la diversité des migrants dans les pays du golfe Persique signifient que des dommages à leur santé et à leurs finances se répercuteront sur tous les continents.

Il est difficile d'exagérer le rôle de la main-d'œuvre migrante dans le Golfe, où les emplois dans la construction, l'assainissement, le transport, l'hôtellerie et même les soins de santé sont dominés par des millions de travailleurs du Pakistan, d'Inde, du Bangladesh, du Népal, des Philippines et d'ailleurs. Ils travaillent et vivent souvent dans des conditions médiocres pour gagner plus que ce qu'ils pourraient à la maison.

Selon le World Factbook de la Central Intelligence Agency, plus du tiers des 34 millions d'habitants de l'Arabie saoudite sont des étrangers, tout comme la moitié environ de la population de Bahreïn et d'Oman. Au Koweït, les étrangers sont plus de deux fois plus nombreux que les citoyens; au Qatar et aux Émirats arabes unis, ce rapport est proche de neuf pour un.

Alors que le virus s'est propagé, les pays du Golfe ont imposé des blocages et d'autres restrictions visant à limiter la contagion qui ont considérablement ralenti leurs économies.

Beaucoup de ces pertes se sont répercutées sur les travailleurs. Certains gagnent aussi peu que 200 $ par mois, et beaucoup ont accumulé des dettes substantielles envers les recruteurs et les intermédiaires avant même d'avoir commencé à travailler.

La perte de revenus affectera non seulement les travailleurs, mais aussi leurs pays d'origine, qui reçoivent des milliards de dollars en envois de fonds chaque année.

De plus, il semblerait que le virus ait frappé particulièrement les migrants. Le ministère de la Santé saoudien a déclaré le 5 avril que plus de la moitié de ses cas de Covid-19, la maladie causée par le virus, étaient des étrangers. Le royaume a signalé plus de 4 000 cas.

Le Qatar, en plein boom de la construction pour se préparer à accueillir la Coupe du monde en 2022, a trouvé des centaines de cas dans une zone industrielle où vivent de nombreux migrants. Le gouvernement a déclaré qu'il avait isolé les personnes infectées pour traitement et verrouillé la zone, faisant craindre que le virus continue de se propager à l'intérieur de la zone isolée.

«Il y a cette discrimination innée dans le système lui-même qui ne va soudainement pas disparaître», a déclaré Vani Saraswathi, rédacteur en chef adjoint de Migrant-Rights.org, un groupe de défense. «Cela va devenir plus brutal à mesure que cette crise continue de s'aggraver.»

Les défenseurs des travailleurs affirment que les mesures annoncées par les gouvernements du Golfe pour consolider leurs économies et ralentir la propagation du virus ne suffisent pas à protéger les travailleurs.

Le roi Salman d'Arabie saoudite a annoncé le mois dernier qu'il couvrirait le traitement de toute personne souffrant de Covid-19 dans le royaume, y compris les étrangers. Mais un paquet d'aide de 2,4 milliards de dollars qui couvrira partiellement les salaires des travailleurs du secteur privé ne s'applique qu'aux citoyens saoudiens.

Les Émirats arabes unis ont adopté une nouvelle réglementation autorisant les entreprises à accorder des congés payés et non rémunérés et à réduire les salaires de manière temporaire ou permanente pour les employés non citoyens. Bien que de tels changements doivent être effectués d'un commun accord, les défenseurs du travail affirment que les travailleurs ont peu de poids réel contre leurs employeurs.

«Il semble qu'il y ait une déconnexion dans ces pays quant aux besoins dont ils ont besoin pour ces travailleurs», a déclaré Mme Saraswathi. «Leurs sociétés s'effondreraient littéralement si ces travailleurs n'étaient pas là, mais il y a très peu d’empathie pour leur situation.»

Bien que les gouvernements du Golfe aient émis des ordonnances strictes de séjour à domicile et fermé des entreprises jugées non essentielles, certains secteurs à forte intensité de migrants, comme la construction et le pétrole et le gaz, ont continué de fonctionner, exposant potentiellement les travailleurs au virus.

De nombreux ouvriers vivent également dans des camps où jusqu'à 10 hommes partagent des chambres, un environnement fertile pour la contagion.

«S'il se propage dans les camps, c'est une traînée de poudre, donc tous ces pays devraient avoir intérêt à garder cela sous contrôle», a déclaré Hiba Zayadin, chercheur du Golfe pour Human Rights Watch.

Le Qatar a affecté plus de 800 millions de dollars pour aider les entreprises à payer leurs employés et a publié des réglementations raccourcissant la journée de travail pour tenter de freiner la propagation du virus. Mais les travailleurs disent que les politiques ne sont pas toujours appliquées sur le terrain.

Un travailleur pétrolier kenyan au Qatar a déclaré qu'il avait l'habitude de se rendre au travail dans un bus bondé avec 60 autres personnes, mais les employés se sont plaints et la société a réduit la capacité à 30 hommes par bus. Il partage toujours avec trois autres personnes une chambre dans l'enceinte d'une entreprise, dans une salle avec seulement six salles de bain pour 450 hommes.

« Le surpeuplement est le problème et se laver les mains est presque irréaliste », a-t-il déclaré par téléphone, sous couvert d'anonymat, de peur d'être puni par son employeur.

Son entreprise fournit de la nourriture, mais dans une salle à manger commune qui est souvent bondée.

« Il ne s'agit en aucun cas d'une distanciation sociale », a-t-il déclaré. « C'est seulement Dieu qui protège les gens. »

Les pays du Golfe ont interdit la syndicalisation et d’autres activités militantes visant à améliorer les conditions de travail des travailleurs, laissant aux travailleurs peu d’endroits où se tourner si leurs employeurs violent leurs contrats ou ne les paient pas.

Le mois dernier, Totzky de la Cruz, un employé de restaurant philippin en Arabie saoudite, a été avisé avec 16 de ses collègues de cesser de travailler et qu'aucun travail ne signifiait aucun salaire. Les hommes n'ont pas reçu leur dernier salaire et les allocations alimentaires promises par leur employeur ne sont pas arrivées.

« Nous devons nous entraider et compter les uns sur les autres », a déclaré M. de la Cruz. «Quiconque a de l'argent supplémentaire parmi nous devrait soutenir les autres.»

Les travailleurs les plus vulnérables, disent les avocats, sont ceux qui n'ont pas de contrat et qui sont indépendants sur le marché local.

Les femmes qui travaillent comme employées de maison n'ont souvent nulle part vers qui se tourner si leurs employeurs en abusent, et les journaliers n'ont pas d'entreprise responsable de leur bien-être. Les verrouillages signifient qu'ils ne peuvent pas sortir pour chercher du travail, ou parfois même pour acheter de la nourriture.

« Nous ne pouvons pas sortir parce que la police est très stricte », a déclaré Islamuddin Iqbal, un journalier pakistanais à Oman qui est coincé dans une pièce avec quatre autres hommes depuis plus d'un mois.

Les hommes avaient l'habitude de s'aventurer pour acheter du pain, mais la boulangerie a fermé ses portes, il ne leur reste donc que du riz dans leur chambre.

« Nos fournitures s'épuisent rapidement », a déclaré M. Iqbal par téléphone. « Nous avons commencé à manger moins, pour sauver ce qui nous reste. »

Hwaida Saad a fourni des reportages depuis Beyrouth, Liban; Salman Masood d'Islamabad, Pakistan; et Jason Gutierrez de Manille.