« Nouveau coronavirus » est le terme approprié pour désigner ce tout nouveau virus qui fait des ravages dans notre monde non préparé.

Mais vous pouvez aussi appeler ce méchant méchant par son nom scientifique: coronavirus du syndrome respiratoire aigu sévère 2, ou SRAS-CoV-2 pour faire court.

Qu'est-ce que le coronavirus et Covid-19 ? Un explicateur

Covid-19 semble frapper les personnes âgées et immunodéprimées les plus durement, ainsi que n'importe lequel d'entre nous souffrant de problèmes de santé sous-jacents tels que le diabète, les maladies cardiaques et pulmonaires. Mais les jeunes ne devraient rien prendre pour acquis – il y a eude nombreux décès chez les personnes âgées de 20 à 50 ans, ainsi que très peu chez les enfants.

Covid-19 peut également présenter des symptômes bénins très similaires à un rhume ou une grippe typiques – ou aucun symptôme du tout, ce qui rend très difficile le contrôle de la propagation du virus causant Covid-19.

Qu’est-ce qu’un coronavirus ?

Tous les virus sont comme des zombies – ils essaient de prendre le contrôle du corps des gens – mais ils ne sont pas vraiment vivants. En dehors du corps de l'hôte, ils sont en sommeil, survivant sans vivre. Une fois touchées ou inhalées et ramenées à l'intérieur, leur ancienne machinerie entre en action, utilisant des protéines pour s'accrocher et envahir les cellules humaines.

Là, ils se sont installés, produisant des millions d'exemplaires d'eux-mêmes et causantces cellules à se rompre. Comme la célèbre scène du film « Alien », le viralla progéniture jaillit dans la circulation sanguine, dans le but d'envahir de plus en plus de cellules.

Au fur et à mesure qu'ils se multiplient, les humains ont commencé à les recracher dans l'univers à chaque expiration, ce qui nous rend contagieux quelques jours avant que nous commencions à tousser, à éternuer ou à avoir la diarrhée – tous les symptômes créés par le virus pour s'assurer qu'il peut sauter d'humain à humain, assurant ainsi sa survie.

Cette « invasion de zombies virales » se présente sous toutes sortes de formes, tailles et stratégies génétiques. Tous les coronavirus sont recouverts de flèches pointues de protéines, ce qui leur donne l'apparence d'avoir une couronne ou « corona » – d'où le nom. Les coronavirus utilisent ces pointes pour s'accrocher et percer nos cellules.

Les coronavirus font partie de la brigade d'ARN des virus, qui sont beaucoup moins stables que leurs camarades à base d'ADN. Pourquoi est-ce important ? Parce que l'instabilité entraîne des erreurs dans la copie du code génétique.

Cela conduit à des mutations – des milliers, des millions, des milliards de mutations. Tôt ou tard, une mutation frappe la saleté et permet au virus de franchir le grand fossé entre les différentes espèces. Quelques millions / milliards / trillions d'erreurs supplémentaires créent une autre mutation qui permet à ce virus de se propager facilement. Maintenant, le virus est à la fois dans son nouvel hôte et il est contagieux.

C'est ce type de mutation qui donne des virus à l'humanité comme le SRAS-CoV-2.

D’où vient le nouveau coronavirus ?

Le règne animal regorge de coronavirus. On les trouve chez les chats et les chiens, les porcs et les bovins, la dinde et les poulets, les souris, les rats, les lapins et bien sûr, les humains. Les insectes aussi.

Certains de ces coronvirus peuvent traverser des espèces, comme entre les porcs, les chats et les chiens, mais pour la plupart, les coronavirus restent fidèles à leurs hôtes d'origine. Jusqu'à ce qu'ils deviennent bien sûr cette mutation chanceuse.

« Habituellement, les virus d'un animal ne se transmettent vraiment pas efficacement à d'autres espèces animales ou même à des personnes », a déclaré le Dr John Williams, chef de la division des maladies infectieuses pédiatriques à l'Hôpital pour enfants du Centre médical de l'Université de Pittsburgh à Pittsburgh.

« Donc, généralement, si un virus passe d'un animal à un humain, c'est une sorte d'impasse. Cette personne tombe malade mais ne se propage pas plus loin », a déclaré Williams, qui étudie les coronavirus depuis des décennies.

Outre le nouveau coronavirus nouvellement éclos, il existe en fait six coronavirus supplémentaires qui infectent les humains – quatre d'entre eux provoquent le rhume. Deux autres peuvent être mortels. Le MERS-CoV est le méchant derrière le syndrome respiratoire du Moyen-Orient, ou MERS, qui a tué plus de 800 personnes dans le monde depuis son apparition en 2012. Le SRAS-CoV provoque une forme grave de pneumonie qui peut également mettre la vie en danger. À l'échelle mondiale, il a tué 774 personnes entre 2002 et 2004. Aucun autre cas n'a été signalé dans le monde depuis le nombre de morts du nouveau coronavirus depuis son apparition en décembre approche les 40000) .Les coronavirus qui causent le MERS et le SRAS sont cependant passés de mammifères à humains, où ils ont muté pour devenir contagieux . MERS-CoV est apparu pour la première fois en Jordon et en Arabie saoudite en 2012 et on pense qu'il est passé aux humains de dromadaires en Afrique, au Moyen-Orient et en Asie du Sud.

« Le MERS est extrêmement mortel, environ 30% des personnes infectées par le MERS mourront », a déclaré Williams. « Donc, le virus a franchi l'une des barrières – il est capable d'infecter les humains, de s'y développer et de provoquer des maladies – mais heureusement, il ne se propage vraiment pas bien d'une personne à l'autre, à part des contacts très, très étroits. »

Le SRAS a été plus difficile à cerner.

Parce que l'un des vecteurs les plus courants des coronavirus est la chauve-souris, on pense que le virus a peut-être commencé là-bas. Ensuite, il aurait muté en civette de palmier masquée, un petit mammifère ressemblant à un chat mangé dans certaines parties de la Chine. Mais même cette théorie est contestée.

« Le SRAS a causé la mort d'environ 10% des personnes infectées et s'est propagé d'une personne à l'autre mais pas de manière très efficace », a déclaré Williams. « Il n'y avait pas beaucoup de gens qui se promenaient sans symptômes ou avec des symptômes légers, qui pouvaient le propager.

« Ce nouveau virus, le SRAS-CoV-2, a surmonté plus d'obstacles », a ajouté Williams. « Il se propage facilement de personne à personne et de nombreuses personnes peuvent souffrir d'une maladie bénigne ou ne présenter aucun symptôme, mais elles peuvent avoir le virus et le propager. »

Le nouveau coronavirus semble provenir de chauves-souris. Une étude publiée en février a révélé que le coronavirus trouvé chez les chauves-souris partageait 96% de la même composition génétique que le nouveau coronavirus. Mais ce n'était pas un lien direct, donc la chauve-souris devait avoir infecté une autre espèce, qui a ensuite infecté les humains. Les premiers rapports indiquaient que les serpents achetés sur un « marché humide » en Chine étaient des gens qui achetaient des animaux vivants pour manger. Un rapport récent sur les premiers cas de coronavirus en Chine démystifie la théorie de la « grippe serpent », signalant que dans 13 des 41 premiers cas, les patients infectés n'avaient aucun lien avec le marché humide. Une hypothèse récente a affirmé que l'hôte intermédiaire était le pangolin, une créature écailleuse en danger de manger des fourmis aimée pour sa viande et ses écailles, qui sont utilisées dans la médecine traditionnelle chinoise. Mais les critiques ont été sceptiques, renvoyant les généticiens dans leurs laboratoires pour poursuivre la recherche.

À l'heure actuelle, les scientifiques ne savent pas où le nouveau coronavirus a commencé.

« Ces choses sont plus difficiles que [identifying] les dinosaures, car il n'y a pas d'enregistrement fossile d'un virus « , a déclaré Williams. » Par exemple, le principal virus que j'étudie, le métapneumovirus humain, est clairement un virus qui a circulé chez l'homme pendant des décennies, voire quelques siècles.

« Cependant, quand on regarde la génétique du virus, son plus proche parent génétique est un virus d'oiseau », a-t-il ajouté. « Alors, ce virus a-t-il fait son chemin vers les humains et s'est-il établi ? C'est ce que nous pensons. Mais il n'est pas impossible qu'un virus humain se soit propagé aux oiseaux et s'y soit établi. »