LOS ANGELES – One est un hôpital de recherche de premier plan dans l'ouest de Los Angeles, avec des bâtiments nommés d'après Steven Spielberg et Barbra Streisand. Ses couloirs sont ornés d'œuvres de Picasso, Miro et Warhol, qui font partie d'une collection d'art de 4000 pièces. Les célébrités et la royauté d'Hollywood rivalisent pour récupérer dans ses suites de luxe premier arrivé, premier servi.

L'autre est un hôpital communautaire du sud de Los Angeles, entouré de chaînes de restauration rapide, de magasins d'alcools et de magasins de rabais. C'est également une institution à la pointe de la technologie, bien que disposant de ressources beaucoup plus limitées, desservant l'une des communautés les plus vulnérables de Los Angeles, où vivent les travailleurs pauvres et les campements de tentes sans assurance et sans-abri, où un important une partie de la population a des problèmes de santé chroniques sous-jacents.

Coronavirus dans le comté de L.A.: les hôpitaux peuvent-ils gérer une vague de cas ?

Mais la pandémie de coronavirus teste à la fois le centre médical Cedars-Sinai et l'hôpital communautaire Martin Luther King Jr. d'une manière jamais vue auparavant. À un certain niveau, on craint de plus en plus que la crise ne mette à nu les inégalités de longue date dans le système de santé du pays, ce qui pourrait finalement rendre le virus plus mortel dans les communautés les plus pauvres de Los Angeles. Chez M.L.K., les médecins s'inquiètent surtout du fait qu'ils seront pénalisés par un système qui alloue plus de fournitures aux plus grands centres de traumatologie comme Cedars-Sinai.

Dans le même temps, les distinctions entre les deux hôpitaux s'estompent rapidement, car les cas confirmés de coronavirus dans le top 3 000 de Los Angeles et les deux institutions se préparent à des conditions dont ils craignent les submergeront. Il n'a pas non plus l'équipement dont il dit avoir besoin pour se défendre ou défendre ses patients. Dans les deux endroits, les médecins sont déjà aux prises avec des dilemmes éthiques, repoussant même les chirurgies nécessaires pour nettoyer les lits, et, alors qu'ils digèrent la nouvelle dans des endroits plus durement touchés comme New York et l'Italie, ils envisagent une vie encore plus difficile – ou -les choix de mort qu'ils craignent arrivent.

À bien des égards, disent-ils, le virus est le meilleur niveleur.

« Peu importe qui vous êtes ou d'où vous venez – ce n'est pas une question de richesse », a déclaré un médecin des urgences des Cèdres-Sinaï, qui n'était pas autorisé par l'hôpital à parler publiquement. « Ce n'est pas de la chirurgie cérébrale. C'est juste de la logistique et des fournitures. « 

En temps normal, 20 miles de barrages interminables séparent Cedars-Sinai et M.L.K. Mais ces jours-ci, une commande de séjour à domicile a fait que Los Angeles se sent petit. Son trafic infâme a disparu, remplacé par un étrange sentiment de calme.

Alors que les travailleurs de la santé suivent ici l'horreur qui se déroule à New York, où les hôpitaux sont submergés de patients et les décès augmentent, ils ceignent pour une vague similaire pour frapper Los Angeles.

Mardi, le comté de Los Angeles avait 3011 cas confirmés et 54 décès, mais les tests sont si limités que les responsables affirment qu'ils ne savent pas combien de personnes sont réellement infectées, même s'ils pensent que les mesures de distanciation sociale ont probablement ralenti la propagation.

Lorsqu'une vague arrive, les responsables de la gestion des urgences du comté de Los Angeles disent qu'ils prévoient de répartir les patients dans tous les hôpitaux de soins actifs du comté, ce qui signifie que votre lieu de résidence ne dictera pas nécessairement où vous vous retrouverez. Aucune personne nécessitant une hospitalisation pour Covid-19 ne sera refusée en raison du manque d'assurance ou de l'impossibilité de payer, ont déclaré des responsables étatiques et fédéraux.

Cedars-Sinai, un hôpital de recherche de premier plan, a développé ces derniers jours ses propres tests internes et peut obtenir des résultats le jour même. M.L.K., avec moins de ressources, n'a pas été en mesure de progresser aussi rapidement sur les tests internes, et s'appuie toujours sur des laboratoires commerciaux.

En tant que l'un des plus grands hôpitaux du comté de Los Angeles, Cedars-Sinai, avec son centre de traumatologie de niveau I et ses 886 lits, supportera probablement une grande partie du poids, tant en termes de nombre que de gravité des cas.

Déjà, les médecins y voient une légère augmentation. Le nombre de patients atteints de coronavirus confirmés ou suspectés à Cedars-Sinai est passé d'environ 50 le 17 mars à environ 115 le mardi matin, selon un responsable de l'hôpital qui a demandé l'anonymat parce que la politique de l'hôpital est de ne pas divulguer ces chiffres.

M.L.K., qui compte 131 lits, n'a pour l'instant vu qu'une poignée de cas. Mais il fait face à ses propres défis.

Jusqu'à présent, la plupart des tests positifs pour le coronavirus de Los Angeles proviennent de communautés riches comme Brentwood, Melrose et West Hollywood, plus proches de Cedars-Sinai que M.L.K. Les responsables de la santé publique ont émis l'hypothèse que de nombreux résidents ont à la fois les moyens de voyager à l'étranger – éventuellement en contractant le virus de cette façon – ainsi qu'un accès plus facile aux tests.

Mais les médecins de M.L.K. craignez que personne ne sache à quel point le virus s'est propagé au sein de la population vulnérable de sa communauté. En effet, les tests sont rares et le comté les réserve aux patients les plus malades et aux agents de santé. C'est d'autant plus préoccupant que beaucoup dans le sud de Los Angeles souffrent de conditions sous-jacentes comme le diabète et les maladies cardiaques qui pourraient entraîner des taux de mortalité plus élevés lorsque le virus frappe fort.

« La plus grande histoire, ce sont les personnes qui sont vulnérables parce qu'elles n'ont pas reçu de soins médicaux depuis le début », a déclaré la Dre Elaine Batchlor, directrice générale de M.L.K. « Ce sont les mêmes personnes qui préparent la nourriture dans les restaurants de restauration rapide, en prenant soin des personnes dans les garderies. »

Même lorsque les patients sont hospitalisés, le traitement de base pour le coronavirus est assez simple. Certains ont besoin de liquides et d'oxygène et d'une fièvre traitée, tandis que les cas les plus graves peuvent nécessiter une sédation, une ventilation et une alimentation par sonde.

Le Dr Peter Chen, chef de la médecine pulmonaire et des soins intensifs aux Cedars-Sinai, a déclaré que son équipe avait mené des exercices pour accomplir ces tâches aussi efficacement que possible et être en mesure de traiter plus de patients. Mais, a-t-il ajouté, pour « la majorité des gens, ce n'est pas sorcier ».

« Ils ont une défaillance d'un seul organe – leurs poumons », a-t-il déclaré. « Nous gérons les poumons jusqu'à ce que les poumons, espérons-le, se calment. C'est ça. Il est plutôt favorable. « 

Le défi consiste à obtenir les fournitures nécessaires pour traiter les patients atteints du virus hautement infectieux. Comme les hôpitaux à travers le pays, Cedars-Sinai et M.L.K. sont à la recherche de masques, de blouses et de respirateurs.

Là-bas, Cedars-Sinai a certains avantages par rapport à son homologue: il obtiendra une plus grande partie des fournitures gouvernementales d'urgence en raison de la formule d'allocation qui le favorise ainsi que les 12 autres hôpitaux du comté désignés comme centres de secours en cas de traumatisme ou de catastrophe. . Cedars-Sinai a également pu puiser dans les dons de sources privées, comme Goldman Sachs, qui a récemment livré un stock de masques.

Pourtant, le Dr Chen a déclaré que l'hôpital « se débrouillait à peine », les membres du personnel étant contraints de réutiliser les masques pendant un quart de travail afin de les conserver, tout comme leurs collègues de M.L.K. En ce qui concerne les ventilateurs, la pénurie est suffisamment grave pour que Cedars-Sinai se demande si d'autres machines, comme un BiPap, qui aide à respirer, pourraient être modifiées en toute sécurité pour les patients atteints de coronavirus.

« Ma plus grande crainte est que nous manquions de protection pour notre personnel », a déclaré le Dr Chen. « Nous sommes médecins – nous avons prêté le serment d'Hippocrate. Nous allons courir dans une pièce même si nous n'avons plus de masques, mais qu'arrive-t-il si je suis infecté, maintenant je ne peux plus m'occuper de 20 autres personnes dont je pourrais éventuellement sauver la vie. « 

Au M.L.K., les médecins et les infirmières passent leurs heures libres à appeler tous les plombiers, électriciens et entrepreneurs qu'ils connaissent, les suppliant de donner des masques. L'hôpital dispose actuellement de 16 ventilateurs et en a commandé quatre autres. Les médecins disent qu'ils pourraient éventuellement opérer jusqu'à 40 personnes, bien qu'ils s'inquiètent d'avoir suffisamment de personnel qualifié pour les faire fonctionner.

Le Dr Oscar Casillas, directeur médical du service des urgences de M.L.K., considère le système de distribution des fournitures d'urgence du comté comme fondamentalement injuste. M.L.K., a-t-il déclaré, a eu 112 000 visites d'urgence disproportionnées l'année dernière, contre 91 000 à Cedars-Sinai, ce qui reflète le nombre de personnes dans le sud de Los Angeles qui dépendent des urgences parce qu'elles manquent de soins primaires de base. L'une des chirurgies les plus courantes au M.L.K. est l'amputation en raison de complications du diabète.

« Notre histoire explique à quel point elle est différente dans cette communauté que partout ailleurs à Los Angeles », a déclaré le Dr Casillas. « Il n'y a tout simplement pas assez de soins primaires dans ce domaine pour soutenir la population. »

Certains médecins alternent entre plusieurs hôpitaux, y compris M.L.K., où ils arrivent pour des quarts de travail et disent à leurs collègues que les grands hôpitaux ont un meilleur approvisionnement en équipement de protection, et cela peut engendrer du ressentiment.

« Il y a certains de ces hôpitaux autour de nous comme U.C.L.A. et les Cèdres, et ces gens reçoivent ces fournitures, et donc les médecins viennent ici et disent: « Pourquoi ne portez-vous pas ça ? » « , a déclaré Jorge Gonzalez, l'infirmière gestionnaire du service des urgences de M.L.K. « Et cela fait peur à notre personnel, car ils voient juste devant leurs visages les différences et les disparités. »

Malgré la réputation de Cedars-Sinai en tant qu ‘ »hôpital des étoiles », ce cadre sténographique de riches contre pauvres dément une image plus complexe.

La communauté desservie par Cedars-Sinai est beaucoup plus prospère, avec un revenu médian des ménages d'environ 70 000 $, que celui desservi par M.L.K., où elle est de 37 000 $. Mais Cedars-Sinai est également le bénéficiaire n ° 1 des patients Medicare dans l'État, et un fournisseur de premier plan pour les patients Medicaid. Un récent changement de politique en fait également l'organisme sans but lucratif le plus généreux de l'État en termes de soins de bienfaisance gratuits et à prix réduit.

Comme les hôpitaux du pays, Cedars et M.L.K. travaillent à identifier tout espace utilisable pour isoler les patients non coronavirus de ceux qu'ils soupçonnent d'être infectés. Les deux hôpitaux ont installé des tentes d'accueil extérieures; et un navire-hôpital militaire de 1 000 lits qui vient de s'amarrer au port de Los Angeles devrait aider à libérer des hôpitaux en traitant des patients non coronavirus.

Et pour se préparer à la montée prochaine des personnes porteuses du virus, les deux font de leur mieux pour nettoyer les lits, renvoyer les patients à la maison ou retarder les chirurgies qu'ils ne feraient pas normalement.

Le Dr Richard V. Riggs, médecin hygiéniste en chef de Cedar-Sinai, a déclaré qu'au début, seules les chirurgies électives avaient été reportées, mais comme l'urgence est montée, l'hôpital a également commencé à reporter les chirurgies du cancer qui, selon les oncologues, peuvent attendre après mai, date à laquelle le pic devrait atteindre.

Mais chez M.L.K. le nettoyage des lits est compliqué, car de nombreux patients n'ont pas de médecins dans la communauté qui peuvent gérer les soins de suivi.

« Au moins à Beverly Hills, lorsqu'ils envoient un patient à la maison, ils ont un médecin qui, selon eux, va prendre soin de la personne », a déclaré le Dr Batchlor. « Dans notre communauté, il y a juste un énorme déficit. »

Et, s'inquiètent-ils, ils peuvent envoyer des personnes chez elles dans des conditions de vie, comme des refuges pour sans-abri ou des foyers de groupe, où la distanciation sociale est difficile, voire impossible.

« Nous ressentons la pression pour nettoyer les ponts, mais nous pensons que dans une bonne majorité de nos patients, si nous nettoyons les ponts, nous pourrions en fait créer plus de surtension plus tard », a déclaré Alaine Schauer, directrice principale des soins intensifs à MLK

Mais si leurs défis sont légèrement différents, leurs craintes sont sensiblement les mêmes. Un médecin effectuant un triage des coronavirus à Cedars-Sinai est rentré chez lui la semaine dernière et, après être entré dans le hall pour se déshabiller et blanchir la zone, a relu le serment d'Hippocrate.

« Il y a une anxiété accrue que je ne pense pas avoir jamais vue auparavant », a déclaré le Dr Casillas. « Tout le monde essaie de faire de son mieux dans une situation sans précédent. »