Ce paradoxe a produit d'intenses pressions croisées à l'intérieur de la Maison Blanche. Les intérêts commerciaux, les conseillers économiques et les conservateurs républicains cherchent à mettre fin à la fermeture qui a interrompu la vie normale et mis 16 millions d'Américains au chômage; les autorités de santé publique avertissent que le déplacement prématuré risque un deuxième tsunami d'infection avec une escalade des pertes en vies humaines et des dommages économiques plus graves.

L'ampleur de la crise et les exigences complexes qu'elle impose à la nation rappellent la situation difficile à laquelle le président Franklin D. Roosevelt a dû faire face lorsqu'il est entré en fonction au début de 1933, pendant la Grande Dépression. Il a formulé un défi à la psyché américaine ainsi qu'à son économie, affirmant que « la seule chose que nous devons craindre est la peur elle-même ».

Les bonnes nouvelles sur les coronavirus compliquent la tâche de Trump

« Nous devons agir en tant qu'armée formée et loyale, prête à se sacrifier pour le bien d'une discipline commune », a déclaré Roosevelt dans son premier discours inaugural. « Parce que sans une telle discipline aucun progrès n'est réalisé, aucun leadership ne devient efficace. »

« C'est la question cruciale de gouvernance à laquelle nous sommes confrontés », a déclaré Donald Kettl, chercheur à la LBJ School of Public Affairs de l'Université du Texas. « Le problème que nous avons maintenant est la peur basée sur l'incertitude. »

Se gouvernant par l'impulsivité, Trump n'a pas montré la volonté de faire face à l'instant. Il a hésité plus tôt à mettre fin à la distance sociale d'ici Pâques avant de céder à Fauci en prolongeant les directives fédérales jusqu'au 30 avril.

Maintenant, avec un modèle épidémiologique de premier plan prévoyant moins de décès qu'auparavant, Trump hésite à nouveau en parlant d'un redémarrage économique « big bang » le mois prochain. Mais ce modèle suppose que les restrictions à l'éloignement social se poursuivent jusqu'à la fin mai. Un relâchement précoce pourrait avoir des conséquences mortelles.

Dans l'intervalle, Trump a transformé les briefings quotidiens sur les coronavirus en sa scène politique personnelle plus qu'un lieu de communication de preuves pour aider les Américains à faire face à leurs doutes. Dans une pandémie impliquant une nouvelle infection pour laquelle le monde entier manque d'immunité, l'évaluation des coûts et des avantages du relâchement des restrictions nécessite un recalibrage continu du risque.

Les gouverneurs des deux partis ont comblé le vide dans leurs États. À l'épicentre de la pandémie, le gouverneur Andrew Cuomo de New York, cette semaine, met l'accent sur la discipline et, tout en transmettant des informations sur les hospitalisations et les décès.

« La trajectoire est la trajectoire que nous créons par nos actions », a déclaré Cuomo vendredi. D'autres États comme le Maryland, qui ont agi de manière agressive, se situent derrière New York sur la courbe de croissance des cas et n'ont pas encore atteint leurs pics de crise.

Mark McClellan, qui dirigeait la Food and Drug Administration sous le président George W. Bush, a rejoint l'ancien chef de la FDA de Trump, Scott Gottlieb, dans un groupe de professionnels des politiques de santé aidant le Congrès et l'administration à identifier les objectifs nationaux nécessaires pour reprendre en toute sécurité les activités sociales et économiques. Il espère que les Américains se sont suffisamment alarmés pour rester patients derrière une approche centrée non pas sur une date précise, mais plutôt sur la réalisation de tests et de critères de traitement.

«Les gens sont encore assez nerveux», explique McClellan, qui dirige maintenant un centre de politique sanitaire de l'Université Duke. « Les gens vont aussi se rappeler à quel point les choses ont mal tourné. »

Divisions profondes sur le moment de revenir aux anciennes routines

Un sondage CNN la semaine dernière a montré que la plupart souhaitaient maintenir la ligne. 80% d'entre eux craignent que le pire de l'épidémie ne se profile; 60% expriment une gêne à reprendre des routines régulières si les directives actuelles de la Maison Blanche expirent le 30 avril.

Pourtant, sous-jacent à ces chiffres, il y a une nette fracture partisane. Plus de deux fois plus de républicains (53%) disent qu'ils pourraient reprendre confortablement leurs routines régulières en tant que démocrates (23%).

L'impatience républicaine, amplifiée par les médias conservateurs, crée une boucle de rétroaction inhibant la réponse nationale cohérente que le groupe de travail sur les coronavirus de la Maison Blanche appelle nécessaire pour faire reculer la menace. Les élus du GOP, les dirigeants d'entreprises et les personnalités religieuses avides de services religieux ont à nouveau jeté les restrictions sur les coronavirus comme inutilement « draconiennes », comme l'a déclaré le procureur général William Barr la semaine dernière.

En hésitant jusqu'à présent à nommer le 1er mai comme point pivot, Trump reconnaît le potentiel de retour de flamme. Le vice-président Mike Pence a déclaré que « nous allons suivre les données ».

Trump a suivi les données il y a deux semaines en refusant de lever les directives fédérales d'ici Pâques. Il sera plus difficile de faire reculer la pression intra-partisane pour des intérêts nationaux plus vastes, alors que l'amélioration fait naître l'espoir, que lorsque les conditions se dégradaient.

« Ce dont les gens ont besoin, c'est d'un message clair qui soit le même, peu importe où ils se trouvent », dit Kettl. « C'est un défi de leadership qui commence au sommet. »