Quand Ananay Arora regarde de son balcon, il ne voit pas grand-chose de nos jours. Depuis son gratte-ciel, qu'il a partagé avec trois colocataires avant que l'un d'entre eux ne revienne à Taiwan il y a quelques semaines, il a une vue sur le campus de l'Arizona State University, où Arora est actuellement un étudiant en deuxième année spécialisé en informatique. C'est généralement plein de vie, mais comme la plupart des collèges à travers le pays, l'ASU a annulé les cours en personne à la mi-mars. «Tout le monde est rentré chez lui. Il ne se passe rien », m'a-t-il dit. « C'est un peu déprimant. »

Comme beaucoup de jeunes qui attendent la pandémie de coronavirus, Arora envisage son avenir, qui comprend un stage prestigieux chez Apple qui devrait commencer en mai. C’est pourquoi il est resté dans son appartement hors campus au lieu de rentrer vivre avec ses parents en Inde. « Si mon stage a lieu et qu'il y a une interdiction de voyager, je ne serais pas en mesure de revenir », a-t-il déclaré. Ce n'est pas seulement un emploi d'été: dans l'industrie de la technologie, être un bon stagiaire est de loin le meilleur moyen d'obtenir une offre d’emploi convoitée après l'obtention du diplôme. « Obtenir un [internship] l'entretien est difficile », a expliqué Arora. « Si mon stage est complètement annulé, je ne sais pas si une entreprise va à nouveau m'interviewer. »

Comment le coronavirus changera la vie des jeunes

Face à une énorme incertitude, Arora et ses camarades de>

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Pour les jeunes en bonne santé comme Arora – qui semblent beaucoup moins susceptibles d'avoir de graves complications avec le COVID-19 que leurs homologues âgés – vivre une quarantaine de plusieurs mois et la profonde récession économique susceptible de s'ensuivre aura des conséquences qui lui sont propres, la plupart dont, pour le moment, inconnaissables. Il est difficile d’imaginer l’avenir de cette cohorte en détail, au-delà du fait que leur vie sera, au moins à certains égards, profondément différente de ce qu’elle aurait pu être. Tout en écrivant sur la façon dont la pandémie pourrait éventuellement se terminer, mon collègue Ed Yong a postulé que les bébés nés à l'ère post-coronavirus, qui ne connaîtront jamais la vie avant les changements durables à venir, pourraient être appelés Génération C.

Mais la génération C comprend plus que des bébés. Les enfants, les étudiants et ceux qui occupent leur premier emploi après l'obtention du diplôme sont également particulièrement vulnérables aux catastrophes à court terme. L'histoire récente nous apprend que les personnes de ce groupe pourraient voir leur carrière dérailler, leurs finances brisées et leur vie sociale bouleversée. Prédire l'avenir est une course idiote même lorsque le monde ne résiste pas à ce qui semble être une calamité déterminante, mais dans les catastrophes du passé se trouvent des indices qui peuvent commencer à répondre à une question vitale pour la vie de millions d'Américains: Que deviendra la génération C?

Une fois que les gens auront quitté le monde pour rejoindre leur vie, la pandémie continuera de leur nuire pendant des années. «Les épidémies sont vraiment mauvaises pour les économies», explique Elena Conis, historienne de la médecine et de la santé publique à UC Berkeley, riant légèrement de l'euphémisme. «Nous allons voir tout un tas de diplômés universitaires et de personnes terminer les programmes d'études supérieures cet été qui auront vraiment du mal à trouver du travail.» Si vous êtes prêt à risquer votre vie pour nettoyer les planchers des hôpitaux ou aller chercher des chariots abandonnés dans les parkings des épiceries, un chèque de paie, aussi maigre soit-il, est certainement dans votre avenir.

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Pour les Américains qui ne peuvent pas faire ce travail ou qui ne sont pas assez désespérés pour les essayer, peu de soulagement arrive, par rapport à ce que font les autres nations riches pour leurs populations. Au Danemark, le gouvernement verse jusqu'à 90% des salaires des employés pour maintenir les entreprises à flot et garantir que les gens ont un emploi à la fin de la pandémie. Au Royaume-Uni, le gouvernement couvrira jusqu'à 80% des salaires des travailleurs. Aux États-Unis, des chèques de secours ponctuels pouvant atteindre 1200 dollars par personne arriveront dans les mois à venir pour les personnes qui avaient certains statuts fiscaux et de revenu au cours des années précédentes, ainsi qu'une assurance-chômage élargie pour ceux qui ont perdu leur travail. Mais ce n'est que si vous pouvez naviguer avec succès dans les systèmes byzantins débordants requis pour souscrire aux allocations de chômage. Personne ne semble savoir comment les protections pour les travailleurs de concerts sont censées fonctionner ou comment les propriétaires de petites entreprises devraient obtenir les prêts qui leur ont été promis. En attendant, le loyer est toujours dû.

Ces conditions économiques sont dangereuses pour presque tous les Américains, mais les personnes âgées sont plus susceptibles d'avoir une vie professionnelle et des finances stables pour aider à amortir le coup. Les gens qui commencent tout juste maintenant et ceux qui commenceront leur vie d'adulte dans les années qui suivront la pandémie seront invités à marcher sur la corde raide financière sans aucune pratique et, pour la plupart, sans filet de sécurité. Moins d'entre eux pourront se tourner vers leurs parents ou d'autres membres de la famille pour obtenir une aide importante: même dans les périodes de boom relatif de ces dernières années, 40% des Américains n'avaient pas l'argent en main pour faire face à des dépenses d'urgence de 400 $. Avec les pertes financières et la dette médicale, des millions de familles américaines s'accumuleront au cours de la pandémie, même cette modeste flexibilité sera probablement perdue pour beaucoup.

Derek Thompson: Le coronavirus sera une catastrophe pour les pauvres

Parce que la vie américaine a tellement changé au cours des deux dernières générations, comme le note Conis, il est difficile de faire des comparaisons soignées entre ce qui se passe actuellement et comment la polio ou la grippe espagnole ont affecté les travailleurs du pays. Une plus grande partie de la population active américaine a fait des études collégiales que par le passé. Les types de travail que les Américains effectuent se sont éloignés de la fabrication et de la production physique pour se tourner vers les domaines du service et du numérique. Les syndicats ont été saccagés et les protections au travail ont été annulées, exposant les individus à des risques dont ils n'auraient peut-être pas eu à s'inquiéter il y a une génération, alors qu'il aurait été plus difficile, par exemple, pour une entreprise de convertir un travailleur à temps plein en un « entrepreneur indépendant »pour éviter de fournir des soins de santé ou des congés payés. Les ressources sont plus concentrées parmi une mince partie des ultra-riches qu'elles ne l'ont été depuis des générations. « Il y a des aspects de l'histoire qui se répètent, mais ce qui est plus vrai, c'est que chaque épidémie se déroule dans son propre contexte », m'a expliqué Conis. «Il s'agit d'un agent viral unique et d'un contexte social et culturel unique, ainsi que d'un contexte économique.»

Pour évaluer ce qui attend les demandeurs d’emploi, il pourrait être plus utile de se pencher sur un type de catastrophe différent et plus récent: l'effondrement financier de 2008. Plus d'une décennie plus tard, ses effets sont largement reconnus comme ayant été catastrophiques pour l'avenir financier de ceux qui étaient dans leur adolescence et la vingtaine lorsqu'elle a frappé. Non seulement les emplois se sont taris, mais les fonds de secours fédéraux sont principalement allés à de grands employeurs tels que les banques et les compagnies d'assurance plutôt qu'aux travailleurs eux-mêmes. Près de 10 millions de personnes ont perdu leurs maisons, et les investisseurs ont choisi des saisies bon marché pour les retourner à des acheteurs plus riches ou les transformer en locations, ce qui a aidé la hausse des prix des logements à dépasser de loin la croissance des salaires américains. Les milléniaux, dont beaucoup ont passé des années à se tordre dans le vent alors que, dans de meilleures circonstances, ils auraient jeté les bases professionnelles et sociales d'une vie stable, ont maintenant moins d'argent en épargne que les générations précédentes au même âge. Relativement peu d'entre eux ont acheté une maison, se sont mariés ou ont eu des enfants.

Tout comme le parc de logements du pays est passé entre les mains de moins de personnes pendant la Grande Récession, les petites et moyennes entreprises pourraient subir un sort similaire après la pandémie, qui pourrait être un cauchemar pour la population active du pays. Les pharmacies locales, les restaurants maman-et-pop et d'autres petites entreprises ont du mal à rester ouverts pendant des années, et maintenant beaucoup d'entre eux pourraient disparaître, laissant aux gens peu de choix mais d'obtenir leurs déjeuners et ordonnances auprès de sociétés géantes. Le vaste réseau logistique et le bassin de main-d'œuvre d'Amazon ont déjà conféré à l'entreprise un avantage certain sur les petits détaillants ou les détaillants régionaux. Avec de nombreuses entreprises locales fermées ou considérées comme des vecteurs potentiels de maladies, les conditions de pandémie ont déjà canalisé plus d'argent vers Amazon et ses concurrents à grande échelle, dont Walmart et Costco.

Annie Lowrey: Ce n'est pas une récession. C’est une période glaciaire.

Les restaurants américains, qui emploient des millions de personnes, ont été dévastés par les restrictions de quarantaine, mais des chaînes nationales telles que Papa John's et Little Caesars diffusent des publicités télévisées vantant les températures meurtrières des virus de leurs fours commerciaux, et certains d'entre eux ont l'intention d’embaucher des milliers de travailleurs pour répondre à une demande accrue. Le géant du capital-investissement Bain Capital prévoit d’avaler des sociétés souhaitables affaiblies par la pandémie. L'effet pourrait être une consolidation rapide du capital, et moins il y a d'entreprises qui contrôlent l'économie, plus l'économie est généralement mauvaise pour les travailleurs et les consommateurs. Moins de concurrence signifie des salaires plus bas, des prix plus élevés et des conglomérats avec une influence politique suffisante pour éviter une réglementation qui pourrait les obliger à améliorer les salaires, la sécurité des travailleurs ou la sécurité de l’emploi.

Ce résultat n'est pas acquis d'avance. L'Amérique est encore aux premiers jours de la réponse à la crise et peut encore éviter certaines des erreurs commises par le pays pendant la Grande Récession. Malheureusement, les personnes au pouvoir ne semblent pas avoir la volonté d'aider les travailleurs ou les petites entreprises. Même la ville de New York, qui dépend fortement des hôtels, des bars, des restaurants et des touristes pour faire fructifier son économie locale, a fourni peu de ressources pour maintenir ces entreprises à flot et leurs employés payés jusqu'à ce que les gens puissent à nouveau se réunir pour un happy hour ou faire la queue pour assister à Comic Con.

Lorsqu'une récession économique frappe et que peu d'opportunités professionnelles existent, l'un des schémas post-catastrophe les plus fiables de l'Amérique moderne commence à émerger: les gens vont à l'école, que ce soit pour apprendre un métier ou obtenir un doctorat. Il peut être tentant d'espérer que l'éducation résoudra les problèmes économiques et que les gens acquerront simplement suffisamment de compétences pour obtenir de meilleurs emplois et gagner plus d'argent. Mais comme pour presque tous les problèmes, les études supérieures ne sont pas la réponse à tout ce que le coronavirus pourrait faire à votre avenir.

Malgré cela, Reggie Ferreira, professeur de travail social et directeur de la Disaster Resilience Leadership Academy de l'Université de Tulane, m'a dit qu'il s'attendait à une «augmentation certainement» du nombre de personnes recherchant une éducation après la quarantaine, profitant de la disponibilité des prêts pour acquérir une expertise qui pourrait mieux les positionner pour bâtir une vie stable. La génération Y a fait la même chose au lendemain du krach de 2008, en contractant des prêts en nombre record pour faire face à la flambée des coûts, comme l'école de droit. Ils ne pouvaient pas le savoir à l'époque, mais ces décisions ont depuis aggravé leur pression économique, tout en n'améliorant pas significativement les résultats professionnels.

Mais cette augmentation de l'éducation pour les jeunes Américains est probablement dans un an ou deux dans le futur, une fois qu'il est sûr de se risquer à nouveau dans les salles de>

Ananay Arora, coincé dans son appartement à Arizona State, peut suivre des cours et travailler à son travail sur le campus depuis la maison, mais il dit que tous ceux qu'il connaît sont inquiets de la façon dont leurs notes vont en souffrir, y compris lui. Il s'avère qu'il est difficile de se concentrer sur le travail scolaire lors d'une catastrophe mondiale lente. De nombreux types de cours ne fonctionnent pas particulièrement bien via le chat vidéo, comme la chimie et l'écologie, qui en temps normal demandent souvent aux étudiants de participer à des travaux de laboratoire ou de sortir dans le monde naturel. Certaines des responsabilités d’Arora en matière d’études professionnelles impliquent du matériel informatique auquel il ne peut tout simplement pas accéder en ce moment. «À moins que nous ne trouvions quelque chose, je ne pense pas que nous puissions continuer à travailler comme ça ou vivre comme ça pendant longtemps», m'a-t-il dit. « J'espère juste que les recruteurs comprennent la situation et nous font perdre du temps, mais je ne suis pas sûr qu'ils le feront. »

Le bilan futur pour les enfants des premiers stades de l'éducation, qui font également partie de la génération C, pourrait également être important. La valeur de l’école n’est pas seulement de lire des manuels et de faire ses devoirs, mais d’apprendre à être une personne: se faire des amis et jouer avec ses camarades de>

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«Les gens qui ont une base de ressources et des finances et ainsi de suite, ils vont s'en sortir beaucoup plus facilement que les familles qui n'ont même pas d'ordinateur pour que leurs enfants puissent aller à l'école», explique Steven Taylor, psychologue à l'Université de la Colombie-Britannique et l'auteur de The Psychology of Pandemics. Les catastrophes, m'a-t-il dit, ont tendance à éclairer et à amplifier les désavantages existants qui sont plus facilement ignorés par les personnes extérieures aux communautés touchées au cours de la vie quotidienne.

Les catastrophes indiquent également clairement quand les désavantages – quartiers pollués, approvisionnements locaux rares en fruits et légumes frais, emplois risqués – se sont accumulés au cours de la vie, laissant certaines personnes beaucoup plus vulnérables aux catastrophes que d'autres. Au Michigan, les victimes de COVID-19 sont des Noirs de manière disproportionnée. À Chicago, les résidents noirs meurent de la maladie à un rythme près de six fois supérieur à celui de leurs homologues blancs. À New York, les quartiers les plus durement touchés sont ceux où les pauvres et les travailleurs, dont beaucoup sont des immigrants, vivent en plus grand nombre. Les enfants de ces communautés ont déjà plus de mal à accéder à une éducation de qualité et à entrer à l'université. Leurs perspectives d'avenir semblent plus sombres, maintenant qu'ils sont confrontés à des obstacles techniques et sociaux et au traumatisme de voir les membres de leur famille et leurs amis souffrir et mourir pendant une pandémie. Beaucoup de personnes qui se sont retrouvées en quarantaine du SRAS au début des années 2000, a noté Taylor, avaient des symptômes de trouble de stress post-traumatique lors de leur libération. Les enfants qui ont survécu à l'ouragan Katrina ont connu des taux de SSPT similaires à ceux des anciens combattants.

Si les catastrophes du passé ont quelque chose à nous apprendre sur l’avenir, c’est que dans les moments de grand désespoir, les gens comprennent ce qui peut changer. Pour que cela se traduise par de réels changements, il est essentiel que les réactions au nouveau monde dans lequel nous vivons soient codifiées en politiques. Les indices de changements politiques post-pandémiques résident dans les types d'agitation politique qui se produisaient déjà avant le virus. «Les choses qui avaient déjà reçu un certain soutien ont plus de chances de germer, car ces idées avaient déjà circulé, et il peut déjà y avoir des idées de politiques ou de programmes qui ont été développées et qui attendaient dans les coulisses ou recherchaient de la traction», Caela O «Connell, anthropologue de l'environnement à l'Université de Caroline du Nord, explique.

C'est là que les jeunes pourraient enfin être prêts à prendre le contrôle. La crise financière de 2008 semble avoir poussé de nombreux milléniaux vers la gauche, car ses effets ont anéanti leurs espoirs d'un avenir stable et prospère qu'ils venaient à peine de créer. Lorsque les prix des logements ont grimpé en flèche, les salaires ont stagné et l'accès aux soins de santé de base est devenu plus rare, de nombreux jeunes ont regardé la nation la plus riche du monde et se sont demandé qui jouissait de toutes les richesses. Des politiques telles que l'assurance-maladie pour tous, l'annulation de la dette, la protection de l'environnement, les impôts sur la fortune, la réforme de la justice pénale, les programmes d’emploi et d'autres élargissements du filet de sécurité sociale sont devenus des cris de ralliement pour les jeunes qui vivent la vie américaine comme un jeu truqué. Pour les étudiants actuels du secondaire et du collège, qui étaient déjà largement favorables à ces idées, l'explication rapide et brutale de la pandémie de la façon dont les soins de santé basés sur l’emploi et les lois du travail lâches ont longtemps nui aux travailleurs pourrait entraîner une catastrophe formative qui lui est propre .

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«Il est possible, en particulier avec qui vous appelez la génération C, que leur expérience de la pandémie dans un contexte de politique profondément fragmentée conduise à un changement révolutionnaire très nécessaire», Monica Schoch-Spana, anthropologue médicale au Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, m'a dit. Elle note en particulier un changement potentiel de la garde électorale. Les germes de ce changement ont peut-être déjà été semés lors des élections de mi-mandat de 2018, lorsque les jeunes électeurs se sont présentés en nombre particulièrement élevé et ont aidé à élire un groupe de candidats plus jeunes et plus progressistes aux niveaux local et national.

Les jeunes «ne sont pas aux prises avec les images et la rhétorique de la guerre froide. Il n'a pas le même pouvoir sur notre imagination », a déclaré Schoch-Spana. Cela ne signifie pas que les jeunes sont favorables à l'autoritarisme soviétique. Cela signifie simplement qu'un sous-ensemble de jeunes électeurs pense que certains conservateurs américains ont crié au loup, se moquant de tout, des bibliothèques publiques aux visites gratuites chez le médecin comme du socialisme rampant jusqu'à ce que le mot perde une grande partie de son pouvoir d'effrayer.

Si le large soutien des jeunes au candidat de gauche à la présidentielle Bernie Sanders est une indication, le coup de poing de la Grande Récession et de la pandémie de coronavirus – s'ils sont mal gérés par ceux qui sont au pouvoir – pourrait suffire à créer une Amérique future avec les soins de santé, un système de justice réformé et de meilleures protections du travail pour les travailleurs. Mais le vent du changement fait rarement tomber des débris d'un seul type. La Grande Récession a ouvert l'esprit de larges pans de jeunes Américains aux programmes sociaux de gauche, mais ses effets sont également au moins partiellement responsables du Tea Party et de la présidence Trump. Le chaos d'une pandémie ouvre la porte à un filet de sécurité sociale plus solide, mais aussi à un autoritarisme accru.

Au-delà de la politique et des politiques, les structures que les jeunes ont bâties par elles-mêmes pour endurer la pandémie pourraient également changer la vie après. Les jeunes Américains ont répondu à la catastrophe par une vague de volontariat, y compris le centre d'échange d'informations sur les stages d'Arora et des groupes d'entraide à travers le pays qui livrent des produits d'épicerie à ceux qui en ont besoin. L'impulsion à aider en cas de crise est une caractéristique de la résilience communautaire, et c'est probablement la première occasion que de nombreuses personnes de la génération C ont eu à consacrer beaucoup de temps à servir les autres. L'apprentissage de première main de la valeur du partage des ressources et de la prise en charge de vos voisins pourrait aider la prochaine génération d'adultes à inverser certaines des tendances à la solitude et à l'aliénation qui ont discrètement dévasté des millions de personnes au cours des dernières décennies.

Aussi fortes que soient les réactions des gens au milieu d'une crise, cependant, les gens ont tendance à laisser derrière eux les leçons traumatisantes d'une catastrophe aussi vite qu'ils le peuvent. « L'amnésie s'installe jusqu'à la prochaine crise », a déclaré Schoch-Spana. «C'est peut-être différent; il est peut-être assez grand et suffisamment perturbateur pour changer ce que nous imaginons qu'il faut pour être en sécurité dans le monde, donc je ne sais pas. Qui sait? Nous devons aller de l'autre côté du tunnel pour le découvrir. » Finalement, lorsque l'Amérique réapparaîtra à la lumière du jour, le travail de création de l'avenir commencera sérieusement.

Amanda Mull est rédactrice pour The Atlantic.