Bonjour.

(Voici l'inscription, si vous ne recevez pas déjà California Today dans votre boîte de réception.)

Coronavirus en Californie : des brûlures contrôlées pourraient causer des problèmes respiratoires aux patients de Covid-19

Aujourd'hui, nous avons une autre dépêche du Université de Californie, Berkeley Graduate School of Journalism, écrit par Will McCarthy:

Dans les montagnes de Californie, la neige fond, les jours approchent de la saison des incendies et les responsables de la lutte contre les incendies de forêt font face à un choix angoissant: exacerber la crise actuelle ou empiler les risques sur la suivante.

C’est la saison où les forêts californiennes sont éclaircies par des brûlures contrôlées pour réduire les ravages qui sont devenus trop courants pendant la saison des incendies d’automne. Mais la fumée générée par l'incendie de milliers d'hectares ce printemps pourrait être mortelle pour les victimes de Covid-19 qui se battent pour chaque souffle.

Alors que des milliers de personnes se sont rétablies, les hôpitaux prennent en charge près de 4 000 patients Covid-19, dont au moins 1 100 en soins intensifs. Un nombre incalculable d'autres souffrent à la maison. Pire encore, les effets de la fumée intense – pneumonie, asthme, bronchite – sont ressentis le plus intensément par les personnes âgées ayant des problèmes de santé sous-jacents, la population la plus à risque de Covid-19.

[Track every coronavirus case in California by county.]

« C'est un appel difficile », a déclaré le Dr Mary Prunicki, qui étudie la pollution de l'air à l'Université de Stanford. « Cela met de la fumée dans l'air. Mais l'inconvénient est: « Allons-nous avoir de plus grands incendies de forêt à l'automne ? » « 

Les responsables des forêts ont adopté des approches divergentes face à ce dilemme.

Le US Forest Service, qui supervise environ 57% des terres forestières de Californie, a stoppé ses brûlages dirigés dans tout l'État pendant six semaines. Lorsque la décision a été annoncée en mars, un porte-parole a déclaré que le report des brûlures « empêcherait tout effet de la fumée qui pourrait aggraver encore les conditions de vie des personnes à risque dans nos communautés ».

Pourtant, une autre branche du gouvernement fédéral, le Bureau of Land Management, qui gère plus d'un million d'acres en Californie, n'a pas stoppé ses incendies contrôlés, pas plus que Cal Fire, l'agence d'État chargée de lutter contre les incendies de forêt sur des terres qui ne sont pas sous contrôle fédéral. .

« Qu'est-ce que Covid-19 ? Un problème respiratoire « , a déclaré Scott McLean, porte-parole de Cal Fire. « Nous ne sommes pas naïfs à cela, mais nous devons assurer le bien-être du public. »

Les politiques contradictoires reflètent une absence de coordination entre les agences les plus directement responsables de la lutte contre les incendies de forêt en Californie. Selon M. McLean, le Service forestier n'a pas consulté Cal Fire sur sa décision de suspendre les brûlages contrôlés. « Nous avons découvert quand le communiqué de presse a été publié », a-t-il déclaré.

Mais les approches en duel reflétaient également des calculs de risques très différents.

Les responsables du Service forestier se sont dits préoccupés par le fait que la constitution d'une force de travail pour effectuer les brûlures exposerait les employés itinérants au virus et pourrait contribuer à sa propagation. Ils ont également émis des doutes sur la façon dont leurs équipes de pompiers pourraient avoir tendance à brûler tout en respectant les directives relatives à l'éloignement social.

Ils ont dit qu'ils continueraient à utiliser d'autres méthodes – telles que l'enlèvement des brosses à la main et avec de la machinerie lourde – qui réduisent le carburant forestier combustible sans générer de fumée.

Vendredi, cependant, le Forest Service a changé de cap et a annoncé qu'il reprendrait les brûlages contrôlés en Californie « si les conditions et les ressources le permettent ».

« Nous continuerons de donner la priorité à la santé et à la sécurité des communautés et des pompiers pendant cette urgence mondiale et nationale, et nous procéderons également aux incendies prescrits lorsque cela est possible comme un outil important pour protéger les communautés », a déclaré Randy Moore, un responsable du Service forestier, dans un communiqué. .

Cal Fire prévoit de brûler environ 3 200 acres au cours des deux prochains mois. Ses calculs de risques ont été influencés par des catastrophes récentes telles que le feu de camp de 2018, qui a tué 86 personnes à Paradise et dans les villes environnantes, et les incendies de forêt de l'automne dernier, qui ont laissé d'immenses parties de l'État sans électricité pendant des jours.

Dans le même temps, les responsables de Cal Fire ont déclaré qu'ils prenaient des mesures pour limiter les effets sur la santé de leurs brûlures contrôlées, comme l'analyse des conditions de vent pour s'assurer que la fumée ne soufflera pas vers les hôpitaux. Chaque brûlure, qui peut varier de quelques acres à plusieurs centaines, nécessite également l'approbation préalable des conseils locaux de gestion de la qualité de l'air, qui à leur tour consultent généralement les agences de santé publique locales.

Les responsables de plusieurs conseils de la qualité de l'air et des agences de santé publique ont minimisé les dommages que les brûlures contrôlées pourraient infliger aux personnes infectées par Covid-19. « S'ils se battent pour chaque respiration, ils sont à l'hôpital et ne sont pas exposés à l'air enfumé », a déclaré Lisa Almaguer, porte-parole du service de santé publique du comté de Butte. « S'ils présentent des symptômes modérés à sévères, ils sont à la maison et au lit. »

L'État et les autorités locales ont affirmé à plusieurs reprises que, quels que soient les risques de brûlures contrôlées, le fait de ne pas éclaircir les forêts aujourd'hui pourrait créer les conditions d'une calamité bien plus grande à l'automne. Dave Winnacker, chef du district d'incendie de Moraga-Orinda à l'est de Berkeley, s'inquiète de ce qui se passerait si un échec à effectuer des brûlages maîtrisés suffisait à des incendies de forêt plus intenses en quelques mois. Si Covid-19 est toujours une menace, qu'est-ce que cela signifie pour les milliers de pompiers rassemblés pour combattre ces incendies de forêt, souvent de près, souvent au point d'épuisement ? Comment ces pompiers évacueront-ils des milliers de résidents tout en respectant la distance sociale ?

« Covid-19 a évincé toutes les autres choses dont les gens ont la capacité de s'inquiéter », a-t-il déclaré. « Mais cela ne signifie pas que la saison des incendies va prendre un an de congé. »

De nombreux résidents de Californie ne savent que trop bien ce que c'est que de souffrir de problèmes respiratoires continus à cause des saisons des incendies passées. Laura Whitaker, une ancienne résidente de Paradise, a déclaré que ses poumons n'avaient plus jamais été les mêmes depuis qu'elle avait survécu au feu de camp. « Je me souviens avoir senti que mes poumons étaient pleins et que je ne pouvais pas respirer », a-t-elle déclaré. « C'était comme une noyade. »

Au cours des années qui ont suivi, Mme Whitaker a dit qu'elle pouvait dire par ses poumons quand les brûlures contrôlées recommencent. « La fumée, certainement, me parvient assez mal », a-t-elle déclaré. Et après avoir surmonté une crise de pneumonie, elle a dit qu'elle craignait que les brûlures de cette année ne la rendent plus vulnérable au nouveau coronavirus. « Quand j'ai entendu dire que cela affectait les poumons, cela vous faisait peur », a-t-elle déclaré.

Ses craintes sont bien fondées, ont déclaré des experts. « Lorsque vous battez les poumons, ce qui se produit lorsque vous respirez de la fumée, les mécanismes de défense sont dépassés », a déclaré Katharine Hammond, professeur de sciences de la santé environnementale à l'Université de Californie à Berkeley.

« Il y a une grande différence s'il y a un peu de fumée ou beaucoup de fumée », a-t-elle ajouté. « Ce sont des compromis qui doivent être soigneusement réfléchis. »

Voici ce que vous avez peut-être manqué au cours du week-end

Dans l'intervalle, les voisins se sont réunis de nouvelles façons, comme le montre le Times dans cette pièce visuelle. À Los Angeles, par exemple, des voisins autrefois anonymes cueillent et donnent des agrumes.

Jill Cowan a grandi dans le comté d'Orange, est allée à l'école à U.C y compris la Bay Area, Bakersfield et Los Angeles – mais elle veut toujours en voir plus

California Today est édité par Julie Bloom, qui a grandi à Los Angeles et est diplômée de l'U.C. Berkeley.