Un étudiant a rêvé d'acheter un siège de 30 000 $ dans un jet privé. Une mère, frustrée de son incapacité à ramener sa fille à la maison, a plutôt envoyé des masques. Un groupe de parents désespérés a lancé un appel public inhabituel au gouvernement chinois.

L'épidémie de coronavirus a bloqué plus d'un million d'étudiants chinois dans des dortoirs vides et des villes effrayantes du monde entier. Beaucoup de ces étudiants à l'étranger veulent fuir en Chine, où les chiffres officiels suggèrent que les autorités ont fait des progrès pour contenir la pandémie. La peur, la politique et les priorités concurrentes du gouvernement chinois font obstacle.

Coronavirus bloque les étudiants chinois dans un dilemme pour Pékin

Pratiquement tous les vols à destination et en provenance de la Chine ont été annulés alors que Pékin tente d’empêcher les voyageurs infectés de raviver la contagion. Les sièges restants sont à couper le souffle. Pour les étudiants pris au piège aux États-Unis, leurs familles craignent que les relations tendues entre Pékin et Washington entravent les efforts d'évacuation dirigés par la Chine.

Les craintes ont conduit un groupe de parents à adresser publiquement une pétition au gouvernement chinois, une décision risquée dans un pays qui tente de plus en plus de contenir la dissidence. Dans une lettre ouverte publiée en ligne et adressée à l'ambassadeur de Chine aux États-Unis, les parents de 200 étudiants de la région de New York ont ​​soigneusement loué le soutien du gouvernement chinois à ses citoyens à l'étranger. Ensuite, il a cité la série de films « Wolf Warrior », des succès énormes en Chine, dans laquelle des soldats patriotiques de l'Armée populaire de libération protègent le peuple chinois des menaces à l'étranger.

« Nous avons toujours cru fermement qu'un passeport chinois peut vous emmener dans plus d'endroits et, en cas d'urgence, vous ramener à la maison », ont-ils écrit.

Les étudiants bloqués ont mis Pékin dans une impasse. Il tient à apprivoiser l'épidémie de coronavirus qui a fait rage dans le pays avant de se propager à l'étranger, mettant son économie en chute libre. Amener des gens de l'étranger, estime le gouvernement, invite à une nouvelle diffusion.

Pourtant, l’image de la Chine est en jeu. Pékin s'est présenté comme une force de plus en plus puissante sur la scène mondiale sur les plans économique, politique et militaire. Il a promis de protéger ses habitants dans le monde.

De plus, les étudiants et leurs parents constituent une circonscription importante pour le Parti communiste. Beaucoup sont de la>

« Les étudiants internationaux sont généralement le groupe le plus préoccupé par la mère patrie parmi les Chinois d'outre-mer », a écrit Gao Cheng, chercheur à l'Académie chinoise des sciences sociales, dans un article publié sur les réseaux sociaux.

« Ils sont également le groupe le plus vulnérable à l'impact de l'épidémie et à la possible vague de sentiments anti-chinois. Ils ont encore besoin d'avoir confiance dans le pays. « 

Le gouvernement chinois s'est précipité pour se présenter comme un coup de main. Dans une série de discours publics au cours de la semaine dernière, les responsables ont souligné le rôle que les ambassades chinoises dans le monde ont joué pour atteindre les étudiants comme l'a dit un responsable, leur permettront de « ressentir la chaleur et l'amour de la patrie ».

La Chine a également rendu public ses efforts pour sauver 1 457 étudiants bloqués dans des pays comme le Bangladesh, le Cambodge, l'Éthiopie, l'Iran et l'Italie. Jeudi, un vol est arrivé à Londres pour évacuer 180 étudiants chinois de Grande-Bretagne.

Le gouvernement « attache une grande importance aux étudiants chinois à l'étranger et se soucie profondément d'eux, et a pris des mesures importantes pour protéger leur sécurité et leur santé », a déclaré le 31 mars Hua Chunying, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères. « Ce sont des enfants de la patrie et de l'avenir de notre pays. « 

Les ramener à la maison sera cependant difficile.

Une agence de voyages a déclaré à Penny Pei, une étudiante diplômée de 23 ans en sciences sensorielles à la North Carolina State University à Raleigh, qu'elle pourrait la conduire de Chicago à Shanghai pour 10 000 $. Trois jours plus tard, après que le gouvernement chinois a encore réduit les vols internationaux, le prix est passé à 16 000 $.

« Je ne veux pas payer pour ce non-sens », a déclaré Mme Pei, qui, dans un moment de frustration, a pris une capture d'écran d'une annonce qu'elle a vue offrant un siège de 30 000 $ dans un jet privé. Maintenant, ses parents effrénés la harcelent constamment pour savoir si elle mange suffisamment et si elle est seule. (Oui aux deux.)

« J'apprécie vraiment leur inquiétude », a-t-elle dit, « mais ça devient un peu trop. »

Samedi, après que deux de ses billets ont été annulés et craignant des restrictions de voyage supplémentaires en mai, elle a payé à une agence de voyages 12 000 $ pour un billet en>

« Je suis toujours un peu méfiante si je pouvais finalement rentrer chez moi parce que beaucoup de choses peuvent se produire dans ces 10 jours », a déclaré Mme Pei.

Environ 1,6 million d'étudiants chinois étudiaient à l'étranger lorsque le coronavirus a frappé, et 1,4 million d'entre eux sont toujours là, selon des chiffres officiels. Le plus grand groupe d'étudiants se trouvait aux États-Unis, a-t-il dit, totalisant environ 400 000 étudiants.

Les parents en Chine ont assisté à un désespoir grandissant alors que les infections et les décès montaient aux États-Unis – et que le gouvernement chinois a pris des mesures pour empêcher l'épidémie de revenir. Après que le gouvernement a coupé les vols internationaux, seulement 108 devaient arriver la semaine dernière en Chine depuis l'étranger, selon l'Administration de l'aviation civile chinoise, soit environ 1% du total en des temps meilleurs.

Rainey Jin, une étudiante de premier cycle de 20 ans à l'Université de New York, est sortie des États-Unis juste à temps. Elle s'est envolée pour Taiwan via Hong Kong sur le chemin du retour vers le continent. Quand elle a atterri à Taipei le 22 mars, elle a appris qu'elle était sur l'un des derniers vols avant que Taiwan n'interdise tous les passagers en transit. Les membres de sa famille l'ont inondée de messages texte, s'inquiétant de son voyage et lui rappelant de garder son masque en tout temps.

« Nous sommes si jeunes, mais nous devons faire face à la difficulté nous-mêmes parce que notre famille n'est pas autour de nous », a déclaré Mme Jin, qui en était à son avant-dernier jour.vendredi de la mise en quarantaine mandatée par le gouvernement dans la ville chinoise de Hangzhou. « Nous devons trouver un moyen de rentrer chez nous, ou nous devons décider nous-mêmes si nous devons rester ou revenir. »

Certains parents ont demandé au gouvernement d'autoriser les vols d'évacuation, une décision politiquement difficile. Les évacuations nécessitent une coordination étroite avec les gouvernements étrangers qui ont leurs propres restrictions de voyage en place.

Il n'est pas clair si les autorités chinoises et américaines ont discuté des vols d'évacuation.

« Je ne suis pas au courant que nous recherchons des étudiants chinois aux États-Unis qui cherchent de l'aide dans la mesure où nous cherchons à rapatrier des citoyens américains de l'étranger », a déclaré Ian Brownlee, secrétaire adjoint adjoint principal du Bureau des affaires consulaires de l'État. Département.

Pour de nombreuses personnes en Chine, les images de New York et d'autres villes américaines ressemblent à une rediffusion de Wuhan, la ville chinoise où la flambée est apparue. Leurs enfants, craignent-ils, seront mis à la dérive.

« Ce ne sont pas des citoyens », a déclaré Zhengmei Sun, dont la fille, Jacquelyn Yang, 19 ans, fréquente l'université de New York. « Ils n'ont pas une bonne assurance maladie. Ils n’ont aucun lien avec la société, seulement entre eux et avec le consulat. « 

Mme Sun, 48 ans, a passé des jours et des nuits dans son appartement dans la ville chinoise de Shenzhen à chercher des vols pour Mme Yang. Mme Sun a acheté sept billets avec des itinéraires alternatifs alors que les pays commençaient à fermer les frontières. Tôt le matin, comme elle a découvert que le Canada puis Hong Kong bloqueraient bientôt les non-résidents, elle a bondi sur un billet de 4 000 $ pour Hong Kong qui devait partir quelques heures plus tard.

Mme Yang s'est précipitée à l'aéroport international John F. Kennedy avec des gants, des vaporisateurs d'alcool et un masque – et a pris la fuite. Jeudi, après que Mme Yang ait terminé deux semaines de quarantaine, ils ont célébré le 19e anniversaire de Mme Yang dans un restaurant de Shenzhen. Alors que le gouvernement a montré de la sympathie, les attitudes du public en Chine ont été moins compréhensives. En ligne, beaucoup ont réagi durement aux articles et vidéos sur les jeunes Chinois riches prenant des jets privés ou se plaignant de leur situation.

Zhaojing Qian ne serait probablement pas parmi eux. L'étudiante diplômée de 22 ans de l'Université Stony Brook à New York a dit qu'elle craignait de prendre l'avion avec d'autres personnes susceptibles d'être infectées. Elle a également dit qu’elle comprenait les inquiétudes du gouvernement chinois à propos d’une aggravation de l’épidémie.

« La Chine vient de surmonter l'épidémie de coronavirus là-bas », a-t-elle déclaré. « Je sais que le retour des étudiants est un gros risque pour eux, et le gouvernement américain doit se concentrer sur leurs citoyens. »

La vie universitaire est devenue solitaire pour Mme Qian. Son colocataire est parti pour la Chine il y a quelques jours. Mais l'urgence a créé un pont inattendu avec sa mère. Mme Qian fréquente les internats depuis qu'elle a 12 ans, mais les inquiétudes de sa mère ont ravivé la relation. Dans des messages, Mme Qian a rassuré sa mère qu'elle mangeait correctement des repas faits maison et des fruits coupés.

Frustrée de ne pas pouvoir ramener Mme Qian à la maison, sa mère lui a envoyé un paquet pour la première fois: un paquet de masques.

« Je vais le chérir », a-t-elle déclaré. « Je ressens un peu d'amour d'elle maintenant. Avant cela, je pensais que je n'étais qu'un enfant dans sa vie. Maintenant, je sens qu'elle se soucie de moi. « 

Claire Fu a contribué à la recherche