Ils étaient âgés de 19 à 53 ans, des guerriers du week-end qui ont probablement grandi en jouant au hockey sur des étangs, dans des ligues de jeunes et dans des équipes du secondaire. Même à l'âge adulte, ils ne pouvaient pas laisser la glace derrière eux. Pourtant, malgré leur athlétisme et leurs compétences combinés, ils n'étaient pas à la hauteur du coronavirus.

Leur match fatidique a eu lieu le 16 juin à Tampa, en Floride. Pendant 60 minutes, les 22 hommes se sont relayés pour grogner, transpirer, cracher et vérifier leur chemin sur la glace pour tenter d'atteindre une rondelle en caoutchouc dur et de contrôler sa trajectoire. Avec un bâton.

Le coronavirus bat les deux équipes dans un match de hockey malheureux

Cinq jours plus tard, 14 des 22 joueurs avaient développé des symptômes du COVID-19. Une quinzième personne, membre du personnel de la patinoire, est également tombée malade. Treize de ces 15 personnes ont ensuite été testées positives pour une infection à coronavirus. Les deux autres n'ont pas été testés.

Tous ces malades semblent avoir été infectés par une seule personne qui n'a développé aucun symptôme extérieur du COVID-19 jusqu'au lendemain de sa tenue pour le match du soir.

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Aucun des huit joueurs restants n'a présenté de symptômes de COVID-19, donc aucun n'a été testé pour l'infection. Mais s'ils l'avaient été, le taux d'infection documenté aurait pu être encore plus élevé.

Pour les joueurs de hockey désireux d'avoir une chance de chausser leurs patins, de frapper la glace et d'échapper à la pandémie pendant un certain temps, les implications sont sombres.

« La patinoire offre un lieu qui est probablement bien adapté à la transmission du COVID-19 en tant qu'environnement intérieur où la respiration profonde se produit et les personnes sont à proximité les unes des autres », ont écrit trois membres du Département de la Santé de Floride dans un rapport publié. cette semaine par les Centers for Disease Control and Prevention.

L'un des auteurs, David Atrubin, s'est identifié comme un joueur de hockey dans la région de Tampa, écartant les préjugés antihockey comme motif probable de cette découverte.

L'affaire met en évidence plusieurs caractéristiques du coronavirus SRAS-CoV-2 qui l'ont rendu si difficile à contrôler.

Le premier est le rôle des « épandeurs silencieux ». Le « patient index » – qui a développé de la fièvre, de la toux, des maux de gorge et des maux de tête le lendemain du match – se sentait de toute évidence bien le soir où il s'est présenté à la patinoire pour jouer.

Les chercheurs ont découvert que les personnes infectées par le coronavirus semblent être contagieuses à partir d'environ 2 jours et demi avant que leurs symptômes ne deviennent évidents. En effet, une étude publiée dans la revue Nature a révélé que le pic de cette « excrétion virale » arrivait environ 18 heures avant l'apparition des symptômes.

Le patient index a propagé le virus à huit de ses 10 coéquipiers, cinq des 11 joueurs de l'équipe adverse et le personnel de la patinoire. (Aucun des deux arbitres n'est tombé malade.) Une fois infectés, il fallait en moyenne quatre à cinq jours (et jusqu'à 14 jours) pour que la prochaine série de victimes tombe malade. Pendant ce temps, chacun est susceptible d'avoir propagé le coronavirus « silencieusement » à d'autres. (Les responsables de la santé de la Floride n'ont pas signalé de cas autres que ceux liés directement au match.)

Pendant ce temps, certains des huit joueurs qui ne sont jamais tombés malades ont pu eux-mêmes avoir hébergé le virus et le transmettre à d'autres sous le radar. Puisqu'ils n'ont pas été testés, il n'y a aucun moyen de le savoir.

Le rapport souligne également un point sur lequel les scientifiques et les responsables de la santé publique ont fait des allers-retours depuis le début de la pandémie: que dans les bonnes conditions, le coronavirus semble se propager assez efficacement d'une personne à une autre par voie aérienne.

C’est particulièrement vrai lorsque des personnes qui ne portent pas de masques se tiennent à proximité – ou, dans le cas du hockey, vérifient, se cognent, se bousculent et se dirigent vers le filet en contact étroit avec – d’autres personnes.

Aucun des joueurs de hockey de Tampa ne portait de couvre-visage en tissu pendant le match ou lorsqu'ils utilisaient leurs vestiaires séparés. En jouant, certains utilisaient des cages métalliques protectrices du visage ou des demi-écrans en plastique. Mais ceux-ci sont meilleurs pour se protéger contre un bâton surélevé ou une rondelle volante que les particules de coronavirus dans l'air.

Alors que la soi-disant « transmission par aérosol » a longtemps été un facteur suspecté de propagation, ce n'est que ce mois-ci que le CDC a reconnu que ces particules pourraient jouer un rôle clé dans la pandémie.

Les responsables de la santé américains ont depuis longtemps averti que les éternuements ou la toux d’une personne infectée pouvaient infecter des personnes de très près. Ils se sont également concentrés sur la menace posée par les gouttelettes de la toux et des éternuements qui atterrissent sur les poignées de porte, les mains courantes et autres surfaces très touchées – une menace qui peut être contrée par l'utilisation fréquente de lavage des mains et de désinfectant.

Mais malgré les preuves d'événements super-épandeurs dans les usines de conditionnement de la viande, les pratiques de choeur et les cours de fitness à haute intensité, ils ont résisté à la supposition croissante que suffisamment de virus pour rendre quelqu'un malade pouvait être expulsé dans l'haleine d'une personne infectée, puis s'attarder assez longtemps l'air d'être aspiré par une autre personne.

Dans ce match de hockey de juin, des gouttelettes, grandes et petites, ont probablement conspiré pour créer un événement super-épandeur.

Le hockey se joue principalement sur des patinoires intérieures caverneuses et ouvertes. Mais dans des endroits comme Tampa torride, la ventilation de l'extérieur signifierait une perte indésirable de l'air frais qui aide à maintenir la glace.

L'environnement d'une patinoire intérieure de hockey sur glace dans un endroit comme la Floride est propice à un événement super-épandeur dans les bonnes circonstances.

(Keith Srakocic

Les équipes amateurs jouent généralement trois périodes de 15 à 20 minutes chacune, alternant le temps de glace avec des bousculades contre des coéquipiers sur un banc dans un enclos en plexiglas. Lorsqu'ils sautent sur et hors de la glace, les joueurs ont tendance à cracher et à expulser le mucus. L'effort de patiner et de perturber ou de repousser les joueurs adverses provoque une respiration lourde. Les mêlées et les empilements dans les coins, où la rondelle se retrouve souvent, sont courants.

Tout cela se passe dans un espace de 200 pieds sur 85 pieds, entouré de plexiglas pour la sécurité des spectateurs. Et c’est avant les crachats, les cris et les surfaces partagées que les joueurs rencontrent dans les vestiaires.

Ce jeu impliquait un nombre limité de joueurs. Pourtant, il semble répondre aux critères d'un événement super-épandeur – une seule assemblée de personnes capable d'activer un large réseau d'infections qui peuvent rapidement devenir trop importantes pour que les autorités locales de santé publique puissent les suivre et les contenir.

Le compte rendu a été publié dans l’édition de vendredi du rapport hebdomadaire sur la morbidité et la mortalité du CDC.