Un travailleur bangladais travaille dans une usine de confection dans la banlieue de Gazipur à Dhaka, au Bangladesh, le 6 mars 2020.

Le coronavirus a aggravé la réalité des travailleurs du textile au Bangladesh

SINGAPOUR - L'épidémie de coronavirus a laissé le secteur de l'habillement au Bangladesh sous le choc - et des milliers d'ouvriers d'usine en ont souffert car leurs moyens de subsistance leur ont été brusquement enlevés.

L'industrie du vêtement a longtemps été la bouée de sauvetage de l'économie, mais alors que la pandémie ravageait le monde, des milliards de dollars de commandes ont été annulés alors que les détaillants mondiaux ferment leurs portes et que les marques retiennent les commandes.

Avant le début de l'épidémie, Mousumi, 22 ans, qui a refusé de donner son nom de famille, a commencé un nouvel emploi dans une usine de confection en janvier après avoir été au chômage depuis 2018. Elle gagnait environ 10 000 taka bangladais (118 dollars) chaque mois jusqu'en mars, lorsque les usines du pays ont été fermées afin de ralentir la propagation du virus.

Lorsque les usines ont rouvert avec une capacité limitée en avril, Mousumi a déclaré qu'elle avait été mise en attente pendant trois mois. Puis, le 1er août, elle a dit qu'elle avait été congédiée.

"Ils ne disaient qu'une chose: qu'ils licencient des gens à cause du coronavirus", a déclaré Mousumi, selon la traduction de CNBC de ses propos en bengali.

Dulali, également âgée de 22 ans, a perdu son emploi chez ABA Fashions Limited en avril, où elle gagnait jusqu'à 11 000 taka par mois en payant des heures supplémentaires. Depuis, elle a du mal à trouver un emploi. Comme Mousumi, on lui a aussi dit que la pandémie était à blâmer.

"Ils ont dit qu'à cause du coronavirus, il n'y avait pas de nouvelles commandes à venir et que le propriétaire de l'usine avait du mal à payer les travailleurs", a déclaré Dulali, selon la traduction de CNBC de ses propos en bengali. Elle a dit que sa recherche d'emploi avait été vaine et que beaucoup d'autres comme elle cherchaient également du travail.

Dulali vit avec sa fille de huit ans. "Nous vivons actuellement beaucoup de difficultés", a-t-elle déclaré à CNBC. Elle a dit qu'ils devaient environ 16 000 taka en loyer. Ils grattent maintenant avec ses gains d'environ 500 taka par mois en tant que cuisinière chez son propriétaire - une fraction du salaire qu'elle gagnait auparavant.

CNBC s'est entretenu par téléphone avec six travailleurs, dont Mousumi et Dulali, par l'intermédiaire de la Fédération des syndicats indépendants du vêtement du Bangladesh, qui travaille avec divers syndicats. Certains d'entre eux ont un emploi, tandis que d'autres disent chercher du travail depuis avril ou mai.

Tous ont évoqué les difficultés financières auxquelles ils sont confrontés, y compris la misère potentielle, exacerbée par l'impact paralysant de la pandémie.

Ce sont les travailleurs les plus vulnérables, précaires à bien des égards et ils paient le prix le plus dur pour cette crise.

Mark Anner

Professeur à la Penn State University

À mesure que le virus se propageait, de nombreuses grandes marques de détail ont annulé des commandes déjà en production. L'Association des fabricants et exportateurs de vêtements du Bangladesh (BGMEA) a estimé que la pandémie avait eu un impact immédiat sur 1 150 usines qui ont signalé des annulations de commandes d'une valeur de 3,18 milliards de dollars. Entre mars et juin de cette année, le Bangladesh a perdu 4,9 milliards de dollars de vêtements par rapport à la même période en 2019, selon BGMEA.

BGMEA a déclaré à CNBC qu'au cours des trois à quatre derniers mois, ses usines membres ont signalé que 71 000 travailleurs avaient été licenciés. Un porte-parole a déclaré que la plupart des usines ont licencié des travailleurs qui étaient employés depuis moins d'un an.

"Vulnérable" et "précaire"

Le Bangladesh est le deuxième exportateur mondial de vêtements - derrière la Chine seulement, selon l'agence de notation Moody's.

L'industrie du vêtement est une source majeure de revenus d'exportation pour le pays. Les vêtements confectionnés représentaient 83% des exportations totales du Bangladesh pour une valeur de 33,67 milliards de dollars au cours de son exercice 2019-2020, selon les données publiées par BGMEA.

Plus de 4 600 usines de confection au Bangladesh fabriquent des chemises, des tee-shirts, des vestes, des pulls et des pantalons. Les vêtements sont principalement expédiés en Europe, aux États-Unis et au Canada, pour être vendus par des détaillants locaux dans ces pays.

Des travailleuses bangladaises travaillent dans une usine de confection dans la banlieue de Gazipur à Dhaka le 17 février 2018.

Quelque 4,1 millions de travailleurs - principalement des femmes - travaillent dans le secteur. Mais ils travaillent souvent de longues heures dans des conditions pénibles et gagnent des salaires très bas.

"Ce sont quelques-uns des travailleurs les plus vulnérables au Bangladesh et dans les pays où il y a des exportations de vêtements. Les jeunes travailleurs, les travailleuses, (sont) souvent des migrants internes. Ils viennent donc de la campagne vers la ville", Mark Anner, professeur des relations de travail et d'emploi à la Penn State University, a déclaré à CNBC.

Il n'y a pas de temps de service fixe. Il y a beaucoup de pression au travail, nous sommes donc obligés de travailler.

Mousumi

Ouvrière du vêtement bangladais

Bilkis Bigum, 30 ans, a perdu son emploi d'ouvrière dans une usine de confection le 4 avril et n'a pas trouvé de travail depuis. Pour se débrouiller, elle a travaillé chez un voisin malade comme aide domestique et s'est d'abord appuyée sur les autres pour se nourrir.

Elle prend maintenant un travail horaire temporaire qui lui rapporte environ 200 taka à 300 taka - mais ce n'est pas suffisant pour payer un loyer pour le moment. Ses frères, qui travaillent, l'aident parfois, mais ils doivent aussi s'occuper de leur propre famille, a déclaré Bigum.

"Maintenant, je travaille ici et là, au moins de cette façon je peux gagner de l'argent", a-t-elle déclaré à CNBC en bengali.

Beaucoup d'entre eux n'ont pas d'épargne et vivent de chèque de paie en chèque de paie, a expliqué Anner. Ainsi, lorsqu'ils perdent leur emploi, l'impact est immédiat.

"Parfois, leurs familles dans leur pays dépendent d'eux, des envois de fonds internes - ils envoient de l'argent de la ville à leurs familles. Ce sont les travailleurs les plus vulnérables, précaires à bien des égards et ils paient le prix le plus dur pour cette crise, " il ajouta.

Anner a publié un rapport en mars sur l'impact immédiat de la pandémie sur le secteur de l'habillement au Bangladesh. Il a déclaré que le rapport a révélé que de nombreuses marques n'étaient initialement pas disposées à payer les fournisseurs pour les coûts de production et les matières premières déjà achetées. Cela a forcé de nombreuses usines à fermer leurs activités et à mettre un congé ou à tirer des travailleurs.

Les propriétaires d'usines s'attendent à ce que les commandes soient réduites des deux tiers, et affirment que les acheteurs au détail exigeaient des réductions de prix allant jusqu'à 15%.

Des mauvaises conditions de travail

Mousumi a déclaré avoir rejoint une nouvelle usine il y a un peu plus d'un mois qui fabrique des t-shirts et des masques faciaux.

Les heures de travail s'étendent souvent au-delà des heures habituelles de 8 heures à 17 heures, a-t-elle déclaré, ajoutant qu'elle travaillait parfois par quarts qui s'étalaient au-delà de minuit. "Il n'y a pas d'heures de service fixes", a-t-elle déclaré en bengali. "Il y a beaucoup de pression au travail, nous sommes donc obligés de travailler. Ils donnent des heures supplémentaires pour tout travail que nous faisons après 17 heures".

Le salaire qu'elle touche est inférieur à ce qu'elle gagnait dans son ancienne usine, a-t-elle déclaré. Elle gagne environ 8500 taka par mois, environ 100 dollars, et reçoit une compensation pour les heures supplémentaires les jours où elle travaille au-delà de 17 heures.

"C'est moins mais je ne trouve pas de travail ailleurs", a déclaré Mousumi. "J'ai beaucoup de problèmes dans ma famille, donc je suis obligé de faire ce travail."

Le salaire minimum qui existe dans de nombreux pays asiatiques, y compris des endroits comme le Bangladesh et le Cambodge, ne couvre pas le coût de la vie de base - ce que nous appelons un salaire décent - pour ces travailleurs.

Thulsi Narayanasamy

Centre de ressources sur les entreprises et les droits de l'homme

Les travailleurs du secteur ne reçoivent pas de salaire décent et travaillent souvent dans de mauvaises conditions, selon Thulsi Narayanasamy, responsable des droits du travail au Business & Human Rights Resource Centre au Royaume-Uni.

"Le salaire minimum qui existe dans de nombreux pays asiatiques, y compris des endroits comme le Bangladesh et le Cambodge, ne couvre pas les coûts de base de la vie - ce que nous appelons un salaire décent - pour ces travailleurs", a-t-elle déclaré à CNBC par téléphone.

"Donc beaucoup d'entre eux sont endettés, ils n'ont pas assez pour couvrir trois repas par jour ou pour couvrir les frais de base pour eux et leur famille. C'est la pierre angulaire de l'exploitation de l'industrie", a déclaré Narayanasamy, ajoutant qu'ils travaillent Heures "incroyablement longues" pour traiter les commandes avec des délais d'exécution très courts. Cela conduit à toute une série de problèmes de sécurité dans l'usine, y compris les risques d'incendie, a-t-elle déclaré, soulignant l'effondrement de l'usine de confection en 2013 à Dhaka qui a tué plus de 1000 personnes.

Les marques détiennent le pouvoir

Narayanasamy a déclaré que la cause fondamentale des nombreux problèmes auxquels sont confrontés les travailleurs de l'industrie mondiale du vêtement est le "profond déséquilibre de pouvoir entre les marques de mode et les fournisseurs et les travailleurs de l'usine".

Comme il y a plus de fournisseurs que d'acheteurs, les marques de mode, à travers leurs pratiques d'achat, déterminent combien elles paient pour les commandes et quel type de délai d'exécution elles accordent aux usines.

"Les usines ne sont pas en mesure de négocier fortement en raison du grand nombre d'usines dans le monde et du petit nombre de marques de mode qui monopolisent le secteur", a-t-elle déclaré. "Donc, ce que nous finissons par voir dans tous les domaines, c'est qu'il y a le non-paiement d'un salaire vital - et cela est bien documenté depuis longtemps."

Anner, de Penn State, a déclaré qu'il recherchait actuellement à quoi ressembleraient les commandes actuelles et futures des marques aux usines à un moment où la demande mondiale de vêtements est faible, les pays restant en verrouillage partiel et de nombreuses personnes sont invitées à travailler à domicile.

Des ouvriers du prêt-à-porter travaillent dans une usine de vêtements à Dhaka le 25 juillet 2020.

"Les grandes entreprises ne savent pas combien elles vont vendre dans les mois à venir, elles ne savent pas trop comment faire des prévisions pour l’avenir, elles passent donc souvent des commandes - mais à un volume bien inférieur à ce qu’elles auraient cette fois-ci. il y a un an ", a-t-il déclaré. Les données indiquent que les acheteurs font baisser les prix beaucoup plus maintenant qu'ils ne le faisaient il y a des années, a-t-il ajouté.

"C'est pour moi une préoccupation considérable car c'est une double pression sur les fournisseurs et les pressions sur les fournisseurs se traduisent toujours par une pression sur les travailleurs", a-t-il déclaré.

Pour de nombreux travailleurs, la pandémie a exacerbé leur pauvreté et les a poussés à s'endetter davantage.

Mousumi a déclaré qu'elle s'occupait de sa mère et qu'elle devait envoyer une allocation mensuelle à sa belle-famille. Elle a déclaré qu'elle avait accumulé des dettes alors qu'elle était au chômage entre 2018 et 2020. Après avoir perdu son dernier emploi en août, elle a également accumulé des loyers.

"Sur le plan financier, je faisais face à de nombreuses difficultés ... alors j'ai dû accepter ce poste", a-t-elle déclaré.