Acclamé par la communauté locale, le président sud-africain Cyril Ramaphosa a annoncé lundi dernier qu'un verrouillage national de 21 jours pour lutter contre la propagation du nouveau coronavirus commencerait à minuit ce jeudi. Les mesures du gouvernement signifient que les frontières du pays sont désormais fermées, à l'exception du transport de carburant et de biens essentiels. Les voyages interprovinciaux sont interdits. Les transports publics sont limités et seules les entreprises fournissant des services essentiels peuvent rester ouvertes. L'exercice solitaire n'est pas autorisé et les ventes d'alcool et de cigarettes ont été arrêtées. L'annonce de Ramaphosa est intervenue alors que le pays avait regardé Covid-19 balayer le monde, submergeant les services de santé de nations beaucoup plus riches et dotées de ressources médicales. En Afrique, le virus a semblé prendre un temps relativement long pour s'établir, conduisant à un faux sentiment de sécurité chez beaucoup, certains experts postulant que le climat chaud de l'Afrique pourrait être un facteur de ralentissement de la transmission. Dans les bidonvilles et les cantons surpeuplés, plus dangereusement, certains l'ont considéré comme une preuve de l'immunité génétique noire. Ainsi, la tentative de Ramaphosa d ‘«aplatir la courbe», l'Afrique du Sud ayant enregistré le 22 mars environ 400 cas modestes sans décès, fut une décision audacieuse et préventive. (Au 2 avril, le nombre d'infections avait dépassé 1 400.) Néanmoins, le verrouillage devait être une décision difficile. Ramaphosa a pris un pari calculé selon lequel il sauverait un système de santé à peine étiré d'être inondé, sans détruire une économie extrêmement fragile déjà aux prises avec la récession; l'un des pires taux de chômage au monde et une cote de crédit «indésirable». Malgré les risques, l'annonce du verrouillage a attiré le soutien de tous les partis et la performance du président a été largement saluée sur les médias sociaux pour sa solide performance. Le « Business Day », souvent critique à l'égard du gouvernement du Congrès national africain (ANC) de Ramaphosa, s'est enthousiasmé: « Lorsque le pays avait besoin de leadership en temps de crise, il avait un président qui était prêt à le fournir ».

Mais l'unité nationale et le but commun que Ramaphosa a cherché à encourager ont duré moins de 24 heures avant que les anciens soupçons ethniques au sein de la population et les tendances autoritaires au sein du gouvernement ne commencent à se réaffirmer.

Coronavirus en Afrique du Sud : l'unité est éphémère sous verrouillage

Un point de discorde immédiat était le nouveau Fonds de solidarité que le président a annoncé et chargé d'un éventail d'objectifs ambitieux: combattre et suivre la propagation de Covid-19, soigner les malades et soutenir les petites entreprises et leurs employés. La structuration du Fonds était vintage Ramaphosa, un ancien dirigeant syndical et l'un des négociateurs de la transition démocratique en Afrique du Sud, dont le style de leadership est de mettre l'accent sur le consensus et les pactes sociaux. Étant donné que le fisc de l'Afrique du Sud n'a pas les ressources financières pour injecter des milliards de dollars dans le système pour atténuer l'effet économique du virus, l'adhésion du secteur privé, toujours à une écrasante majorité, était cruciale. Il a également dû dissiper l'inévitable scepticisme à l'égard de toute initiative gouvernementale, étant donné l'estimation d'un milliard de rands (57 milliards de dollars) de fonds publics détournés par une cabale regroupée autour de son prédécesseur, Jacob Zuma. Trois des familles les plus riches du pays, blanches et noires, ont promis un milliard de rands (54 millions de dollars chacune pour la lutte contre le coronavirus. Cette coopération trans-raciale prometteuse s'est effondrée presque immédiatement. Le lendemain de l'annonce du verrouillage, un document divulgué par le ministère chargé de la surveillance le décaissement de l'aide d'urgence aux petites entreprises a proposé des lignes directrices spécifiant que seules les entreprises détenues à 51% par des Noirs seraient éligibles à l'aide. Le ministère Ntshavheni a annoncé que seules les boutiques spaza possédées et gérées par des Sud-Africains – les petites épiceries où la plupart des habitants des townships noirs obtiennent leur dispositions – serait autorisé à fonctionner pendant le verrouillage. Tentatives ultérieures de dommages contr ol a peu fait pour réduire le scepticisme du public – ou la confusion. Le premier jour de l'isolement, la police de la ville côtière de Port Elizabeth a fermé de force des magasins appartenant à des immigrants dans un quartier de Port Elizabeth, aspergeant leurs clients de poivre. Selon les médias, les commandants de la station ont déclaré au président d'une organisation communautaire somalienne que les instructions provenaient directement du ministre du Développement des petites entreprises. L'écart entre le conciliateur Ramaphosa et ses ministres de la sécurité plus conflictuels est particulièrement marqué. « Ce n'est pas un moment pour skop en donder. Ce n'est pas un moment pour sket en donder », a déclaré le président — faisant écho à la menace menaçante « donner un coup de pied, tirer et battre », une phrase afrikaans populaire parmi les sécurocrates du régime d'apartheid des soldats dans une base militaire près de Johannesburg avant le verrouillage. La police et les militaires n'ont pas semblé comprendre le message. Samedi, les forces de sécurité ont tiré des balles en caoutchouc sur des acheteurs faisant la queue devant un supermarché de Johannesburg pour ne pas avoir respecté la distance de sécurité requise. À une autre occasion, ils ont fait sauter des acheteurs avec un canon à eau. Des séquences vidéo non vérifiées montrent des soldats vidant de l'alcool et des agressions ont été signalées contre des voyageurs. À peine quatre jours après le verrouillage, la Direction indépendante des enquêtes de police a déclaré qu'elle enquêtait sur trois cas de meurtre contre des policiers qui auraient fait usage d'une force excessive.

Dans une autre démonstration de flexion musculaire, le ministre de la Police, Bheki Cele, a apparemment annulé arbitrairement la déclaration précédente du ministre de la Santé, Zweli Mkhize, selon laquelle les gens pouvaient faire de l'exercice à l'extérieur et promener leurs chiens une fois par jour s'ils maintenaient la distance sociale.

Aucun gouvernement n'est à l'abri de messages mitigés alors que les ministres sont aux prises avec une crise existentielle. Néanmoins, l'ampleur et le ton de la dissonance au sein de l'administration Ramaphosa semblent indiquer que même après deux ans au pouvoir, il n'a pas encore été en mesure d'affirmer pleinement son autorité sur les restes soutenant Zuma dans son cabinet.

Si le verrouillage de Covid-19 par Ramaphosa réussit à rehausser sa stature publique, combiné à son niveau déjà élevé de popularité publique – le sondage auprès des citoyens sud-africains de février a évalué son taux d'approbation à 61% – devrait faciliter la déroute du président ses ennemis dans son ANC au pouvoir. Mais si le verrouillage effondre l'économie, la position politique de Ramaphosa pourrait être affaiblie par les défis de la gauche dure au sein de son propre parti.