Le coronavirus peut rester en l'air pendant des heures dans de minuscules gouttelettes dans l'air stagnant, infectant les gens lorsqu'ils inspirent, suggèrent des preuves scientifiques croissantes.

Ce risque est plus élevé dans les espaces intérieurs surpeuplés avec une mauvaise ventilation, et peut aider à expliquer les événements de super-propagation signalés dans les usines d’emballage de viande, les églises et les restaurants.

On ne sait pas à quelle fréquence le virus se propage via ces minuscules gouttelettes, ou aérosols, par rapport aux plus grosses gouttelettes qui sont expulsées quand une personne malade tousse ou éternue, ou transmises par contact avec des surfaces contaminées, a déclaré Linsey Marr, spécialiste des aérosols chez Virginia Tech.

Les aérosols sont libérés même lorsqu'une personne sans symptômes expire, parle ou chante, selon le Dr Marr et plus de 200 autres experts, qui ont décrit les preuves dans une lettre ouverte à l'Organisation mondiale de la santé.

Ce qui est clair, disent-ils, c'est que les gens devraient envisager de minimiser le temps passé à l'intérieur avec des personnes extérieures à leur famille. Les écoles, les maisons de soins infirmiers et les entreprises devraient envisager d'ajouter de nouveaux filtres à air puissants et des lampes ultraviolettes qui peuvent tuer les virus en suspension dans l'air.

Voici les réponses à quelques questions posées par les dernières recherches.

Qu’est-ce que cela signifie pour un virus d’être en suspension dans l’air?

Pour qu'un virus soit en suspension dans l'air, il peut être transporté dans l'air sous une forme viable. Pour la plupart des agents pathogènes, il s'agit d'un scénario oui-non. H.I.V., trop délicat pour survivre à l'extérieur du corps, n'est pas en suspension dans l'air. La rougeole est en suspension dans l'air, et dangereusement ainsi: elle peut survivre dans l'air jusqu'à deux heures.

Pour le coronavirus, la définition a été plus compliquée. Les experts conviennent que le virus ne parcourt pas de longues distances ou ne reste pas viable à l'extérieur. Mais les preuves suggèrent qu'il peut traverser la longueur d'une pièce et, dans un ensemble de conditions expérimentales, rester viable pendant peut-être trois heures.

En quoi les aérosols sont-ils différents des gouttelettes?

Les aérosols sont des gouttelettes, les gouttelettes sont des aérosols – ils ne diffèrent que par leur taille. Les scientifiques appellent parfois les gouttelettes de moins de cinq microns de diamètre des aérosols. (Par comparaison, un globule rouge a un diamètre d'environ cinq microns; un cheveu humain a une largeur d'environ 50 microns.)

Dès le début de la pandémie, le W.H.O. et d'autres organisations de santé publique se sont concentrées sur la capacité du virus à se propager à travers de grosses gouttelettes qui sont expulsées lorsqu'une personne symptomatique tousse ou éternue.

Ces gouttelettes sont relativement lourdes et tombent rapidement au sol ou sur une surface que d'autres pourraient toucher. C'est pourquoi les agences de santé publique ont recommandé de maintenir une distance d'au moins six pieds des autres et de se laver fréquemment les mains.

Mais certains experts disent depuis des mois que les personnes infectées libèrent également des aérosols lorsqu'elles toussent et éternuent. Plus important encore, ils expulsent les aérosols même lorsqu'ils respirent, parlent ou chantent, en particulier avec un peu d'effort.

Les scientifiques savent maintenant que les gens peuvent propager le virus même en l'absence de symptômes – sans tousser ni éternuer – et les aérosols pourraient expliquer ce phénomène.

Parce que les aérosols sont plus petits, ils contiennent beaucoup moins de virus que les gouttelettes. Mais parce qu'ils sont plus légers, ils peuvent s'attarder dans l'air pendant des heures, surtout en l'absence d'air frais. Dans un espace intérieur surpeuplé, une seule personne infectée peut libérer suffisamment de virus aérosolisés au fil du temps pour infecter de nombreuses personnes, semant peut-être un événement super-diffuseur.

Pour que les gouttelettes soient responsables de ce type de propagation, une seule personne devrait être à quelques mètres de toutes les autres personnes ou avoir contaminé un objet que tout le monde a touché. Tout cela semble peu probable à de nombreux experts: «Je dois faire trop de gymnastique mentale pour expliquer ces autres voies de transmission par rapport à la transmission par aérosol, ce qui est beaucoup plus simple», a déclaré le Dr Marr.

Puis-je arrêter de m’inquiéter de l’éloignement physique et du lavage des mains?

La distance physique est toujours très importante. Plus vous êtes proche d'une personne infectée, plus vous pouvez être exposé à des aérosols et des gouttelettes. Se laver les mains souvent est toujours une bonne idée.

Ce qui est nouveau, c'est que ces deux choses peuvent ne pas suffire. «Nous devrions mettre autant l'accent sur les masques et la ventilation que sur le lavage des mains», a déclaré le Dr Marr. « Pour autant que nous puissions en juger, c'est tout aussi important, sinon plus. »

Dois-je commencer à porter un masque de qualité hospitalière à l’intérieur? Et combien de temps est trop long pour rester à l’intérieur?

Les travailleurs de la santé peuvent tous avoir besoin de porter des masques N95, qui filtrent la plupart des aérosols. À l'heure actuelle, il leur est conseillé de le faire uniquement lorsqu'ils sont engagés dans certaines procédures médicales susceptibles de produire des aérosols.

Pour le reste d'entre nous, les masques en tissu réduiront encore considérablement les risques, tant que la plupart des gens les porteront. À la maison, lorsque vous êtes avec votre propre famille ou avec des colocataires que vous savez faire attention, les masques ne sont toujours pas nécessaires. Mais c'est une bonne idée de les porter dans d'autres espaces intérieurs, ont déclaré des experts.

Quant à savoir combien de temps est sûr, c'est difficile à répondre. Tout dépend si la pièce est trop encombrée pour permettre une distance de sécurité par rapport aux autres et s'il y a de l'air frais qui circule dans la pièce.

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Que signifie la transmission aéroportée pour la réouverture des écoles et des collèges?

C'est un sujet de débat intense. De nombreuses écoles sont mal ventilées et trop mal financées pour investir dans de nouveaux systèmes de filtration. «Il existe une énorme vulnérabilité à la transmission des infections par les aérosols dans les écoles», a déclaré Don Milton, expert en aérosols à l'Université du Maryland.

La plupart des enfants de moins de 12 ans ne semblent présenter que des symptômes bénins, le cas échéant, de sorte que les écoles élémentaires peuvent s'en sortir. « Jusqu'à présent, nous n'avons aucune preuve que les écoles élémentaires seront un problème, mais les>

Les dortoirs et les salles de>

Le Dr Milton a déclaré que le gouvernement devrait penser à des solutions à long terme à ces problèmes. La fermeture des écoles publiques « obstrue toute l'économie, et c'est une vulnérabilité majeure », a-t-il déclaré.

« Jusqu'à ce que nous comprenions comment cela fait partie de notre défense nationale et que nous le financions de manière appropriée, nous allons rester extrêmement vulnérables à ce type de menaces biologiques. »

Que puis-je faire pour minimiser les risques?

Faites autant que vous le pouvez à l'extérieur. Malgré les nombreuses photos de personnes sur les plages, même une plage un peu bondée, en particulier par une journée venteuse, est susceptible d'être plus sûre qu'un pub ou un restaurant intérieur avec de l'air recyclé.

Mais même à l'extérieur, portez un masque si vous êtes susceptible d'être proche des autres pendant une période prolongée.

À l'intérieur, une chose simple que les gens peuvent faire est «d'ouvrir leurs fenêtres et leurs portes dans la mesure du possible», a déclaré le Dr Marr. Vous pouvez également mettre à niveau les filtres de vos systèmes de climatisation résidentiels ou ajuster les paramètres pour utiliser davantage d'air extérieur plutôt que d'air recyclé.

Les bâtiments publics et les entreprises peuvent vouloir investir dans des purificateurs d'air et des lampes ultraviolettes qui peuvent tuer le virus. Malgré leur réputation, les ascenseurs peuvent ne pas être un gros risque, a déclaré le Dr Milton, par rapport aux salles de bains publiques ou aux bureaux avec de l'air stagnant où vous pouvez passer beaucoup de temps.

Si aucune de ces choses n'est possible, essayez de minimiser le temps que vous passez dans un espace intérieur, en particulier sans masque. Plus vous passez de temps à l'intérieur, plus la dose de virus que vous pourriez inhaler est importante.