SÉOUL, Corée du Sud – Shin Dong-yun, un scientifique de l'Institut nord-coréen de virologie, s'est précipité à la frontière nord-ouest avec la Chine au début de février. Là, il a effectué 300 tests, sautant des repas pour évaluer un flux de personnes afin que « le pays soit protégé de l'invasion du nouveau coronavirus ».

Des histoires comme celle-ci, publiées dans le journal d'État Rodong Sinmun, attirent l'attention sur l'une des étrangetés étranges entourant la pandémie de Covid-19: comment la Corée du Nord pourrait-elle prétendre ne pas avoir un seul cas de coronavirus alors que les pays du monde entier titubent sous l'explosion de l'épidémie ?

La Corée du Nord ne revendique aucun cas de coronavirus. Peut-on lui faire confiance ?

La Corée du Nord a pris certaines des mesures les plus drastiques contre le virus et l'a fait plus tôt que la plupart des autres nations. Il a scellé ses frontières fin janvier, fermant les affaires avec la Chine voisine, qui représente les neuf dixièmes de son commerce extérieur. Il a réprimé les contrebandiers qui assurent le fonctionnement de ses marchés officieux florissants. Il a mis en quarantaine tous les diplomates à Pyongyang pendant un mois. La capacité singulière de l’État totalitaire à contrôler la circulation des personnes renforce également ses efforts de lutte contre les maladies.

Mais des décennies d’isolement et de sanctions internationales ont ravagé le système de santé publique de la Corée du Nord, ce qui fait craindre qu’il n’ait pas les fournitures médicales pour lutter contre une épidémie, ce que beaucoup craignent déjà.

« Vous pouvez voir immédiatement ce qui va se passer si vous obtenez une vague de patients Covid-19 en streaming », a déclaré le Dr Kee B. Park, professeur à la Harvard Medical School qui a travaillé aux côtés de médecins nord-coréens pour aider à améliorer la système de santé du pays. « Cela va submerger le système très rapidement. »

De nombreux observateurs de la Corée du Nord doutent de ses allégations de ne pas avoir de cas de coronavirus. Mais un manque d'équipement de test peut signifier qu'il n'a littéralement pas détecté un seul cas, a déclaré le Dr Park.

« C'est parce qu'ils peuvent avoir des cas mais ils ne savent tout simplement pas comment les détecter », a-t-il déclaré. « Ils peuvent donc dire: » Nous ne l'avons pas confirmé. «  »

Certains accusent la Corée du Nord de cacher une épidémie pour maintenir l'ordre.

« C'est un mensonge flagrant quand ils disent qu'ils n'ont pas de cas », a déclaré Seo Jae-pyoung, secrétaire général de l'Association des Défecteurs de Corée du Nord basée à Séoul, qui a dit avoir entendu de ses contacts nord-coréens qu'une famille de trois personnes et une un couple de personnes âgées est décédé du virus dans la ville de Chongjin, sur la côte est, à la mi-mars. « La dernière chose que le Nord veut, c'est un chaos social qui pourrait éclater lorsque les Nord-Coréens réaliseront que les gens meurent d'une épidémie sans remède. »

Le dirigeant du Nord, Kim Jong-un, est clairement conscient de la menace que le virus fait peser sur le système de santé décrépit de son pays. Aux alentours du moment où Washington a annoncé le 13 février qu'elle autoriserait les expéditions humanitaires liées aux coronavirus, la Corée du Nord a fait une rare demande d'aide urgente de la part de groupes de secours, y compris des kits de diagnostic, selon des personnes proches du dossier.

Ces dernières semaines, les médias officiels du Nord ont publié des rapports alarmants détaillant le bilan du coronavirus dans le monde: une charge de travail boule de neige en Corée du Sud; les corps s'entassent en Italie; « Citoyens paniqués » amassant des « armes et munitions » aux États-Unis.

Pour son propre compte, la Corée du Nord a mis en quarantaine 10 000 personnes. Les responsables internationaux de la lutte contre les maladies « ont tous été stupéfaits » de voir comment la Corée du Nord aurait pu le faire, a déclaré le journal d'État Rodong ce mois-ci.

Mais des clips vidéo tournés à Hyesan, une ville située à la frontière centrale du Nord avec la Chine, en février et début mars, donnent une image beaucoup moins flatteuse des efforts de lutte contre les maladies dans le Nord.

Un marqueur en bois rouge sur un trottoir recouvert d'une boue de glace sale a déclaré « station de désinfection », selon un clip, qui a été introduit en contrebande au révérend Kim Seung-eun, un activiste des droits de l'homme en Corée du Sud, et vu par The New York Times. Un seul responsable dans un costume en plastique vert avec un réservoir de liquide désinfectant sur le dos se tenait paresseusement. Une camionnette en argent a parcouru la ville, soulignant l'importance de porter des masques. Dans un autre clip, une pancarte disant « mis en quarantaine » était collée sur la porte de ce qui ressemblait à une maison d'habitation où le révérend Kim disait que les personnes présentant des symptômes possibles étaient gardées.

Le révérend Kim a déclaré que l'un de ses contacts nord-coréens n'avait pas pu rentrer chez lui pendant un mois après avoir visité une autre ville parce que le gouvernement contrôlait les mouvements internes. Ces restrictions étaient nécessaires pour lutter contre les maladies en raison du réseau de transports en commun surpeuplé de la Corée du Nord.

Le black-out des informations sur le pays et l’incapacité des experts extérieurs de la santé à pénétrer dans le pays laissent le reste du monde en grande partie dans l’ignorance de la manière dont la Corée du Nord fait face au virus.

Le mois dernier, Daily NK, un site basé à Séoul qui embauche des informateurs anonymes à l'intérieur du Nord, a signalé la mort de 200 soldats, ainsi que 23 autres, soupçonnés d'avoir contracté le coronavirus. Mais Kang Mi-jin a déclaré que peu importe la difficulté de ses recherches, ses contacts dans le Nord n'avaient pas pu trouver de décès officiellement attribué au coronavirus.

Dans le passé, le pays a étouffé ou minimisé les épidémies, les rébellions militaires, les catastrophes provoquées par l'homme ou toute autre chose qui pourrait saper la confiance du peuple dans le gouvernement.

Mais cette fois, les mesures inhabituellement agressives du Nord, ainsi que sa capacité unique à détenir des personnes, ont peut-être empêché une épidémie dévastatrice, a déclaré Jung Gwang-il, un transfuge nord-coréen qui dirige No Chain, un groupe nord-coréen des droits de l'homme. groupe de militants à Séoul. Dès qu'une épidémie a été signalée en Chine, la Corée du Nord a rassemblé tous les visiteurs chinois dans sa ville du nord-est de Rason et les a mis en quarantaine sur une île pendant un mois, a déclaré M. Jung.

« Il est sûr de dire qu'il y a des cas en Corée du Nord, mais je ne pense pas que l'épidémie y soit aussi importante que celles que nous avons vues en Corée du Sud, en Italie et aux États-Unis », a déclaré Ahn Kyung-su, le chef de le Centre de recherche de la RPDC sur la santé et le bien-être basé à Séoul, qui surveille le système de santé du Nord. « Les Nord-Coréens sont formés pour obéir aux ordres du gouvernement en forme de navire pendant les crises. Mais il y a le risque que le virus devienne incontrôlable s'il commence à se propager parmi ses populations souffrant de malnutrition. « 

M. Ahn a déclaré que des kits de tests en provenance de Chine étaient disponibles dans les grandes villes comme Pyongyang. Des preuves révélatrices sont venues lorsque Kim Jong-un a inspecté un test de missile ce mois-ci et que les officiers militaires qui l'entouraient ne portaient pas de masques, ce qui, selon M. Ahn, ne se serait pas produit s'ils n'avaient pas été négatifs.

Mais le coronavirus a mis M. Kim entre un rocher et un endroit dur, disent les analystes.

Le 17 mars, il a inauguré un « hôpital général de Pyongyang » qui devrait être achevé en octobre. Mais de tels projets dans le Nord reposent sur la mobilisation de masse de soldats qui dorment et mangent ensemble pendant des mois d'affilée, et augmentent le risque d'infections de masse lors d'une épidémie.

Ce mois-ci, une aide a commencé à atteindre la Corée du Nord dans ses efforts pour lutter contre le virus. La Russie a fait don de 1 500 kits de test. La Chine aurait également envoyé des outils de diagnostic. L'ONU a commencé à lever les sanctions imposées à des groupes d'aide comme la Croix-Rouge pour qu'ils expédient des machines d'essai et des kits de diagnostic, ainsi que des ventilateurs et des équipements de protection. Mais les expéditions ont été lentes.

« Étant donné la pénurie mondiale de fournitures et d'articles disponibles dans différents endroits, nous sommes toujours en train de nous les procurer », a déclaré Ellie Van Baaren, porte-parole de la Croix-Rouge.