WASHINGTON - Une campagne publique de 265 millions de dollars pour "vaincre le désespoir" autour du coronavirus était prévue en partie autour du thème politiquement teinté selon lequel "aider le président aidera le pays", selon des documents publiés jeudi par les enquêteurs de la Chambre.

Michael R. Caputo, le secrétaire adjoint aux affaires publiques du ministère de la Santé et des Services sociaux, et d'autres personnes impliquées ont envisagé une campagne de stars pour remonter le moral des Américains, mais les législateurs ont déclaré qu'ils cherchaient à exclure les célébrités qui avaient soutenu les droits des homosexuels. mariage sexuel ou qui avait publiquement dénigré le président Trump. L'acteur Zach Galifianakis, par exemple, a apparemment été ignoré parce qu'il avait refusé d'avoir M. Trump dans son émission-débat "Entre deux fougères". (M. Galifianakis avait le président Barack Obama dans l'émission irrévérencieuse.)

Contrôle des célébrités et Aider le président à vaincre le désespoir du coronavirus

Finalement, la campagne s'est effondrée fin septembre au milieu des récriminations et des enquêtes.

Les démocrates du comité de surveillance et de réforme de la Chambre et du sous-comité restreint sur la crise des coronavirus ont publié les comptes rendus, déclarant que "ces documents contiennent des révélations extrêmement troublantes". Ils ont accusé Alex M. Azar II, le secrétaire de la Santé et des Services sociaux, de "dissimulation pour dissimuler l’utilisation abusive par l’administration Trump de centaines de millions de dollars des contribuables à des fins politiques partisanes avant les prochaines élections".

M. Caputo, un allié féroce de M. Trump, avait attiré l'attention sur la campagne de relations publiques le mois dernier lors d'une longue diatribe sur Facebook, affirmant que le président l'avait personnellement mis en charge du projet et que des scientifiques de carrière du gouvernement s'engageaient dans "Sédition" pour saper le président. Il est en congé de maladie pour lutter contre le cancer.

Cet effort de relations publiques est maintenant en ruine. Les célébrités choisies pour promouvoir la campagne, dont l'acteur Dennis Quaid, se sont retirées. M. Azar a ordonné un examen de la question de savoir si l'initiative servait "des objectifs importants de santé publique". Les hauts responsables du département de la santé ont tenté en privé de se distancier du projet.

"Le plan a toujours été de n'utiliser que des documents examinés par une équipe d'experts à l'échelle du département", a déclaré une porte-parole du département dans un communiqué.

Les nouveaux documents indiquent que M. Quaid s'est démarqué principalement parce qu'il a passé le contrôle. Des documents montrent que les entrepreneurs impliqués dans l'effort de relations publiques ont recherché les opinions politiques et les antécédents d'au moins 274 célébrités dans ce qui semblait être un effort pour éradiquer le sentiment anti-Trump qui pourrait infléchir l'initiative.

M. Galifianakis "a refusé d'accueillir le président Trump dans un talk-show", lit-on dans une notation. Bryan Cranston, l'anti-héros de l'émission télévisée "Breaking Bad"" L'acteur Jack Black était "connu pour être un libéral classique d'Hollywood".

La chanteuse Christina Aguilera "est une démocrate soutenant Obama et une libérale soutenant les droits des homosexuels". Adam Levine du groupe Maroon 5 "se bat pour les droits des homosexuels". Justin Timberlake "soutient le mariage gay".

Dakota Johnson, l'actrice, a "porté une épinglette pour soutenir Planned Parenthood". Et Sarah Jessica Parker, l'actrice, a été étiquetée comme une "L.G.B.T.Q. partisan, y compris l'égalité du mariage.

En fin de compte, seules 10 des centaines de célébrités potentielles envisagées pour la campagne ont été approuvées, suggèrent les documents.

Les nouveaux documents traitent d'un contrat de 15 millions de dollars attribué à Atlas Research et indiquent que les représentants du gouvernement ont exhorté avec succès l'entreprise à embaucher trois sous-traitants peu connus sans expertise évidente pour se joindre à la plus grande campagne.

Lorsque Mark H. Chichester, le président d'Atlas, a tenté de rechercher ces sous-traitants, il a découvert "de petits magasins avec peu de produits dans le domaine public", selon des documents publiés par le comité.

L'une était une opération à une personne dirigée par un sondeur républicain au niveau de l'État, a écrit M. Chichester. Une autre semblait être "une petite opération - peut-être un seul homme".

Une troisième était une "plate-forme appartenant à Den Tolmor, un associé d’entreprise russe de Caputo", a déclaré M. Chichester.

Lors d'une réunion en septembre avec un sous-traitant, M. Caputo a suggéré des "slogans" pour l'effort, dont certains avaient un ton nettement partisan, comme "aider le président aidera le pays", selon des notes publiées par les législateurs. M. Caputo a déclaré que ce thème "plairait à sa base en termes de port de masque, de vaccin", indiquent les notes.

M. Caputo semblait essayer de consolider le soutien des partisans de M. Trump qui pourraient être sceptiques quant au port de masques ou à l’obtention d’un vaccin en associant ces activités au soutien du président. L'entrepreneur principal, Atlas Research, n'a pas pu être contacté immédiatement pour commenter. Une personne familière avec la version des événements de M. Caputo, qui a parlé sous l’anonymat, a déclaré que M. Caputo n’avait jamais fait affaire avec M. Tolmor, le sous-traitant, et n’avait pas tenté d’intervenir indûment dans le processus de passation de marchés.

Mais les documents publiés par les enquêteurs du Congrès suggèrent que les agents contractuels de la Food and Drug Administration, une partie du ministère de la Santé et des Services sociaux, étaient tellement préoccupés par l'implication de M. Caputo dans le processus que l'on l'a retiré d'une chaîne de courrier électronique et l'a averti. Les dirigeants d'Atlas que seuls les agents contractuels pouvaient conseiller l'entreprise sur la manière de remplir ses obligations gouvernementales.

La campagne de relations publiques est devenue politiquement toxique même pour ceux qui s'y sont inscrits. M. Quaid a récemment reculé après avoir enregistré une interview avec le Dr Anthony S.Fauci, le plus grand spécialiste des maladies infectieuses du gouvernement Trump et qu'il "ressentait un certain indignation. et beaucoup de déception "après les rapports publics sur la campagne. Le chanteur CeCe Winans a également abandonné.

Les législateurs démocrates ont remis en question le financement de la campagne après que le Dr Robert R. Redfield, directeur des Centers for Disease Control and Prevention, ait déclaré en septembre que 300 millions de dollars avaient été transférés du budget de son agence au bureau de M. Caputo et que le C.D.C. n'a reçu aucun rôle dans la campagne, qui visait à "vaincre le désespoir".

Le gouvernement fédéral a attribué le plus gros contrat de la campagne au Fors Marsh Group, une société de recherche du nord de la Virginie. Un fonctionnaire du ministère a déclaré que le prix, d'un montant de 250 millions de dollars, était un appel d'offres et que M. Caputo n'avait "rien à voir" avec cela.

Dimanche, le Wall Street Journal a rapporté que dans le cadre de cette même campagne, M. Caputo avait offert un accès anticipé à un vaccin contre le coronavirus à un groupe d'artistes qui jouent le père Noël, Mme Claus et les elfes. Dans des enregistrements obtenus par The Journal, M. Caputo a déclaré que la campagne comporterait des événements régionaux avec de "beaux films éducatifs" et que les pères Noël participeraient à des dizaines de villes. Les responsables du ministère de la Santé ont déclaré que le plan du Père Noël avait été rejeté. M. Caputo n'avait pas non plus le pouvoir d'accorder un accès spécial à un vaccin.

Dans leur lettre datée de mercredi, les démocrates ont réprimandé M. Azar pour ne pas avoir remis les documents contractuels, y compris ceux liés à Atlas. Ils ont écrit qu’il était "totalement inapproprié d’encadrer une campagne publicitaire financée par les contribuables pour" aider "le président Trump dans les semaines et les jours précédant les élections."

M. Caputo a été particulièrement agressif en donnant la tournure optimiste du président à la pandémie. Lui et un ancien conseiller qu'il a embauché au département, le Dr Paul Alexander, ont tenté à plusieurs reprises d'interférer avec les bulletins hebdomadaires publiés par le C.D.C. à propos des dernières recherches sur la pandémie, s'en prenant aux responsables de carrière pour l'opposition perçue à M. Trump. M. Caputo a demandé à C.D.C. responsables pour les noms des auteurs des rapports dans le but de localiser les préjugés politiques potentiels anti-Trump dans leurs biographies, selon deux anciens hauts responsables de la santé.