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ALTURAS – Dans l’extrême nord-est de la Californie, où l’Oregon et le Nevada se rencontrent, se trouve le comté de Modoc, un endroit si éloigné et d’une beauté saisissante qu’il s’est longtemps déclaré « le dernier meilleur endroit ».

Maintenant, alors que les cas de coronavirus explosent du comté de Lassen voisin jusqu’à la pointe sud de San Diego, le comté de Modoc est devenu le dernier meilleur endroit pour éviter le virus mortel.

Ce comté désertique de champs de luzerne, de refuges pour la faune et de 9 000 personnes n’a enregistré aucun cas de COVID-19. Pas un seul. Déjà.

Les grands espaces du comté de Modoc – riches en champs de foin et en ciel clair à l’aube – sont parfaits pour l’observation des comètes et la distanciation sociale en période de pandémie. Sur les 58 comtés de l’État, seul Modoc n’a signalé aucun cas de coronavirus. (Groupe d’actualités Karl Mondon / Bay Area)

C’est le seul comté de Californie qui semble être exempt de coronavirus – l’un des cinq seuls États occidentaux sur sept qui peuvent encore faire cette affirmation pour le moment.

« Nous sommes tous choqués de ne pas l’avoir encore », a déclaré la porte-parole du comté de Modoc, Heather Hadwig. « Nous savons que cela arrive. Nous pensions que ça allait arriver pendant des semaines. Mais la plupart du temps, nous sommes prêts et très, très préparés. « 

Le comté a établi ses centres d’opérations d’urgence très tôt et s’est mis à l’abri comme tout le monde. Il a annulé le 100e anniversaire de la foire du comté prévue pour plus tard cet été sans autorisation, début mai – un acte de renégat qui a déclenché une lettre de menace de l’État. Le shérif Tex Dowdy a déclaré qu’il n’avait aucune intention d’appliquer les règles de port du masque d’État.

Ted’s Barber Shop, le restaurant Brass Rail, la Country Hearth Bakery et d’autres magasins de beauté et restaurants dans les grandes villes d’Alturas et de Cedarville sont opérationnels depuis deux mois et demi, mais toujours, la place du comté de Modoc dans tout l’État Les tableaux de bord de coronavirus restent une ligne parfaitement plate. Aucune hospitalisation. Pas de morts. Aucun résultat de test positif. Même l’afflux de « réfugiés de coronavirus » qui ont fui leurs limites urbaines à L.A. et à San Francisco pour camper le long de la rivière Pit et élinguer des bières au Round Up Saloon n’a pas transporté de COVID avec eux.

Alors, quel est le secret ?

Les habitants ont leurs théories non scientifiques:

« Nous sommes têtus », a déclaré Gerry Gates, assis devant sa galerie Gates et son poste de traite sur la rue Main à Alturas.

« Une vie propre », a déclaré Tony Frutuozo, 66 ans, inspecteur des marques de bétail du comté, buvant du café au Country Hearth de Cedarville.

« Nous avons installé une clôture pour la garder à l’extérieur », a plaisanté un éleveur à la retraite, Bill Heryford, 88 ans.

Les gens de ce comté – surpassés en nombre par quatre pour un – disent qu’ils ont des avantages naturels contre le virus. La distance sociale est un mode de vie ici – les allées sont souvent plus longues que la rue principale de Cedarville – et avec tout le sale travail du ranch, les gens ont tendance à nettoyer plusieurs fois par jour.

« Lorsque vous êtes à l’épaule dans une vache, vous savez vous laver les mains », a déclaré Taryn Burns, 20 ans, qui a eu sa part de tirer des veaux dans le ranch familial à l’extérieur du siège du comté d’Alturas.Avec tous ces avantages naturels, euh, le comté de Modoc est retiré de bon nombre des facteurs qui ont contribué à l’escalade des coronavirus dans la région de la baie et ailleurs.

Contrairement au comté voisin de Lassen, où les cas ont atteint un pic dans les années 200 lorsque les détenus infectés de San Quentin ont été transférés à la prison d’État de Susanville, le comté de Modoc n’a qu’une prison de 43 lits, où les températures sont vérifiées pour chaque nouveau détenu.

Contrairement aux communautés à travers l’État qui ont subi de graves épidémies de COVID dans les maisons de soins infirmiers, le comté de Modoc ne dispose que de deux établissements de soins infirmiers qualifiés – et ils restent fermés sans aucun visiteur autorisé.

Contrairement à la région de la baie, il y a moins de résidents dans chaque ménage, donc peu vivent dans des quartiers exigus. La plupart des gens ici travaillent pour le gouvernement qui gère des terres fédérales qui constituent une grande partie du comté. Le comté sélectionne et met en quarantaine les travailleurs agricoles migrants et les pompiers saisonniers dès leur arrivée.

Il y a autre chose aussi. Lorsque les ordres de verrouillage ont été mis en place, il n’y avait vraiment pas grand-chose à verrouiller. Avec des années de sécheresse affectant les agriculteurs et les achats en ligne tuant le commerce de détail, les villes du comté de Modoc ont du mal depuis des années. Au siège du comté d’Alturas, qui abrite 2 600 personnes, la moitié des entreprises de la rue Main – environ 30 – étaient fermées avant la pandémie.Le magasin d’articles de sport Belligerent Duck a disparu depuis longtemps et la boutique Classie Lassie sera bientôt fermée. Les femmes de la ville ont organisé des étalages de fleurs en soie pour égayer certaines des vitrines vides. Les voitures et les gens sont si rares que les cerfs se promènent régulièrement dans la rue Main. Alturas a la distinction ignoble d’être>

Pourtant, deux autres comtés de Californie – Alpine et Sierra – sont moins peuplés que Modoc et ont atterri sur les cartes des coronavirus, avec un cas chacun. À l’opposé de l’État, le comté impérial, qui voisine l’Arizona et le Mexique, est devenu le plus durement touché de Californie.

Certains habitants de Modoc sont convaincus que le virus est déjà passé ici en décembre, alors que beaucoup étaient malades avec des symptômes pseudo-grippaux. D’autres soupçonnent que le virus est là, mais n’a pas été signalé.

« Je suis allé chez le vétérinaire plus qu’à l’hôpital », a déclaré Burns, la cow-girl qui se lave beaucoup les mains. « En général, si je ne suis pas en train de mourir, je ne vais pas à l’hôpital. »

Le shérif du comté de Modoc Tex Dowdy patrouille à Alturas, en Californie, le jeudi 9 juillet 2020. Il dirige le centre des opérations d’urgence où la décision de rouvrir le comté a été prise il y a deux mois et demi. (Groupe d’actualités Karl Mondon / Bay Area)

Le shérif Dowdy, qui dirige le centre des opérations d’urgence, dit qu’il n’y a aucune preuve de l’un ou l’autre scénario. Le comté propose des tests COVID gratuits deux fois par semaine et a effectué plus de 700 tests la semaine dernière sans aucun résultat positif. Il a également distribué de nombreux masques et gants, insiste Dowdy. Et même si les habitants voyagent près de trois heures pour se rendre à Costco et Target à Redding ou Reno, la plupart des gens essaient de rester sur place pour éviter de ramener le virus à la maison.

« Personne dans ce comté ne prend cela à la légère », a déclaré le shérif. « Mais nous devons encore vivre tous les jours. »

ALTURAS, CA.- 8 JUILLET: Le barbier Ted Lewis coupe les cheveux de Scott McDonald, le mercredi 8 juillet 2020, à Alturas, en Californie. La ville a été la première de l’État à rouvrir les abris sur place pour les commandes de deux et- un mois et demi et n’a toujours pas enregistré un seul cas de coronavirus. (Groupe d’actualités Karl Mondon / Bay Area)

Ainsi, lorsque le barbier Ted Lewis, Gates du poste de traite et d’autres propriétaires d’entreprises d’Alturas ont menacé d’ouvrir le 1er mai avec ou sans autorisation, Dowdy a compris leur frustration. Il entraîne l’équipe de softball du lycée et connaît à peu près tout le monde en ville.

« Je suis payé pour venir travailler tous les jours », a déclaré Dowdy. « Pour que je leur dise qu’ils ne peuvent pas et ne leur imposent pas davantage la peine de leur écrire une citation ou de leur imposer une amende alors qu’ils ont déjà mal ? Cela n’a pas beaucoup de sens pour une communauté. « 

Le shérif a rédigé un plan de réouverture progressive et l’a envoyé à l’État.

« Nous n’avons jamais eu de réponse », a déclaré Dowdy. La ville a donc tout de même ouvert.

Une semaine plus tard, le comté a reçu une lettre du bureau du gouverneur accusant les fonctionnaires d’ignorer les ordres de l’État et de menacer de retenir les fonds en cas de catastrophe si leurs « actions imprudentes et précipitées » provoquaient une épidémie.

Une séquence indépendante traverse principalement le comté républicain de Modoc, bien sûr. Les habitants sont fiers de leur courage et de leur convivialité.

« Même ceux qui ne croient pas à la pandémie ont été très respectueux des gens qui le font », a déclaré Jessica Burns, la mère de Taryn.

Dans ces régions éloignées, BLM signifie toujours Bureau of Land Management. Mais cela ne signifie pas que le mouvement Black Lives Matter n’est pas apparu.

Quand un canular sur Internet a circulé au début du mois de juin selon lequel les agitateurs Antifa se dirigeaient vers les comtés blancs ruraux, la banque Plumas a bordé ses fenêtres et les propriétaires d’entreprises ont tapissé la rue Main de battes de baseball Gates du poste de traite posa sa batte, traversa la rue et leur prêta un Sharpie noir épais.Assis devant sa boutique par une chaude journée d’été, Gates a déclaré qu’il pensait que la crise du COVID-19 était « horriblement surexcitée et politisée ».

« Mais qu’est ce que je sais ? » il a dit. « Je suis assis dans un comté de moins de 9 000 habitants. »

Pourtant, chaque fois qu’un étranger entre, juste pour être sûr, il essuie la poignée de porte avant.

Gerry Gates essuie la porte d’entrée de la boutique Gates Gallery, le jeudi 9 juillet 2020, au centre-ville d’Alturas, en Californie (Karl Mondon / Bay Area News Group)