Les grandes usines de conditionnement de viande sont devenues des points chauds pour l'infection à coronavirus, tout comme les prisons et les maisons de soins infirmiers. Au 1er mai, près de 5 000 travailleurs d'usine d’emballage dans 19 États étaient tombés malades et 20 étaient morts.

Les usines d’emballage de l'État de Washington à l'Iowa en Géorgie ont temporairement suspendu leurs opérations, bien que le président Trump ait invoqué la Defense Production Act dans le but de redémarrer rapidement ces installations.

Pour comprendre le danger des épidémies de COVID-19 dans les usines de conditionnement de viande, regardez l'histoire de l'industrie

Comme l'a dit le gouverneur de l'Iowa Kim Reynolds lors d'une conférence de presse, les épidémies de virus dans les usines d’emballage sont « très difficiles à contenir ». Mais qu'est-ce qui rend ces plantes si dangereuses ? En tant que sociologue qui a étudié les problèmes de main-d'œuvre du système alimentaire, je vois deux réponses.

Premièrement, les conditions de travail rencontrées dans les usines de conditionnement de viande, qui sont façonnées par les pressions d'une production efficace, contribuent à la propagation du COVID-19. Deuxièmement, cette industrie a évolué depuis le milieu du 20e siècle de manière à ce qu'il soit difficile pour les travailleurs de plaider pour des conditions sûres même en période de prospérité, et encore moins pendant une pandémie.

Ensemble, ces facteurs aident à expliquer pourquoi les usines de conditionnement de viande aux États-Unis sont si dangereuses maintenant – et pourquoi ce problème sera difficile à résoudre.

Un travail difficile dans les bons moments

L'industrie de l’emballage de viande est une source d’emploi importante pour des milliers de personnes. En 2019, il employait près de 200000 personnes dans des emplois de transformation directe de la viande à un salaire moyen de 14,13 $ l'heure ou 29400 $ par an.

Même dans des conditions normales, les usines de conditionnement de viande sont des lieux de travail risqués. Le travail nécessite l'utilisation de couteaux, de scies et d'autres outils de coupe, ainsi que l'utilisation de hachoirs à viande industriels et d'autres machines lourdes.

Les traumatismes dus aux accidents du travail sont courants et les erreurs peuvent avoir des conséquences horribles. Des chercheurs du gouvernement ont également documenté des blessures chroniques, telles que des contraintes de mouvements répétitifs, parmi les travailleurs de l'usine d’emballage.

Les mêmes conditions qui conduisent à ces accidents et blessures en temps normal contribuent également à la propagation du coronavirus. Pour comprendre ce lien, il est d'abord important de savoir que l’emballage de viande est une industrie de volume. Plus le débit quotidien d’une plante est élevé, c’est-à-dire que plus elle transforme d’animaux en viande, plus elle est lucrative.

Par exemple, une usine de Smithfield à Sioux Falls, dans le Dakota du Sud, qui a fermé ses portes en avril après que des centaines de travailleurs aient été testés positifs pour COVID-19, employait 3 700 personnes et produisait 18 millions de portions de porc par jour. Il a partiellement rouvert ses portes lundi avec 250 employés.

Pour maximiser l'efficacité, la production a lieu sur une chaîne de montage – ou plus précisément, une chaîne de démontage. Les travailleurs se rapprochent et effectuent des tâches simples et répétitives sur les parties d'animaux au fur et à mesure que les parties passent.

Les chaînes de production évoluent rapidement, avec des moyennes de l'industrie allant de 1 000 animaux par heure dans la transformation du porc à plus de 8 000 par heure dans les usines de poulet. En octobre 2019, l'administration Trump a supprimé les limites de vitesse de ligne de production dans les usines de transformation du porc, et elle a également levé les limites pour les usines de transformation de poulet individuelles.

La rapidité et l'organisation de l’emballage de viande favorisent la propagation du coronavirus. Les employés travaillent côte à côte, travaillant à un rythme qui rend difficile, voire impossible, la pratique de comportements de protection tels que la couverture des éternuements et de la toux.

Les Centers for Disease Control and Prevention a publié des lignes directrices pour permettre aux travailleurs de l’emballage de viande de continuer à travailler pendant la pandémie. Ils comprennent l'espacement des travailleurs d'au moins six pieds et l'installation de barrières entre eux. Certaines usines ont adopté ces contrôles, mais les pressions d'une production rapide pourraient bien limiter leur efficacité.

Syndiquer l'industrie

Comprendre pourquoi les travailleurs de l’emballage de viande tolèrent ces conditions difficiles et dangereuses nécessite un regard sur l’histoire de l’industrie.

Mais cette hypothèse cache une histoire importante. Pendant plusieurs décennies après la Seconde Guerre mondiale, les conditions dans les usines de conditionnement de viande se sont régulièrement améliorées sous la pression des travailleurs eux-mêmes.

À partir de 1943, le United Packinghouse Workers of America, un syndicat, a organisé des employés d’emballage de viande dans les grandes villes. Au plus fort de son influence, ce syndicat a conclu des « accords-cadres » avec les plus grandes entreprises, comme Armour et Swift, garantissant des salaires et des conditions de travail standard dans l'ensemble de l'industrie.

L’une des sources de l’influence de l’UPWA est sa capacité à forger des alliances interraciales. L'antagonisme racial entre les travailleurs noirs et blancs, lié à la discrimination dans l’emploi et à l'utilisation de travailleurs noirs pour briser les grèves au début du XXe siècle, avait historiquement sapé les efforts des syndicats dans les usines de conditionnement de viande.

Le logo du syndicat, qui représentait des mains jointes en noir et blanc, symbolisait sa capacité à combler ces différences. Son soutien au mouvement des droits civiques dans les années 1960 a également révélé son attachement à l'égalité raciale.

Une main-d'œuvre en évolution

Mais dans les années 1970, le syndicat était en déclin. Un facteur clé a été la décision des chefs de file de l'industrie de délocaliser la production des villes à forte tradition syndicale, comme Chicago et Kansas City, vers de petites villes disséminées dans les Grandes Plaines et le sud-est des États-Unis.

Les forces de travail rurales sont plus difficiles à organiser que leurs homologues urbains pour de nombreuses raisons. La plupart des petites villes n'ont pas d'antécédents d'activité syndicale et le sentiment antisyndical est souvent fort – comme le montre la prévalence des lois sur le droit au travail dans de nombreux États ruraux.

De plus, les usines d’emballage sont souvent les seuls grands employeurs des petites villes. Les travailleurs et les autorités municipales dépendent des usines pour leurs emplois et leurs recettes fiscales. Cette relation crée une énorme pression pour traiter les entreprises de transformation de la viande avec déférence.

De plus, l’emballage de viande s'est consolidé à la fin du 20e siècle. Les usines se sont agrandies et une poignée d'entreprises comme Cargill et Tyson ont fini par dominer la transformation du bœuf, de la volaille et d'autres viandes. La consolidation donne à ces entreprises une plus grande capacité de contrôler les conditions de travail et les salaires.

Enfin, les usines d'aujourd'hui recrutent souvent des travailleurs du Mexique et d'Amérique centrale, dont certains peuvent ne pas avoir l'autorisation légale de travailler aux États-Unis.Ils embauchent également des réfugiés qui ne connaissent peut-être pas la protection du travail des États-Unis et ont peu d'autres possibilités d’emploi.

La situation juridique et économique précaire de ces travailleurs les empêche de contester les employeurs. Les différences culturelles, les lacunes linguistiques et les préjugés raciaux peuvent également constituer des obstacles à l'action collective.

Le défi du coronavirus

Les organisations de travailleurs n’ont pas disparu. Le United Food and Commercial Workers Union a appelé l'administration Trump à assurer la sécurité pendant la pandémie, mais elle mène une bataille difficile.

Malgré les assurances du président Trump selon lesquelles les usines fermées rouvriront en toute sécurité, je m'attends à ce que les pressions de l'efficacité et les limites de la capacité des travailleurs à se défendre eux-mêmes entraînent la persistance des infections.

Dans le conditionnement de la viande comme dans d'autres industries, la pandémie a révélé comment les personnes qui font un travail « essentiel » pour les Américains peuvent être traitées comme si elles étaient consommables.

Michael Haedicke est professeur agrégé de sociologie à l'Université Drake.

Cet article est republié de The Conversation.