Il y a quelques années, le type de baisse à deux chiffres des prix du pétrole et du gaz que le monde connaît actuellement en raison de la pandémie de coronavirus pourrait avoir augmenté l'utilisation des combustibles fossiles et nuire aux sources d'énergie renouvelables comme les parcs éoliens et solaires.

Cela ne se produit pas.

Les compagnies pétrolières s'effondrent à cause du coronavirus, mais l'énergie éolienne et solaire continue de croître

En fait, les sources d'énergie renouvelables devraient représenter près de 21% de l'électricité que les États-Unis utilisent pour la première fois cette année, contre environ 18% l'année dernière et 10% en 2010, selon une prévision publiée la semaine dernière. Et tandis que les travaux sur certains projets solaires et éoliens ont été retardés par l'épidémie, les dirigeants et les analystes de l'industrie s'attendent à ce que l'activité renouvelable continue de croître en 2020 et l'année prochaine, même si les sociétés pétrolières, gazières et charbonnières éprouvent des difficultés financières ou demandent une protection contre la faillite.

Dans de nombreuses régions du monde, notamment en Californie et au Texas, les éoliennes et les panneaux solaires produisent désormais de l'électricité à meilleur marché que le gaz naturel et le charbon. Cela les a rendus attrayants pour les services publics d'électricité et les investisseurs. Cela aide également à ce que, bien que les prix du pétrole aient été divisés par plus de la moitié depuis que la pandémie a forcé la plupart des gouvernements des États à ordonner aux gens de rester chez eux, les prix du gaz naturel et du charbon n'ont pas baissé presque autant.

Selon les analystes de Raymond James & Associates, même la baisse de la consommation d'électricité au cours des dernières semaines, les entreprises ayant interrompu leurs activités, pourrait aider les énergies renouvelables. En effet, les services publics, au fur et à mesure que leurs revenus en souffriront, essaieront d'obtenir plus d'électricité des parcs éoliens et solaires, qui coûtent peu cher à exploiter, et moins des centrales électriques alimentées par des combustibles fossiles.

« Les énergies renouvelables sont sur une trajectoire de croissance aujourd'hui qui, je pense, ne sera pas retardée à long terme », a déclaré Dan Reicher, directeur exécutif fondateur du Steyer-Taylor Center for Energy Policy and Finance de l'Université de Stanford et secrétaire adjoint à l'énergie. dans l'administration Clinton. « Ce sera une bosse sur la route. »

Bien sûr, le ralentissement économique provoqué par la lutte contre le coronavirus pèse sur certaines parties de l'industrie des énergies renouvelables tout comme sur le reste de l'économie. Les entreprises qui, jusqu'à récemment, ajoutaient des travailleurs licencient et retardent les investissements. Parmi les plus durement touchés figurent les petites entreprises qui vendent des panneaux solaires pour les toits. Leurs commandes ont fortement baissé, les clients arrêtant les installations pour éviter tout contact éventuel avec le virus.

Luminalt, une entreprise de stockage d'énergie solaire et électrique basée à San Francisco qui emploie 42 personnes, a récemment demandé à la plupart de ses installateurs de demander des allocations de chômage, car les emplois résidentiels de l'entreprise – normalement six par semaine – se sont pratiquement évaporés. Jeanine Cotter, chef de la direction de Luminalt, a déclaré aux travailleurs que l’entreprise couvrirait leurs avantages sociaux, mais qu’aucun argent n’arrivait pour les payer tous.

Une demi-douzaine d’employés installent de l'énergie solaire dans un projet de logements abordables qui les a maintenus au travail, et certains qui gèrent les opérations commerciales travaillent à domicile. Mais Mme Cotter s'inquiète pour certains installateurs qui ont rejoint l'entreprise dans le cadre du programme de développement de la main-d'œuvre de San Francisco et dépendent des chèques de paie hebdomadaires pour joindre les deux bouts.

« Les revenus ont cessé », a déclaré Mme Cotter, qui a aidé à fonder l'entreprise il y a 15 ans. « C'est très déroutant en ce moment. »

La Solar Energy Industries Association, un groupe professionnel, estime que la moitié des 250 000 travailleurs de l'industrie pourraient perdre leur emploi au moins temporairement en raison de l'épidémie de coronavirus. L'association a revu à la baisse la croissance projetée du tiers des 19 gigawatts de capacité solaire attendus cette année.

Mais des experts indépendants, dont Wood Mackenzie, une société de recherche et de conseil en énergie, affirment que ces projections pourraient être trop pessimistes. « Il est encore trop tôt pour appeler », Ravi Manghani, responsable du solaire à la recherche à Wood Mackenzie. « La situation évolue au quotidien. »

Son entreprise estime que l'énergie solaire et éolienne continuera d'augmenter sa capacité cette année et l'an prochain. Les nouvelles installations éoliennes pourraient ne baisser que d'environ 3% par rapport aux projections précédentes, principalement parce que les éoliennes sont généralement érigées en dehors des zones urbaines, et de nombreux États ont estimé que la construction était une activité essentielle pendant la pandémie.

Dans un rapport la semaine dernière, les analystes de Raymond James estimaient que les sources d'énergie renouvelables fourniraient 20,7% de l'électricité du pays cette année et au moins 20% jusqu'en 2022.

Bien que les centrales hydroélectriques aient longtemps aidé à alimenter les maisons et les entreprises, l'énergie solaire et éolienne n'est apparue comme source principale d'énergie qu'au cours des 15 dernières années environ. Une forte baisse du prix des panneaux solaires a aidé l'industrie à se développer. L'année dernière, la capacité solaire a augmenté de 23% par rapport à l'année précédente. Il a ajouté 13,3 gigawatts, dépassant la nouvelle production éolienne et de gaz naturel, selon les données de l'industrie.

« Nous avons dépassé toutes les prévisions », a déclaré Caton Fenz, PDG de ConnectGen, développeur de stockage éolien, solaire et électrique basé à Houston. « Nous surfons sur une vague à long terme », a-t-il déclaré. « Nous ne pouvons tout simplement pas faire des choses spécifiques à cause de la pandémie, mais je ne pense pas que cela affecte la trajectoire plus large. »

Sa société, qui a 22 mois, a 3 000 mégawatts – l'équivalent de trois grandes centrales électriques – en cours de développement dans 11 États. Environ 40% sont des projets éoliens, 40% solaires et le reste du stockage d'électricité.

Parmi les bailleurs de fonds de la société figure 547 Energy, une société d'investissement spécialisée dans les énergies renouvelables. Gabriel Alonso, qui dirige 547 Energy, a déclaré que son entreprise avait reçu son financement de Quantum Energy Partners, qui était depuis longtemps un investisseur dans le pétrole et le gaz naturel.

« En tant qu'investisseur dans l'énergie propre, l'énergie renouvelable, les fondamentaux qui nous ont poussés à investir n'ont pas changé », a déclaré M. Alonso.

Alors même que la pandémie s’étendait, la société de M. Alonso a remporté la semaine dernière un appel d’offres pour une partie d’un nouveau projet d’électricité en Grèce. Son entreprise développera un parc éolien dans les régions du nord d'Imathia et de Kozani. La vente aux enchères, jeudi, faisait partie d'un effort plus large de la Grèce pour retirer les centrales à combustibles fossiles et les remplacer par des énergies renouvelables.

De nombreuses entreprises renouvelables ont des projets dans le monde entier et ont bénéficié des efforts du gouvernement pour lutter contre le changement climatique. Cela a permis de réduire les coûts des équipements éoliens et solaires et a rendu l'industrie plus résistante aux fluctuations économiques.

De plus, comme les développeurs peuvent construire des parcs éoliens et solaires plus rapidement que les centrales au gaz naturel, au charbon et nucléaires, a déclaré M. Alonso, les énergies renouvelables sont devenues plus attractives financièrement. Dans une période économique difficile comme celle-ci, a-t-il déclaré, les investisseurs en capital-investissement comme Quantum sont impatients de saisir des entreprises qui peuvent rapidement se développer et commencer à gagner de l'argent.

Cela dit, les entreprises solaires en particulier craignent que les perturbations causées par la pandémie soient suffisamment graves pour qu'elles demandent de l'aide au Congrès. Les lobbyistes de l'énergie renouvelable demandent aux législateurs de permettre à leur industrie de profiter plus facilement des crédits d'impôt accordés par le gouvernement pour l'énergie éolienne et solaire.

Les développeurs concluent généralement des partenariats avec des banques et d'autres institutions financières qui peuvent utiliser plus efficacement les crédits d'impôt que les entrepreneurs qui construisent des projets d'énergie renouvelable. Les banques reçoivent le crédit d'impôt et une part des flux de trésorerie du projet généralement pendant six à dix ans.

Mais parce que la demande de prêts a augmenté alors que les entreprises de l'économie se débattent, les banques ont été moins en mesure de financer de nouveaux projets, a déclaré Josh Goldstein, directeur des opérations chez 8minute Solar Energy, développeur de grandes fermes solaires. Les responsables de l'industrie solaire et éolienne souhaitent que le Congrès rationalise le processus d'obtention des crédits d'impôt et rende les crédits remboursables afin que leurs entreprises puissent en bénéficier directement.

« Leurs comités de crédit sont en mode crise », a déclaré M. Goldstein à propos des banques. « Cette perturbation peut avoir un effet particulièrement dommageable. »

8minute Solar a récemment été contraint de suspendre les travaux du Lotus Solar Project, une ferme solaire de 67 mégawatts au nord de Fresno, en Californie, qu'il construit pour Allianz Global Investors. Les responsables ont déclaré qu'il n'était pas clair si le travail, qui employait environ 50 personnes, était considéré comme « essentiel ».

Mais le ministère de la Sécurité intérieure a inclus la production d'électricité sur sa liste d'activités essentielles le mois dernier, affirmant les conseils juridiques reçus depuis 8 minutes, et l'entreprise a renvoyé des travailleurs pour terminer la construction.

L'industrie solaire devrait ajouter plus de panneaux en 2020 que toute autre année précédente, a déclaré Abigail Hopper, président de la Solar Energy Industries Association. Cela n'arrivera pas maintenant, mais l'industrie est toujours prête à augmenter sa capacité.

« Nous pensons qu'à long terme, nous sommes bien placés pour surpasser les générateurs en place », a déclaré Mme Hopper.