Les avions de passagers d'American Airlines se pressent sur une piste où ils sont stationnés en raison de réductions de vol pour ralentir la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19), à l'aéroport international de Tulsa à Tulsa, Oklahoma, États-Unis, le 23 mars 2020.

Les compagnies aériennes américaines JetBlue, American, United et Delta ont soumis vendredi au Département du Trésor des demandes de subventions gouvernementales pour ne pas mettre en disponibilité d’employés jusqu'au 30 septembre malgré une baisse sans précédent de la demande de voyages en avion. Maintenant, ils doivent négocier les détails.

Les transporteurs avaient jusqu'à 17 heures. ET vendredi pour demander 25 milliards de dollars de subventions en échange de ne pas mettre les travailleurs en congé ou de réduire leurs taux de rémunération jusqu'au 30 septembre, aide que les compagnies aériennes et les syndicats ont fait pression et que le Congrès a approuvé la semaine dernière dans un programme de secours contre les coronavirus de 2 billions de dollars. L'aide prévoit également 29 milliards de dollars de prêts pour les compagnies aériennes de passagers et de fret.

Le coronavirus a dévasté la demande de voyages aériens, incitant les compagnies aériennes à implorer leurs employés de prendre des congés non payés et partiellement payés alors qu'ils se démènent pour réduire les coûts. Même avec l'aide, les principaux dirigeants des compagnies aériennes mettent en garde contre une baisse prolongée de la demande qui n'a pas de fin en vue.

« Mais ces fonds ne suffisent pas à eux seuls », a déclaré Ed Bastian, PDG de Delta, aux employés dans une note. « Nous nous attendons à ce que notre chiffre d'affaires au deuxième trimestre soit en baisse de 90%. Sans les actions d'auto-assistance que nous prenons pour réduire les coûts et lever de nouveaux financements, cet argent disparaîtrait d'ici juin. »

Il a déclaré que 30 000 employés se sont portés volontaires pour des congés sans solde et que la compagnie aérienne basée à Atlanta a encore besoin de plus de bénévoles.

Le PDG de JetBlue, Robin Hayes, a déclaré aux employés qu'il prévoyait de travailler pendant le week-end pour « conclure un accord la semaine prochaine, car le temps presse. » Mais Hayes a averti les employés que la compagnie aérienne « pourrait ne pas avoir suffisamment d'argent pour couvrir les salaires et avantages sociaux au niveau que vous voyez lorsque nous volons à pleine capacité ». La compagnie aérienne basée à New York réduit sa capacité de 70% ce mois-ci, ce qui signifie des chèques de paie plus petits. L'aide oblige les compagnies aériennes à ne pas réduire les taux de rémunération des employés des compagnies aériennes, pas leurs heures.

« La bonne nouvelle, c'est que cette loi continue de faire chèque de paie et qu'elle nous fait gagner du temps », a écrit Hayes.

Les directives concernant l'aide à la paie émises plus tôt cette semaine indiquent que le Département du Trésor est autorisé à recevoir une compensation sous forme de bons de souscription, d'options, d'actions privilégiées et d'autres titres en échange des subventions.

Au moins une compagnie aérienne américaine a débattu de la taille d'une participation au capital à offrir dans sa demande, ou de l'opportunité pour le transporteur d'en offrir une, mais l'a finalement incluse dans sa demande, selon une personne familière avec les discussions. Une autre personne familière avec la pensée de l'industrie a déclaré que les dirigeants pourraient être disposés à autoriser le gouvernement à prendre de petites participations, comme environ 2%, ou à plafonner la taille de la participation.

Bien que la demande de prêt implique des instruments financiers en échange des fonds, la demande de subventions indique qu'elle « peut » inclure de tels titres. L'une des personnes familières avec la pensée de l'industrie a déclaré que le libellé plus doux des demandes de subventions en espèces laissait la porte ouverte à la négociation

Le secrétaire au Trésor, Steven Mnuchin, a déclaré qu'il souhaitait que les contribuables soient indemnisés pour l'investissement, bien qu'il n'ait pas décrit ces plans en détail.

« Je travaillerai en étroite collaboration avec le président pour nous assurer de trouver le bon équilibre », a déclaré Mnuchin lors d'une conférence de presse jeudi. « Pas un plan de sauvetage: les contribuables sont indemnisés. »

Les compagnies aériennes sollicitant des subventions présenteront une offre au gouvernement sur le montant et les conditions. Ces offres diffèrent selon les compagnies aériennes, dont les bilans et les coûts salariaux varient.

Les dirigeants ont déclaré dans des déclarations publiques et à CNBC que l'obtention des subventions salariales est une priorité.

« Nous ne connaissons toujours pas la gravité de la situation. Nous ne savons pas combien de temps cela durera », a déclaré jeudi le PDG de Southwest Airlines, Gary Kelly. « [The grants] nous aide à nous engager pour la sécurité de l’emploi pour les six prochains mois et comme toujours, c'est ma priorité n ° 1. « 

Mais l'approche d'attacher des mandats aux subventions, pas seulement aux prêts, a été critiquée par certains membres de l'industrie, les syndicats et les législateurs.

Les syndicats représentant quelque 94 000 agents de bord, y compris ceux d'American, United, Spirit et Southwest, ont entre-temps averti Mnuchin que si le gouvernement exerçait toute l'étendue de son mandat sur les subventions, ce qui pourrait collectivement représenter une participation de 40% dans les compagnies aériennes, et pourrait leur coûter leur emploi.

« Cela rend effectivement les subventions salariales une pilule empoisonnée qui nous coûtera nos emplois et nous poussera vers une assurance chômage financée par les contribuables – le contraire de ce que cet accord bipartite voulait », ont déclaré les syndicats.

La Regional Airline Association a déclaré lundi à Mnuchin et à la secrétaire aux transports, Elaine Chao, que pour les petites compagnies aériennes régionales, tout instrument d’équité pouvait forcer les travailleurs à quitter leur emploi.

« Étant donné que la plupart des compagnies aériennes régionales n'ont pas la capacité de contracter des dettes, d'accéder aux marchés des capitaux ou d'émettre des mandats ou des actions, toute condition à cet effet rendrait ces transporteurs incapables d'obtenir de l'aide et les forcerait à retirer immédiatement des dizaines de milliers d'avions employés « , a écrit le groupe industriel.