Au cours des cinq premiers jours d'avril, 1125 personnes ont été déclarées mortes à leur domicile ou dans la rue à New York, soit plus de huit fois les décès enregistrés au cours de la même période en 2019, selon les pompiers.

Beaucoup de ces décès ont probablement été causés par Covid-19, mais n'ont pas été pris en compte dans les décomptes de coronavirus donnés par le gouverneur Andrew M. Cuomo lors de ses conférences de presse quotidiennes très regardées – statistiques qui sont considérées comme des mesures clés de l'impact de l'épidémie .

Combien de personnes sont réellement décédées du coronavirus à New York ?

Jeudi, M. Cuomo a déclaré que 799 personnes à New York étaient mortes du coronavirus en une seule période de 24 heures – plus de 33 heures – ce qui porte le total de l’État à 7 067.

Mais les épidémiologistes, les responsables de la ville et le personnel médical affirment que ces chiffres sont probablement bien en deçà du nombre réel de morts dans la ville.

Les données sur les décès de personnes à domicile ou dans la rue montrent que les statistiques de l'État ne racontent pas toute l'histoire. Voici ce que nous savons:

Qui est inclus dans le décompte des décès?

M. Cuomo a déclaré mercredi que les chiffres officiels du nombre de décès présentés chaque jour par l'État étaient basés sur les données hospitalières. Notre compréhension la plus conservatrice en ce moment est que les patients qui ont été testés positifs pour le virus et qui meurent dans les hôpitaux sont reflétés dans le décompte officiel des décès de l'État.

La ville a une mesure différente: tout patient qui a eu un test de coronavirus positif et qui décède plus tard – que ce soit à la maison ou à l'hôpital – est considéré comme un décès par coronavirus, a déclaré le Dr Oxiris Barbot, le commissaire du département de la ville de Santé.

« À ce jour, nous n'avons enregistré que des personnes qui ont subi le test », a-t-elle déclaré jeudi matin.

Alors, qui n’est pas compté?

Un nombre impressionnant de personnes meurent à la maison avec des cas présumés de coronavirus, et il ne semble pas que l'État dispose d'un mécanisme clair pour intégrer ces victimes dans les décomptes officiels.

Au cours des trois derniers jours, 766 personnes ont été retrouvées mortes à leur domicile, ce qui porte le total pour les huit premiers jours d’avril à 1 891, selon le bureau du médecin légiste de la ville. Il est probable que beaucoup n’ont pas été comptés dans le décompte actuel.

Les ambulanciers paramédicaux n'effectuent pas de tests de coronavirus sur ceux qu'ils déclarent morts. La politique récente du service des incendies stipule que la détermination du décès lors d'appels d'urgence devrait être effectuée sur place plutôt que de demander aux ambulanciers paramédicaux d'amener les patients dans les hôpitaux voisins, où, en théorie, les agents de santé pourraient effectuer des tests post mortem.

Il est presque impossible de dire combien de ces 1 125 patients décédés à la maison ou dans la rue au cours des cinq premiers jours d'avril avaient un coronavirus – certains ont peut-être déjà été testés avant leur mort et n'ont jamais été admis à l'hôpital ou ont été envoyés maison.

Mais l'écart entre les chiffres des pompiers de cette année, au plus fort de l'épidémie, par rapport à ceux de l'année dernière suggère que beaucoup de ceux qui sont morts étaient probablement infectés.

«Le conducteur de cette énorme augmentation des décès à domicile est Covid-19. Et certaines personnes en meurent directement, et certaines personnes en meurent indirectement, mais c'est le tragique «X» ici », a déclaré jeudi le maire Bill de Blasio.

Certains décès de personnes à la maison ou dans la rue n'étaient pas liés au virus.

Nous ne savons pas non plus vraiment comment chacune des dizaines d'hôpitaux et d'établissements médicaux de la ville compte ses morts. Par exemple, si un patient qui est présumé avoir un coronavirus est admis à l'hôpital, mais y décède avant de pouvoir être testé, on ne sait pas comment il pourrait être pris en compte dans le décompte officiel des décès.

Pourquoi n’avons-nous pas un chiffre précis?

Il n'y a pas vraiment de mécanisme en place pour disposer d'une méthode immédiate et efficace pour calculer le nombre de morts pendant une pandémie. Les procédures normales sont généralement abandonnées rapidement dans une telle crise.

Par exemple, lorsque quelqu'un est décédé à la maison il y a six mois, un processus assez simple a commencé: les ambulanciers paramédicaux, s'ils étaient appelés, prononçaient la personne morte sur les lieux ou la transportaient à l'hôpital, où les médecins déclaraient la mort, certifiaient la mort et émettre une cause.

Le corps serait transporté à un salon funéraire ou à une morgue – si une autopsie était justifiée. Le décès serait certifié par un médecin traitant ou par le bureau du médecin légiste de la ville.

Ou, si quelqu'un mourait à l'hôpital, un médecin certifierait le décès et le corps serait transporté par un service mortuaire ou à la morgue. Les médecins de famille pouvaient également certifier le décès.

Pendant la pandémie de coronavirus, ces procédures sont au mieux incohérentes. Les médecins ont du mal à certifier les décès assez rapidement. Le bureau du médecin légiste, qui ne serait normalement impliqué que si un décès était suspect ou nécessitait une étude plus approfondie, est désormais chargé de ramasser et de stocker les corps jusqu'à la fin de la pandémie.

Les ambulanciers paramédicaux ne transportent pas les patients qui ne répondent pas aux hôpitaux à moins qu'ils ne trouvent immédiatement un pouls. Les corps s'entassent dans les morgues des hôpitaux et les camions-congélateurs bordés d'étagères de fortune parce que les institutions sont surchargées de morts et de mourants. Peu ou pas de ces installations effectuent des tests post mortem.

« Nous faisons tout notre possible pour accroître la capacité de la morgue de la ville et aider les gens à récupérer les corps de leurs proches en temps opportun », a déclaré Aja Worthy-Davis, porte-parole du bureau du médecin légiste de la ville.

Ce bureau et le ministère de la Santé, a-t-elle déclaré, «travaillent ensemble pour mieux comprendre comment inclure de manière appropriée les décès de causes naturelles non liés aux établissements de santé dans le nombre de décès dans la ville».

Environ 120 travailleurs de la morgue et soldats de l'armée américaine, de la Garde nationale et de la Garde nationale aérienne travaillent en équipe 24 heures sur 24, conduisant des fourgons loués dans la ville pour ramasser les corps de 280 personnes décédées chaque jour à à la maison et n'ont probablement pas fait partie du décompte officiel des décès.

Selon Mme Worthy-Davis, quinze équipes de quatre personnes supervisées par le Bureau du médecin légiste en chef effectuent le travail pénible au cours de chaque quart de 12 heures, une tâche normalement assumée par 14 travailleurs.

Saurons-nous jamais vraiment combien de personnes sont mortes?

Compter les morts après la plupart des catastrophes – un accident d'avion, un ouragan, une explosion de gaz, une attaque terroriste ou un tir de masse, par exemple – n'est pas complexe.

Un virus soulève toute une série de problèmes plus complexes, selon Michael AL Balboni, qui, il y a une dizaine d'années, dirigeait le bureau de la sécurité publique de l'État et dirige maintenant une association de maisons de soins infirmiers à but lucratif dans la région de New York. et une société de conseil en gestion de crise.

« Un virus présente un ensemble unique de circonstances pour une cause de décès, surtout si la cible est les personnes âgées, en raison de la présence de comorbidités », a-t-il déclaré – conditions multiples. Par exemple, une personne atteinte de Covid-19 peut finir par mourir d'une crise cardiaque.

« À mesure que le nombre de personnes décédées augmente », a déclaré M. Balboni, « ainsi que l'inexactitude de déterminer une cause de décès ».

Le Dr Barbot a déclaré que la ville avait l'intention de faire tout son possible pour obtenir un décompte précis des décès.

«Je pense qu'en tant que ville, cela fait partie du processus de guérison de pouvoir pleurer et pleurer tous ceux qui sont décédés à cause de Covid-19», a-t-elle déclaré.

Mais on ne sait pas comment la ville où le bureau du médecin légiste atteindra cet objectif.

Il est presque impossible de saisir en temps réel l'ampleur d'une pandémie hautement contagieuse comme Covid-19, a déclaré le Dr Howard Markel, professeur d'histoire médicale à l'Université du Michigan qui a fait des recherches sur les événements épidémiologiques passés à New York.

« Vous avez une idée de ce que sont les chiffres, mais vous n'avez pas de source exacte », a-t-il déclaré. Il faut des recherches, des tests et des études universitaires approfondis et rétroactifs pour même estimer le bilan d'une crise biologique comme Covid-19, a-t-il déclaré.

Mais, a déclaré le Dr Markel, les débats sur le nombre officiel de décès sont sans doute sans importance au milieu de la crise de la ville.

« Même si nous sous-estimons les décès et les cas, en particulier dans la situation de New York, il y en a suffisamment pour nous dire que c'est très grave », a-t-il déclaré. « Tout est déjà sur le pont, et je pense que c'est approprié. »

Alan Feuer a contribué au reportage.