Les combats au Yémen entre les rebelles houthis et les forces fidèles au gouvernement en exil se sont intensifiés, malgré un cessez-le-feu conçu pour aider le pays déchiré par la guerre à se concentrer sur la maîtrise de la pandémie de coronavirus.

La coalition dirigée par l'Arabie saoudite et les Emirats, qui lutte pour restaurer le gouvernement du Yémen, reconnu internationalement, a accusé les Houthis d'avoir violé la trêve 241 fois en 48 heures, y compris l'utilisation d'armes lourdes et d'attaques par missiles balistiques dans les gouvernorats centraux de Marib, al-Jawf et Nihm. La région a fait l'objet de batailles acharnées depuis le début de cette année, qui ont déplacé près de 40 000 personnes.

Un cessez-le-feu unilatéral de deux semaines annoncé par Riyad est entré en vigueur jeudi dernier, mais a été accueilli avec scepticisme par les responsables houthis, qui l'ont qualifié de «manœuvre politique et médiatique». Une contre-offre houthie hautement conditionnelle, relayée via l'ONU, ne semble s'appliquer qu'aux hostilités directement entre les rebelles et l'Arabie saoudite, plutôt qu'aux groupes fidèles au président yéménite, Abd-Rabbu Mansour Hadi.

« Hier soir, nous avons été réveillés à 2h30 du matin par le bruit horrible des missiles frappant la ville », a déclaré Hamas al-Muslimi, un étudiant de 20 ans à Marib, originaire de la province de Haraz, contrôlée par les Houthis.

«Les attaques des Houthis ne se sont pas du tout arrêtées. Ils sont très proches de la ville de Marib, donc la coalition doit répondre ou elle prendra le relais. »

Au cours des cinq années qui se sont écoulées depuis que la coalition des nations arabes est intervenue dans la guerre civile au Yémen pour chasser les Houthis soutenus par l'Iran de la capitale, Sanaa, le conflit est devenu la pire crise humanitaire du monde. Plus de la moitié des hôpitaux et des cliniques du Yémen ont été détruits ou fermés, la majorité frappée par des frappes aériennes menées par la coalition soutenue par le Royaume-Uni et les États-Unis.

Les agents de santé redoutent une épidémie de Covid-19, qui, selon l'ONU, pourrait infecter jusqu'à 93% de la population. Un seul cas a été confirmé au Yémen, mais les installations d'essai sont presque inexistantes.

Alors que la coalition a déclaré que le cessez-le-feu de deux semaines pourrait être prolongé si les conditions étaient remplies, peu de civils touchés par les combats espèrent que cette trêve sera différente des autres tentatives infructueuses.

À Hodeidah, une autre ligne de front instable, les forces houthies ont également bombardé par intermittence des zones résidentielles. «Rien n'a changé à cause du cessez-le-feu. Et maintenant, nous avons une inquiétude supplémentaire avec le coronavirus », a déclaré un résident, Qassim Almahdi, 31 ans.

Toutes les parties belligérantes du Yémen cherchent à exploiter la pandémie à des fins militaires et politiques, a déclaré Farea al-Muslimi, associée au Thinktank de Chatham House à Londres.

«Covid-19 est une opportunité que les Saoudiens recherchent depuis longtemps pour se retirer du Yémen. Riyad offre aux Houthis tout ce qu'ils peuvent en ce moment, à la fois en public et dans les discussions en coulisses.

«Pour les Houthis, c'est aussi une stratégie familière qu'ils ont utilisée auparavant. Ils diront aux Saoudiens qu’ils arrêteront les attaques dans les zones frontalières et laisseront les troupes saoudiennes tranquilles, mais continueront à pousser sur les lignes de front internes afin qu’ils aient une meilleure main dans l’ensemble, non seulement sur les Saoudiens mais aussi sur leurs ennemis yéménites. »

La réponse du coronavirus au Yémen est également confrontée à des difficultés en raison des coupures d’aide: la moitié des programmes humanitaires des Nations Unies dans le pays seront contraints de réduire ou de fermer d’ici fin avril, à moins qu’une crise de financement ne soit réglée.

Certains bailleurs de fonds, dont les États-Unis, ont réduit les fonds alloués aux programmes des Nations Unies au Yémen au début de cette année, par crainte que les Houthis ne renforcent le contrôle sur la gestion et la distribution de l'aide.

L'ONU nourrit plus de 12 millions de Yéménites par mois, dont 80% vivent sur le territoire houthi.