John Norton, le tsar du tourisme du comté de Gunnison, s’est entretenu avec son conseil d’administration en avril dernier. La station de ski avait fermé brutalement. Les hébergements et les restaurants ont été fermés. On a dit aux visiteurs de partir. La pandémie déclenchait une panique dans les économies touristiques à travers le pays.

Colorado Mountain, les communautés de villégiature rebondissent - et plus encore Covid-19

Un membre du conseil a demandé combien la communauté touristique de Gunnison River Valley pouvait s'attendre à perdre. Norton a deviné: en baisse de 25%, peut-être même 50% pour l'année.

"Quelques membres du conseil d’administration m’ont dit que j’étais trop optimiste", a déclaré Norton, directeur du Partenariat pour le tourisme et la prospérité de la vallée. "Je ne savais tout simplement pas. Personne ne pouvait le savoir. La dernière pandémie remonte à un siècle, n'est-ce pas ? Mais pour finir là où nous avons fait, c'est quelque chose que je n'aurais jamais, jamais prédit.

En fait, les recettes de la taxe de vente sur l'hébergement de la vallée de Gunnison ont fini en 2020 en hausse de 11,5% par rapport à l'année précédente. Dans la ville de Crested Butte, les ventes taxables nettes ont bondi de 5,7% en 2020 pour s'établir à 119,9 millions de dollars.

"Nous sommes tous en train de secouer la tête ici", a déclaré Norton.

Le pire des cas ne s'est jamais produit

Le scénario du ciel qui tombe projeté dans l’obscurité, les premiers jours de la pandémie ne s’est jamais concrétisé dans le haut pays du Colorado. Une enquête sur les rapports de taxe de vente déposés par 20 communautés de villégiature montre que les dépenses combinées dans ces endroits n'ont diminué que de 3% en 2020 par rapport à l'année précédente.

Certaines communautés - Copper Mountain, Keystone, Breckenridge, Vail et Aspen, par exemple - ont connu des baisses plus fortes, mais pas aussi douloureuses que prévu au printemps dernier, lorsque la menace de contagion semblait sur le point de décimer les entreprises touristiques dans tout l'État.

Et les premiers rapports montrent que la saison de ski 2020-2021 se terminera bien sur les prévisions, les visiteurs et les résidents dépensant comme une saison de ski régulière, malgré les limites de capacité dans les stations de ski, les restaurants et les lodges, et le manque de participation du public aux événements à grand tirage au sort et concerts.

Cela avait l'air terrible au printemps dernier. Une terrible marche s'est transformée en un mois d'avril lugubre, avec des dépenses dans les 20 communautés de la haute campagne en baisse de 39%. Bien qu'il soit impossible de le dire à l'époque, ces mois ont marqué le point culminant de 2020, et à peu près toutes les communautés des montagnes ont commencé à sortir de ce trou au début de l'été.

Il y a de nombreuses raisons pour lesquelles les économies de montagne ne se sont pas effondrées l’année dernière. Les dollars de relance fédéraux ont renforcé les comptes bancaires. Les achats en ligne ont canalisé plus de taxes de vente dans les coffres des petites villes. Les restaurants se sont étendus dans les rues. Les dirigeants de la ville ont creusé profondément pour aider. De plus en plus de gens mangeaient et faisaient leur nid à la maison, de sorte que les épiciers et les détaillants de première nécessité ont profité d'une forte hausse des affaires.

Dîner dans la rue

À Durango, les entreprises de la communauté ont relancé le plan d'assistance en cas de catastrophe et de relance économique du sud-ouest du Colorado qui a aidé la région de Four Corners à se remettre de l'explosion de la mine Gold King en 2015 et de l'incendie 416 de 2018.

Les dirigeants du district d’amélioration des affaires de Durango se sont joints au gouvernement local dans une réponse aux multiples facettes à la pandémie. Ils se sont cognés pour dîner dans la rue, avec le propre Modstreet de Durango fournissant des "parklets" personnalisés, comme des patios de salle à manger en plein air miniatures.

"Cela a littéralement sauvé tant de nos restaurants", a déclaré Jack Llewellyn, directeur exécutif de la Chambre de commerce de Durango depuis 14 ans.

Durango a terminé 2020 avec 6% de ventes taxables de plus que 2019.

Llewellyn a déclaré que presque tous les visiteurs de l'année dernière se sont rendus en ville. "S'ils étaient à moins de 12 heures de route, les gens affluaient ici", a déclaré Llewellyn, ajoutant que le taux d'occupation de 80% en été et en automne de Durango dans les hébergements de la région était parmi les plus élevés de l'État.

À l'instar de Glenwood Springs, les entreprises de Durango se sont également unies pour offrir des cartes-cadeaux adaptées aux entreprises locales et ont intensifié la campagne "Local First" de la communauté pour inciter les résidents à faire du shopping dans le comté de La Plata.

Malgré le rebond de l'automne et de l'hiver derniers, certaines collectivités ont subi des baisses douloureuses de leur activité, en particulier dans les régions où les économies penchent fortement vers le ski et le tourisme.

Aspen, avec l'une des économies touristiques les plus robustes de l'Ouest, a flétri sous COVID. En décembre, le comté de Pitkin a exigé des visiteurs d'une nuit un test négatif pour le COVID-19 avant l'arrivée et a ajusté ce soi-disant "affidavit de voyage" à la fin du mois de février. Aspen a terminé 2020 avec des dépenses imposables en baisse de 9%.

Le comté de Pitkin a glissé dans des fermetures de Level-Red après les vacances, ce qui a ralenti les activités en janvier, les restaurants fermant pour les repas à l'intérieur. Aujourd'hui, le comté de Pitkin est le seul comté de l'État encore soumis à des restrictions de niveau orange, mais 76 entreprises sont certifiées dans le cadre du programme 5 étoiles qui garde les portes ouvertes malgré les changements soudains du nombre de cas de COVID-19.

La transition des tests obligatoires aux recommandations et à l'éducation sur les voyages responsables à Aspen a alimenté un grand rebond, a déclaré Debbie Braun, la directrice exécutive de la chambre d'Aspen.

"March a rugi", a déclaré Braun. "Nous prévoyons un achat marketing traditionnel pour l'été et nous travaillons avec le comté et la ville ainsi qu'avec nos groupes de travail pour déterminer comment nous pouvons soutenir les entreprises. Les restrictions ont nui à notre activité, mais le virus nuit davantage à l’activité. "