Alors que la crise des coronavirus aux États-Unis se poursuit, pratiquement chaque élément de l'infrastructure publique subira un stress sans précédent. Les hôpitaux de divers États ont commencé à dépasser leurs capacités, la Maison Blanche vise un scénario du « meilleur cas » de 100 000 décès et le chômage monte en flèche.

Alors que les États confrontés à des épidémies de virus, comme New York, plaident pour que tous les professionnels de la santé qualifiés proposent une assistance, d'autres systèmes de soutien nécessitent également une expertise spécialisée. Au cours du week-end, le gouverneur du New Jersey, Phil Murphy, a lancé un appel ouvert à des experts en technologie pour aider à équilibrer la charge imposée au système de chômage de l'État, qui fonctionne sur un langage de programmation hérité appelé COBOL.

Qu'est-ce que COBOL, qu'est-ce que cela a à voir avec le coronavirus ?

« Nous avons des systèmes qui ont plus de 40 ans », a déclaré le gouverneur lors d'une conférence de presse. « Il y aura beaucoup de post-mortems, et l'un d'eux sera de savoir comment diable en sommes-nous arrivés là ?, Quand nous avions littéralement besoin de programmeurs COBOL. » En tant que témoignage involontaire du statut hautement niche de la langue, Murphy l'a prononcé comme « cobalt » (il n'est pas clair s'il s'agissait d'une erreur ou d'un caprice du discours).

COBOL, qui signifie « Common Business-Oriented Language », a fait ses débuts il y a plus de 60 ans et est toujours utilisé dans les bases de données commerciales, administratives et financières « environ 3 billions de dollars de commerce quotidien transitent par les systèmes COBOL. La langue sous-tend les comptes de dépôt, les services de compensation de chèques, les réseaux de cartes, les distributeurs automatiques de billets, le service hypothécaire, les livres de prêt et d'autres services.  » Bill Hinshaw, qui a utilisé le langage à peu près depuis sa création et qui dirige maintenant le cabinet de conseil Cobol Cowboys avec sa femme, Eileen, a déclaré que 95% des balayages de cartes de crédit ou de débit passent par des systèmes COBOL. L'avantage de COBOL, et une des raisons de son adoption précoce et généralisée, est qu'il est lisible par l'homme. « Si vous voulez dire » performer « , vous écrivez PERFORM. » Si vous voulez dire « ajouter », vous écrivez, AJOUTEZ. « 

Le problème est que COBOL est rarement enseigné aux étudiants en informatique ces jours-ci, et malgré son statut de pilier d'importants systèmes de base de données, le nombre de personnes capables de programmer et de gérer efficacement un système COBOL diminue. « COBOL était l'une des rares langues qui m'ont été présentées au collège en [the] 90 avec C, BASIC et FORTRAN. Même à l'époque, les gens disaient que le COBOL est une langue mourante  » La société Hinshaws, Cobol Cowboys, tire son nom du film Space Cowboys, qui parle d'anciens astronautes qui sortent de leur retraite pour terminer une dernière mission (je ne prévois pas de programmeurs COBOL mourir sur la lune, cependant).

Beaucoup de problèmes posés par les systèmes COBOL ont souvent moins à voir avec la langue elle-même qu'avec une mauvaise documentation. « Les problèmes que nous rencontrons sont en première ligne », a déclaré Hinshaw. « Soit ils n'ont pas de documentation, ils ne l'ont pas tenue à jour, soit ils n'ont pas de procédures ». Un programmeur conçoit quelque chose, le met en œuvre et laisse peu ou pas d'instructions à ses collègues sur la façon dont cela fonctionne réellement. Des consultants comme Hinshaw doivent ensuite intervenir et comprendre ce qui se passe exactement à l'intérieur du programme.

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NJ Gov: le système de chômage s'effondre et nous avons besoin de programmeurs COBOL

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Pour aggraver la baisse du nombre d'experts, un gouvernement d'État comme le New Jersey ne paiera pas le même tarif pour la maintenance ou ne l'exécutera pas aussi régulièrement qu'une institution financière ou technologique privée. Pour illustrer ce point: Chris Rein, le directeur de la technologie de l’État, a un salaire annuel de 175 000 $, selon les archives publiques. Le salaire médian de Facebook en 2019 était de 228 651 $; Google était de 246 804 $. Et ces travailleurs n’ont même pas à maintenir l’ensemble du filet de sécurité sociale de l’État. « Lorsque vous traitez avec les gouvernements fédéral et des États, ils n'ont vraiment pas de concurrence. Les banques et les compagnies d'assurance, elles ont de la concurrence, donc elles gardent les choses à jour « , a déclaré Hinshaw, faisant référence à la qualité de certains systèmes COBOL.

Souvent, le simple coût de remplacement de ces systèmes ne vaut souvent pas la peine. « C'était l'un de ces systèmes, ils ne cessaient de dire qu'ils allaient passer à des systèmes plus récents, puis ils examineraient une analyse des coûts », se souvient Caren Caplan, une programmeuse COBOL à la retraite qui travaillait pour la compagnie d'assurance John Hancock. « Il y avait tellement de clients, et ils étaient une si grande base de données, et ils avaient besoin de tant de puissance de traitement qu’ils sont toujours revenus à penser [COBOL] l'ordinateur central était le meilleur moyen de gérer le système.  » Même si une organisation a décidé de faire la transition de ses systèmes, il existe un risque imminent d'échec de déploiement ou de migration. Vous vous souvenez il y a quelques années, lorsque Myspace a perdu presque toute la musique que les utilisateurs avaient téléchargée ? Imaginez maintenant un problème similaire qui se produit à la banque qui détient votre épargne-vie ou à la compagnie d'assurance qui détient votre police.

Le système de chômage du New Jersey a d’autres points d’échec possibles que le système COBOL. Une partie du problème peut être liée à la manipulation de la charge sur l'extrémité avant. Les New Jerseyans essayant de faire des réclamations de chômage ont été rencontrés avec des lignes téléphoniques bloquées et des pages Web qui ne répondent pas. COBOL n'est pas nécessairement responsable de ces problèmes. (De même, des institutions financières comme JPMorgan Chase ont averti que leur infrastructure n'était pas prête à offrir des prêts d'urgence la semaine dernière, malgré le lancement officiel du programme vendredi dernier.)

Pourtant, la crise actuelle a une fois de plus révélé combien de gouvernements et d’institutions financières disposent d’une infrastructure technique fonctionnant sur des systèmes hérités, souvent guidée par une philosophie « si elle n’est pas rompue ». Le résultat est un système de chômage comme celui du New Jersey qui fonctionne sur un code plus ancien, dont le fonctionnement interne pourrait ne pas être complètement documenté et qui a peu de contingences pour un scénario apocalyptique comme, hypothétiquement, le chômage de masse catalysé par une pandémie.

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