Rick Cole a passé sa carrière à travailler pour façonner et déplacer des institutions – pas grandes, augustes avec une renommée mondiale, mais des villes de taille moyenne comme Ventura et Azusa. Plus de 34 ans dans cinq mairies, il s’est forgé une réputation régionale en tant qu’assistant de la réforme municipale.

Vif, franc, parfois brusque et diviseur, il s’est battu pour créer des communautés compactes et accessibles aux piétons à proximité des centres de transport en commun, tout en poussant à réduire les budgets gonflés, en utilisant des données pour identifier les services et les employés inefficaces.

Claqué par le coronavirus, Santa Monica offre un aperçu économique

En tant que directeur de la ville de Santa Monica, il avait averti pendant deux ans qu’elle devait commencer à rembourser ses dettes de retraite, car les bons moments se termineraient, comme ils le font toujours.

Il n’imaginait tout simplement pas qu’ils finiraient ainsi.

L’épidémie de coronavirus et la fermeture ont coupé les deux principaux flux de revenus de la ville, la taxe sur les lits d’hôtel et la taxe de vente. Santa Monica envisage maintenant un déficit de 226 millions de dollars d’ici juin 2021. Et tandis que la ville côtière aisée est mieux lotie que la plupart des 88 villes du comté de Los Angeles, elle fait face à des coupures et des licenciements drastiques.

Cole a réalisé qu’il n’était pas la personne la plus apte à mener Santa Monica à travers le conflit à venir, après avoir juste fini de se battre avec les syndicats d’employés pour le financement des retraites.

Le 17 avril, il a annoncé sa démission, tirant un coup de feu sur la proue des gouvernements municipaux dans le sud de la Californie. Les budgets rusés naviguaient dans une énorme tempête.

La ville a annoncé cette semaine son intention de licencier ou de racheter 373 employés.

La dévastation économique déchirera ville après ville, à travers le bassin de Los Angeles, testant des villes pauvres telles que Maywood et Bell dans le comté du sud-est, à celles des vallées de San Fernando et San Gabriel et au-delà.

« C’est l’un de ces moments qui va nous obliger à repenser. Honte à nous si nous n’utilisons pas cela comme une opportunité « , a déclaré Cole. « S’il ne s’agit que d’une tragédie – et la seule chose qui en résulte est la fermeture de bibliothèques et de casernes de pompiers et le licenciement de fonctionnaires – alors nous aurons aggravé la tragédie sanitaire avec un tragique manque d’imagination et de volonté politique. »

Rick Cole, à gauche, en 2012 avec le révérend Tom Elewaut de la mission San Buenaventura à Ventura.

(Al Seib / Los Angeles Times)

La California League of Cities estime que les villes de l’État perdront collectivement 7 milliards de dollars au cours des deux prochaines années en raison de la pandémie, et des milliards de plus si les commandes de séjour à domicile se prolongent pendant l’été et au-delà. Neuf des dix villes ont indiqué que le déficit entraînerait des coupures de service ou des congés et des licenciements, principalement en raison de la chute des ventes au détail d’une falaise. Beaucoup avaient compté sur des taxes de vente d’un cent pour consolider leur budget.

« Si le cratère des ventes au détail, une taxe de vente de 1% ne vous rapporte rien. Un pour cent de zéro est toujours nul « , a déclaré D.J. Waldie, auteur, historien et ancien responsable de Lakewood depuis 33 ans.

Il a déclaré que les villes ont moins d’options que les comtés et les États en termes de recherche de nouveaux revenus. « Souvent, la solution aux problèmes de l’État consiste à prendre l’argent d’autres unités du gouvernement, des comtés, des villes et des districts spéciaux. Vous en voyez beaucoup au cours des 15 ou 20 dernières années, et il n’y a aucune raison pour que l’État ne se comporte pas comme par le passé. « 

Les comtés et les districts scolaires sont en partie à l’abri des ralentissements financiers car ils reçoivent une part beaucoup plus importante des impôts fonciers que les villes. Et depuis que la proposition 13 a fixé une limite à cela, les villes ont réduit leurs services et retardé les améliorations nécessaires des immobilisations.

Désormais, non seulement les revenus sont réduits, mais les obligations de retraite des villes augmenteront si Wall Street continue de bégayer et que les portefeuilles de pensions perdent des milliards de valeur.

Contrairement à Santa Monica – qui a un budget par habitant de deux fois n’importe quelle autre ville du comté – de nombreuses municipalités ont peu d’endroits à couper qui n’affectent pas les services essentiels comme la police, les pompiers, la planification, la construction et les bibliothèques. Les besoins en infrastructures attendus depuis longtemps seront retardés encore plus longtemps. Le scénario est sombre: l’asphalte se brise, la verdure du parc se dessèche, les lampadaires s’éteignent, les ordures ne sont pas ramassées, les graffitis persistent et la valeur des propriétés chute, accélérant le cycle à la baisse.

« Les solutions sont rares et difficiles à trouver », a déclaré Waldie.

Cole, 66 ans Il s’est d’abord fait un nom dans le monde de l’urbanisme en tant que membre du conseil et maire de Pasadena, qui a aidé à transformer le centre-ville en détresse en un quartier de divertissement et de vente au détail devenu un modèle national de réaménagement.

Il est ensuite devenu directeur de la ville d’Azusa et de Ventura. Il est rare qu’un politicien passe à un rôle d’administration plus quotidien, et Cole a été plus direct et franc que la plupart des gestionnaires.

Vers la fin de son mandat de cinq ans à Santa Monica, certains employés de la ville se sont plaints qu’il pouvait être impérieux et non transparent – une critique qui n’a fait que s’accentuer lorsque la menace de licenciements est apparue. Une pétition demandant son retrait avait recueilli 2 800 signatures.

« Ce qui est en cours de restructuration, quels postes sont supprimés, c’est complètement opaque », a déclaré un employé du service des ressources humaines. « Nous demandons pourquoi prennent-ils ces décisions et n’obtiennent aucune réponse. »

Cole avait déjà emprunté cette voie, dans un sens. À Ventura, il a passé quatre ans à remodeler le développement et les quatre suivants à faire face à la Grande Récession, selon l’ancien maire Bill Fulton.

« Il voulait se placer face au problème budgétaire », a déclaré Fulton, qui dirige désormais un groupe de réflexion urbain axé principalement sur Houston. « Rick était agressif et est sorti devant. Les villes voisines ont été lentes à réduire leurs budgets, et pendant un certain temps tout le monde a dit ce qui n’allait pas avec Ventura, pourquoi Ventura a-t-il un problème que personne d’autre n’a ? Et la réponse a été, grâce à Rick, nous avons été confrontés au problème de bonne heure. « 

Mais d’autres membres du conseil municipal se sont plaints qu’il n’était pas déférent à leurs idées, en ont parlé et se sont comportés comme des élus, pas le manager embauché pour réaliser leur vision. Il a démissionné en 2012.

L’année suivante, le maire de Los Angeles, Eric Garcetti, a embauché Cole pour être son maire adjoint pour le budget et l’innovation, afin de chercher des moyens d’accroître l’efficacité dans tout l’hôtel de ville.

Miguel Santana, le directeur administratif de Los Angeles à l’époque, a déclaré que Cole avait aidé le maire à concentrer les ressources de la ville sur les services qui intéressaient le plus les gens.

« Il aime regarder les choses de manière systématique et pose des questions fondamentales sur le rôle du gouvernement », a déclaré Santana, désormais président et chef de la direction de Fairplex à Pomona.

Santana pensait que le travail de Santa Monica, que Cole avait commencé en 2015, serait un ajustement parfait, car la ville était progressiste et avait les moyens de progresser sur des questions telles que le sans-abrisme et la gentrification.

Cole a déclaré qu’il espérait que ces efforts se poursuivraient, même si Santa Monica s’avance, comme tous les autres endroits, dans le territoire inexploré flambé par la crise des coronavirus. La ville ne devrait pas simplement réduire ses effectifs, a-t-il dit, tout en s’accrochant à un modèle de gouvernement inefficace qui date de l’ère progressiste et du New Deal.

« Certaines des choses les plus importantes que nous devrions faire, nous ne le faisons pas. Nous n’étions pas préparés à une pandémie. Le logement n’est pas abordable. Nous ne résolvons pas la crise des sans-abri. Nous maintenons des services hérités conçus pour une autre époque « , a-t-il déclaré.

Un exemple: le service d’incendie de Santa Monica répond à plus de 15 000 appels 911 mais moins d’une centaine pour des incendies réels, a-t-il dit. La grande majorité sont des réponses médicales.

« Si vous concevez un service aujourd’hui pour une réponse médicale optimale, vous ne le feriez pas avec des camions de pompiers », a déclaré Cole.

Pour formuler le dilemme, encore aggravé par la pandémie, de la manière colorée caractéristique de Cole:

« Soit nous essayons de préserver le tronc sanglant de la façon dont nous faisions les choses – soit nous inventons de nouvelles façons de résoudre les problèmes d’aujourd’hui. »