Quatre générations de la famille d'Enrique Ruvalcaba ont travaillé au cimetière de Mezquitán, dans la ville mexicaine de Guadalajara. Aucun d'eux n'a jamais rien vu de tel.

Avant le coronavirus, le cimetière était ouvert au public et les défunts étaient honorés par des pleureuses et des mariachis porteurs de fleurs. Maintenant, les morts arrivent en silence et seuls.

« Seule la boîte est venue, pas un seul parent, juste le cercueil », a déclaré Ruvalcaba, 32 ans, à propos du premier enterrement de Covid-19 dont il a été témoin le mois dernier. « Absolument tout a changé. »

Le cimetière de Guadalajara, qui a ajouté 700 tombes pour une vague anticipée de décès de Covid, n'a pas encore vu une augmentation importante des victimes – mais Ruvalcaba a déclaré que les fossoyeurs avaient été invités à se préparer. « Ils nous ont dit qu’une phase plus intense allait arriver », at-il dit.

Pourtant, alors que le nombre de morts quotidiennes au Mexique augmente pour devenir l'un des plus élevés au monde – un record de 501 décès ont été signalés mardi seulement – le pays se prépare simultanément à rouvrir et à affronter une bataille politiquement chargée sur l'ampleur réelle de la crise.

« Nous allons bien, la pandémie a été apprivoisée », a déclaré jeudi le président populiste du Mexique, Andrés Manuel López Obrador, alors qu'il annonçait qu'il reprendrait sa tournée dans le pays lorsqu'une période de quarantaine nationale aura pris fin la semaine prochaine.

Les travailleurs ont construit 700 tombes au cimetière du Mezquitán Pantheon en prévision d'éventuelles victimes de coronavirus à Guadalajara le mois dernier. Photographie: Ulises Ruiz / AFP via Getty Images

Alejandro Macías, l'un des principaux spécialistes des maladies infectieuses, a déclaré qu'il comprenait et soutenait la nécessité de définir un retour à une sorte de normalité pour les 129 millions d'habitants du Mexique.

«C’est bien d’avoir un plan et c’est bien que ce plan mette constamment la vie des gens au premier plan», a-t-il déclaré.

Mais Macías, qui était le chef de la grippe au Mexique lors de la pandémie de grippe porcine de 2009, a déclaré qu'il craignait que les choses n'allent trop vite, lorsque l'ampleur de la crise n'était pas claire et que différentes parties du pays se trouvaient à différents stades de transmission.

« Le risque est qu'il y aura une autre augmentation substantielle du nombre de cas et que cela pourrait entraîner l'effondrement de certains hôpitaux – et si les hôpitaux s'effondrent, cela pourrait mettre en danger la sécurité et la gouvernance de certaines régions », a averti Macías.

« Dans de nombreuses régions de la République, la courbe a à peine commencé à augmenter. »

Macías a déclaré qu'il soupçonnait une pression politique de la part du gouvernement de López Obrador et des États-Unis – qui dépend fortement des chaînes d'approvisionnement mexicaines – a expliqué la volonté des autorités de promouvoir l'idée que la crise était sous contrôle.

«C'est exactement comme ce qui se passe aux États-Unis. Le gouvernement y exerce également des pressions pour faire preuve d'une certaine normalité et tranquillité alors qu'il ne peut clairement pas encore affirmer que la situation est sous contrôle »et souffrait toujours de chiffres« terrifiants »de Covid, a déclaré Macías.

«Je pense qu'il y a beaucoup de pression politique – beaucoup plus au Mexique que dans d'autres parties de l'Amérique latine – parce que la production industrielle du Mexique est si étroitement liée à l'industrie aux États-Unis. Et ils veulent rouvrir mais ne peuvent pas le faire si l’industrie mexicaine ne rouvre pas, parce que nous sommes tellement intégrés. »

La deuxième économie d'Amérique latine a enregistré son premier cas de Covid fin février et a depuis enregistré plus de 9 000 décès et 81 400 cas, bien que le gouvernement admette que le nombre réel est probablement considérablement plus élevé.

Un rapport de cette semaine a révélé que Mexico avait délivré 8 000 certificats de décès de plus que d'habitude entre janvier et fin mai, ce qui suggère un nombre de décès considérablement plus élevé.

López Obrador, qui a été critiqué pour son attitude initialement dédaigneuse face à la pandémie, a été optimiste quant à la réponse du Mexique. Le 26 avril, avec 1 351 décès et 14 677 infections, il a affirmé qu'il avait réussi à «apprivoiser» le coronavirus. Mais beaucoup ne sont pas si sûrs. Un mois après ces allégations, le Mexique a enregistré 9 044 décès et 81 400 cas.

Un travailleur porte un masque facial dans une usine de Mexico fabriquant des cercueils conçus pour être hermétiquement scellés afin de transporter des cadavres de personnes décédées de Covid-19. Photographie: Carlos Tischler / Rex / Shutterstock

Macías a déclaré qu'il était probable que beaucoup d'autres étaient morts. «À l'heure actuelle, nous avons moins de 10 000 décès reconnus. Mais il est très probable que le vrai chiffre soit sensiblement plus grand – probablement le double. « 

Derrière ces statistiques se cachent des milliers de familles en deuil– dont certains ont perdu plusieurs membres au profit de Covid-19.

Karlo Colín, qui travaille dans un salon funéraire à Mexico, a déclaré que lui et ses collègues avaient traité 60 cas de coronavirus au cours des trois dernières semaines. Une famille a perdu cinq membres, quatre autres. « Chaque semaine, un membre de la famille meurt », a déclaré Colín.

Malgré l'augmentation du nombre de morts, de nombreux Mexicains semblent dans le déni. Même Colín, en première ligne de la pandémie, a reconnu avoir des doutes.

« Beaucoup de gens ne croient pas au virus », a déclaré le croque-mort. «Il y a des moments où je dis, comment est-il possible que le gars qui me donne le corps, au centre de l'infection, ne dispose pas d'un équipement de protection? Est-ce réel ou non? « 

Adrián Carranza, étudiante en soins infirmiers, a mené des évaluations Covid-19 sur le marché principal de Mexico, le Central de Abasto – et a référé des patients suspects pour des tests. Il a dit que de nombreux vendeurs restaient sceptiques malgré la mort de plusieurs vendeurs.

« Ils diront, bien sûr, que ce gars là-bas est mort, mais nous ne savons pas pourquoi », a déclaré Carranza.

Carranza et ses collègues ont été harcelés sur le marché, où environ 40% des étals ont fermé.

Un travailleur reprend ses activités dans une usine de pièces détachées pour camions après sa fermeture pendant plusieurs semaines pour empêcher la propagation du coronavirus à San Luis Potosí mercredi. Photographie: Mauricio Palos / AFP / Getty Images

« En raison de la désinformation, plus que toute autre chose, ils pensent que nous leur faisons du mal, que nous allons leur injecter le virus », a-t-il déclaré. « Ils crient que nous sommes des assassins. »

Alors que le Mexique se prépare à rouvrir, les fossoyeurs de Guadalajara se préparent pour les morts.

Ruvalcaba, dont le père, le grand-père et l'arrière-grand-père travaillaient tous dans le même cimetière, a qualifié ses collègues de héros cachés de la crise de Covid-19.

«C’est un travail vraiment noble. Les gens parlent des médecins et des infirmières mais personne ne pense aux personnes qui reposent les victimes de Covid », a déclaré Ruvalcaba, qui creuse des tombes depuis qu’il a 12 ans.

« C'est comme le travail des médecins – seulement à partir du moment où le patient a retrouvé une vie meilleure », a ajouté Ruvalcaba. « Et quelqu'un doit le faire. »