Mercredi, la Chine a mis fin à l’emprisonnement de Wuhan, la ville où le coronavirus est apparu pour la première fois et un symbole puissant d'une pandémie qui a tué des dizaines de milliers de personnes, secoué l'économie mondiale et bouleversé la vie quotidienne à travers la planète.

Mais la ville qui a rouvert ses portes après plus de 10 semaines est une ville profondément endommagée, un endroit dont la reprise sera surveillée dans le monde entier pour des leçons sur la façon dont les populations dépassent la douleur et les calamités d'une telle ampleur.

À Wuhan, la maladie et la mort ont touché des centaines de milliers de vies, les imprégnant de traumatismes qui pourraient persister pendant des décennies. Les entreprises, même celles qui ont rouvert, sont confrontées à une route déchirante, avec une morosité persistante. Les autorités de quartier continuent de réglementer les allées et venues des gens, sans retour à la normale en vue.

Les autorités chinoises ont bouclé Wuhan, un pôle industriel de 11 millions de personnes, fin janvier, dans une tentative effrénée de limiter la propagation de l'épidémie. À l'époque, de nombreux étrangers y voyaient une étape extrême, qui ne pouvait être jugée que dans un système autoritaire comme celui de la Chine. Mais alors que l’épidémie s’aggrave, les gouvernements du monde entier ont imposé diverses restrictions strictes aux mouvements de leurs citoyens.

Quelque 1,4 million d'infections et 80 000 décès ont été signalés dans le monde – des chiffres qui augmentent rapidement et qui, selon les autorités, sous-estiment largement l'étendue réelle de la pandémie. La contagion a ralenti dans des pays durement touchés comme l'Italie et l'Espagne, mais elle continue de se propager rapidement ailleurs dans le monde, y compris aux États-Unis, qui approchent 400 000 infections connues.

La plupart des pays d'Europe, d'Inde, de la plupart des États-Unis et de nombreux autres endroits ont été condamnés à la fermeture d'entreprises et la plupart des gens à rester chez eux, ce qui paralyse brutalement les économies et met des millions de personnes au chômage.

La pleine mesure du sacrifice que ces politiques entraînent – en termes d’emplois et de revenus perdus, de vies bouleversées – pourrait d'abord être prise à Wuhan.

La réouverture de mercredi est intervenue après que seuls trois nouveaux cas de coronavirus ont été signalés dans la ville au cours des trois semaines précédentes, et un jour après que la Chine n'a signalé aucun nouveau décès pour la première fois depuis janvier. Les contrôles sur les voyages à l'étranger ont été officiellement levés juste après minuit en Chine.

Les gens peuvent désormais partir après avoir présenté aux autorités une application téléphonique approuvée par le gouvernement qui indique – en fonction de leur adresse personnelle, de leurs récents voyages et de leurs antécédents médicaux – s'il s'agit de risques de contagion.

Des images diffusées par des agences de presse publiques mercredi matin ont montré une ruée de voitures passant par les gares de péage à la périphérie de Wuhan immédiatement après la levée des restrictions.

L'opérateur ferroviaire national chinois a estimé que plus de 55 000 personnes quitteraient Wuhan en train mercredi, selon un diffuseur public.

Dans la ville, cependant, des règles strictes sur les particuliers et les entreprises sont toujours en place pour empêcher le virus de reprendre pied. Les fonctionnaires continuent d'exhorter tout le monde à rester chez lui autant que possible. Les écoles sont toujours fermées.

Beaucoup de gens à Wuhan n'ont pas besoin qu'on leur dise de continuer à s'isoler, de ne rien dire à propos de quitter la ville. L'expérience de la mort et de la mort imminente a laissé des blessures psychiques. Sur plus de 80 000 cas déclarés de virus en Chine continentale, près des deux tiers se trouvent à Wuhan.

« Les gens de Wuhan l'ont vécu de première main », a expliqué Yan Hui, originaire de Wuhan et responsable des ventes dans la cinquantaine qui s'est remise du coronavirus. « Leurs amis sont tombés malades. Leurs amis et leurs proches sont décédés. Sous leurs yeux, un à un, ils nous ont quittés. « 

« Leur compréhension de cette catastrophe est plus profonde que celle des habitants d'autres villes », a-t-elle déclaré.

Wuhan n'est déjà pas la même métropole où, il n'y a pas si longtemps, le passage du temps semblait s'être arrêté.

Ces derniers jours, un plus grand nombre de magasins ont rouvert, installant souvent des comptoirs en face de la rue afin que les clients puissent acheter des légumes, de l'alcool, des cigarettes et d'autres produits sans y entrer. Dans les parcs le long du fleuve Yangtze, un nombre croissant de familles se sont aventurées pour profiter du soleil et de l'air frais.

Les résidents plus âgés ont recommencé à se rassembler en petits groupes pour discuter ou jouer aux échecs chinois. Les enfants sont plus rares et semblent toujours sous la surveillance des parents.

Les bus publics et le métro ont redémarré, bien qu'ils semblent souvent avoir peu de passagers.

Des montagnes de boîtes en carton ont poussé à l'extérieur des complexes d'appartements à mesure que les achats en ligne se multiplient. Selon JD.com, un e-commerçant, les ordres de livraison dans la province du Hubei, dont Wuhan est la capitale, ont triplé en mars par rapport à février.

Et de plus en plus de personnes se soignent, a déclaré la société: elles sont passées de l'achat d'articles de première nécessité et d'équipements de fitness à la maison à l'achat de vêtements, de cosmétiques et d'accessoires de voyage.

Les entreprises de Wuhan ont prudemment rappelé leurs employés au travail, contribuant ainsi au renouveau de la vie urbaine.

Dans Wuhan, près de 94% des entreprises – près de 11 000 d’entre elles au total – ont repris leurs activités, a déclaré Hu Yabo, maire adjoint de la ville, lors d’une récente conférence de presse. Pour les grandes entreprises industrielles, le taux dépassait 97%. Pour les sociétés de services, c'était 93%.

Cependant, il n'est pas clair combien d'affaires ils font réellement. Dans les entreprises industrielles de Wuhan, seulement 60% des employés sont au travail et la consommation d'électricité est inférieure d'un cinquième à ce qu'elle était cette fois l'année dernière, a déclaré Dang Zhen, un autre responsable de la ville, lors du même briefing.

L'entreprise locale de Honda est de retour à produire à pleine capacité, a déclaré M. Hu. Huawei, le géant chinois de la technologie, a déclaré sur les réseaux sociaux que les employés de son centre de recherche de Wuhan retournaient avec impatience au travail « alors qu'une nouvelle vague de positivité vibre autour du bâtiment ».

Pourtant, la morosité concernant l'économie locale reste répandue. Une grande partie du secteur manufacturier chinois souffre de la pandémie qui freine la demande étrangère d'exportation. À mesure que les entreprises reculeront leurs dépenses d'équipement et de bureaux, les effets se répercuteront sur le reste de l'économie.

Pendant tout le mois de février, alors que l'épidémie était à son apogée en Chine, aucune transaction immobilière résidentielle n'a été conclue à Wuhan, ni pour de nouvelles propriétés ni pour celles déjà construites, selon les statistiques du gouvernement.

Helen Ding, 47 ans, travaille dans une entreprise de conception architecturale de la ville. Bien que les projets existants de son entreprise soient pour la plupart suffisamment importants pour ne pas être facilement annulés, ses patrons sont préoccupés par les activités futures et les futurs clients.

« Le monde entier est en mauvais état et, pour ce qui est de l'avenir, personne n'a beaucoup confiance », a déclaré Mme Ding.

Pour de nombreuses petites entreprises, la perte de revenus pourrait entraîner de nouveaux problèmes. À court d'argent, les entreprises qui ont mis à pied des travailleurs pourraient ne pas être en mesure de les réembaucher immédiatement. D'autres s'inquiètent des stocks sauvegardés de produits invendus, des coûts de maintenance des équipements et des différends douaniers alors que la pandémie continue de gronder le commerce dans le monde.

Ce mois-ci, un grand groupe de restaurateurs à Wuhan a écrit une lettre au gouvernement de la ville pour demander un allégement des loyers, des prêts subventionnés et un soutien salarial. L'épidémie, ont-ils dit, a été une « catastrophe totale » pour l'industrie.

Au plus fort de l'épidémie, Liu Dongzhou a pensé à abandonner son entreprise, qui fabrique des boulettes de poisson, du poulet râpé et d'autres aliments surgelés et transformés. Maintenant, il espère reprendre ses opérations la semaine prochaine – mais prévoit de licencier un cinquième de ses 80 employés.

M. Liu, 45 ans, a beaucoup entendu parler des politiques gouvernementales pour aider les petites entreprises. Mais il ne pense pas qu'il en aura à court terme.

Même si les autorités autorisent les gens à quitter Wuhan, M. Liu a déclaré que son propre quartier avait récemment resserré ses restrictions sur les mouvements des résidents. Mercredi ne semble pas être une étape importante.

« Pour une personne ordinaire, si vous supprimez ou ne supprimez pas le verrouillage, il n'y a pas de grande différence », a-t-il déclaré.

Mme Yan, la directrice des ventes, travaille à Wuhan pour une unité de General Electric. Ses patrons se méfient de ramener trop d’employés au travail, craignant la contagion.

« Ils serreront les dents et continueront », a-t-elle dit. « C'est une si grande entreprise, après tout. »

Grincer des dents et continuer a beaucoup caractérisé la vie à Wuhan ces derniers mois.

En février, Mme Yan a passé 15 jours à combattre le virus à Huoshenshan, l'un des nouveaux hôpitaux de coronavirus de la ville. Après le début de l'épidémie, elle a stocké de la nourriture dans son appartement. Quand elle est rentrée de l'hôpital, tout avait mal tourné.

Elle reste en congé de maladie, aidant aux affaires de l'entreprise quand elle le peut, mais se reposant principalement à la maison. Elle n'a pas vu ses parents depuis deux mois, même s'ils vivent dans le complexe d'appartements à côté du sien.

Une expérience comme celle-ci change les choses et, pour Mme Yan, elle a remanié ses priorités: la santé et la famille d'abord. Travail, carrière, réussite – tout cela en une seconde.

Elle a longtemps parlé d'ajuster sa vie de cette façon. « Mais je ne l'ai jamais fait. »

Cette épreuve l'a également aidée à voir sa ville natale sous un nouveau jour.

L'herbe paraît plus verte, les arbres plus luxuriants. Il semble même y avoir plus de petits oiseaux chanteurs dans le jardin devant son appartement.

« Avant cette épidémie, Wuhan était une ville avec beaucoup de vitalité », a déclaré Mme Yan. « Pékin, Shanghai, Guangzhou et Shenzhen sont déjà matures sur le plan économique. Mais Wuhan vient de commencer. « 

Wang Yiwei et Coral Yang ont contribué à la recherche.