HONG KONG – Un homme a fabriqué de faux respirateurs Honeywell N95 dans une usine de fortune dans une ferme. Les pharmacies ont vendu des imitations inefficaces d'une version chinoise de Clorox. Dans une province chinoise, les autorités ont saisi plus de sept millions de masques de qualité inférieure, mal étiquetés ou contrefaits.

La vaste machine de fabrication de la Chine est passée à l'overdrive pour fournir au pays et au monde des masques, des kits de test, des respirateurs et d'autres équipements pour lutter contre la pandémie mondiale de coronavirus. Les grandes et petites entreprises qui fabriquaient autrefois d'autres articles se consacrent désormais à la fabrication d'équipements anti-coronavirus – et les régulateurs en Chine ont du mal à appliquer les normes tout en encourageant le flux.

Ces tensions ont explosé au niveau international cette semaine. Des responsables espagnols ont déclaré que les kits de test achetés auprès d'une entreprise chinoise n'avaient qu'un taux de précision de 30%, au lieu du taux de 80% auquel ils s'attendaient.

L'ambassade de Chine en Espagne a déclaré dans une série de tweets que la société qui a fabriqué les kits de test, Shenzhen Bioeasy Biotechnology, ne figurait pas sur la liste de fournisseurs certifiés de Pékin ni de fournisseur d'aide pour les packages organisés par des sociétés chinoises comme Alibaba, le commerce électronique. géant. Les régulateurs du marché à Shenzhen, la ville du sud de la Chine où la société est basée, ont déclaré qu'ils enquêtaient sur l'affaire.

Les responsables de la santé espagnols ont déclaré avoir acheté les tests auprès d'un distributeur tiers anonyme, mais ont fait valoir qu'ils n'avaient pas besoin d'attendre une liste certifiée de la Chine, affirmant qu'ils avaient déjà reçu la certification européenne. « L'Espagne suit la norme de l'Union européenne », a déclaré le ministère de la Santé.

Pourtant, les nouvelles n'étaient pas les bienvenues pour les Espagnols qui ont attendu pendant plusieurs jours le déploiement promis par leur gouvernement de centaines de milliers de tests pour aider à suivre la propagation du virus. Le naissain est survenu un jour après que le gouvernement espagnol a annoncé une commande de 475 millions de dollars pour du matériel médical d'urgence en provenance de Chine.

Dans une déclaration sur les réseaux sociaux, Bioeasy a déclaré que les autorités espagnoles ne comprenaient pas comment mener le test et qu'il avait réalisé des vidéos et émis des instructions pour les aider.

Comme dans d'autres secteurs, de l'automobile à l'électronique, la Chine est devenue un élément essentiel du secteur de l'approvisionnement médical et a remis en question les notions dépassées selon lesquelles elle fabrique principalement des produits bon marché et de mauvaise qualité. Avant même que le coronavirus ne frappe, il représentait environ la moitié des masques de protection du monde et est devenu une force majeure dans la fabrication de matériel médical au quotidien.

Il a considérablement augmenté sa capacité après la première apparition du coronavirus dans la ville de Wuhan, alors que les usines se réorganisaient ou se développaient et que de nouvelles entreprises naissaient. BYD, une entreprise qui fabrique normalement des voitures électriques, dit qu'elle pourrait fabriquer cinq millions de masques et 300 000 bouteilles de désinfectantsun jour. Foxconn, une société taïwanaise qui fabrique généralement des gadgets comme des iPhones pour le compte d'Apple et d'autres sociétés dans des usines chinoises géantes, a produit 10 millions de masques pour ses propres employés en février et a déclaré qu'il était sur le point d'en fabriquer deux millions par jour.

Avec sa propre épidémie apparemment apprivoisée pour le moment, la Chine a cherché à vendre ou à donner des masques et d'autres équipements, en partie pour améliorer son image publique après avoir tenté, désastreusement, de minimiser sa crise de coronavirus en janvier. Les masques fabriqués en Chine ont fait partie des programmes d'aide à l'Europe, aux pays en développement et aux États-Unis. Dans un tweet jeudi, le gouverneur Andrew M. Cuomo de New York a remercié Huawei, la société de télécommunications chinoise qui a été principalement interdite de faire des affaires aux États-Unis pour des raisons de sécurité à Washington, pour les dons de masques et autres équipements de protection.

Mais même s'il encourage la production, le gouvernement chinois a également dû redoubler d'efforts pour faire cesser les produits défectueux et non certifiés. Cela représente un défi pour les responsables chinois, qui doivent garantir le respect des normes de qualité tout en poussant les usines à fabriquer ce dont le monde a besoin.

Le problème ne se limite pas à la Chine. Aux États-Unis, un premier kit de test du coronavirus déployé par des responsables gouvernementaux contenait un indicateur défectueux. Mais l'ampleur de la réponse de la Chine et les effets persistants de ses propres efforts de confinement des coronavirus ont compliqué le processus.

« Chaque fois que quelque chose d'important se produit dans la société comme cette épidémie de virus, il y a beaucoup de demande et différents types d'entreprises essaient de s'impliquer », a déclaré Cody Zhang, PDG d'une start-up cherchant à obtenir la certification de ses propres produits., y compris un robot désinfectant. « Il devient difficile au début de savoir lesquels sont bons et lesquels sont mauvais. »

Les autorités de régulation ont fermé des dizaines de milliers de magasins fabriquant de faux masques, des pistolets thermiques défectueux et des désinfectants qui ne fonctionnent pas, selon les révélations du gouvernement. Des milliers d’entreprises et de particuliers ont été punis pour des délits tels que la fabrication de contrefaçons ou la fraude aux prix, selon l’Administration d’État chinoise pour la réglementation des marchés, qui supervise les normes et les tests.

Plus tôt ce mois-ci, les régulateurs chinois se sont engagés à intensifier leur coopération avec les forces de l'ordre locales pour éliminer les contrefaçons et les marchandises de mauvaise qualité. « Dans nos prochaines étapes, nous continuerons de prendre des mesures solides en faveur d'une approche de » punition sévère et sans amnistie « , a déclaré Chen Zhijiang, un responsable de l'agence de régulation du marché. L'agence n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Des policiers ont été envoyés pour effectuer une descente dans les opérations des contrefacteurs à travers la Chine. Dans la ville de Chongqing, quelque 88 500 agents ont déposé des centaines de cas. Beaucoup d'entre eux étaient liés à des équipements de protection de mauvaise qualité. D'autres comprenaient la fabrication de médicaments et d'appareils médicaux contrefaits.

Dans le même temps, les responsables locaux ont travaillé à rationaliser le processus de certification pour mettre en ligne de nouvelles capacités et de nouveaux appareils.

M. Zhang, dont la start-up de robot à Shenzhen s'appelle YouIbot, et ses ingénieurs ont construit un robot antivirus pendant deux semaines frénétiques. En roulant sur le sol, six barres de lumière ultraviolette désinfectent la surface, et sa caméra infrarouge peut scanner les patients et les autres personnes en public pour détecter des fièvres.

Les fonctionnaires de Shenzhen sont intervenus pour aider à faire certifier le robot, a déclaré M. Zhang. Les entreprises fabriquant des produits de « prévention des épidémies » sont placées dans une ligne prioritaire pour l'approbation réglementaire. À la mi-mars, un haut fonctionnaire de la ville a effectué une visite de haut niveau dans les bureaux de YouIbot et d'autres start-ups avec l'ambition de fabriquer des produits liés aux épidémies, et a parlé aux nettoyeurs de la ville dans une campagne médiatique pour souligner comment la ville obtient retour au travail.

Cet effort a permis de réduire la capacité de YouIBot à livrer un robot à un mois au lieu de trois pour le système de métro de la ville voisine de Guangzhou, a déclaré Keyman Guan, directeur marketing de YouIbot.

« C'est arrivé en un clin d'œil », a déclaré M. Guan.

Les entreprises qui souhaitent se lancer dans la prévention des épidémies peuvent facilement trouver de l'argent. Le démarrage peut s'avérer plus difficile.

À Hong Kong, une ville chinoise semi-autonome, de longues files d'attente se sont formées devant les pharmacies alors que les résidents désespérés recherchaient des masques. Saisissant une opportunité, Tong Ka-fai, cinéaste et ancien enfant acteur, a levé des fonds auprès des investisseurs de sa société de production et de son monteur pour acheter une machine à fabriquer des masques à Chennai, en Inde. Lors d'entretiens, il a déclaré qu'il avait suffisamment de matières premières pour fabriquer 10 millions de masques en deux ou trois mois.

« Je ne suis pas le premier à voir ce marché. Je suis peut-être même l'un des derniers « , a-t-il déclaré lors d'une interview en février. « Mais j'ai agi tout de suite. »

Mask Factory, sa nouvelle entreprise de fabrication de masques, a proposé un plan d'abonnement qui promettait d'envoyer aux clients une boîte de masques chaque mois.

« Je voulais éviter le sentiment désespéré de chasser pour les masques chaque fois que je manquais », a déclaré Scarlett Chan, une enseignante du secondaire, qui s'est abonnée. « Le plan promettait une boîte par mois. Cela sonnait trop bien. « 

Ensuite, certains clients ont demandé des remboursements après que les médias locaux ont signalé que ses masques avaient échoué aux normes de test et que l'entreprise avait été expulsée par son propriétaire. Jeudi, deux de ses masques ont réussi une deuxième série de tests. Il a également indiqué qu'il avait choisi de quitter son ancien emplacement.

« Je me sens vraiment stupide », a déclaré Mme Chan. « Je voulais soutenir une entreprise locale, mais je suis maintenant l'une des personnes tombées dans un piège. »

M. Tong a déclaré que la société avait été piratée, grondant ses opérations, mais que les demandes de remboursement avaient été traitées et que de nouveaux produits seraient expédiés.

« Nos ennemis et nos concurrents continuent d'exagérer ce que nous n'avons pas bien fait », a-t-il dit, « mais nos supporters croient vraiment en nous. »