Le laboratoire de confinement biologique de l’Université de Louisville est sollicité dans des efforts de recherche axés sur le coronavirus et la maladie qu’il provoque, le COVID-19, et une culture du Kentucky pourrait être une clé.

À l'U de L, les chercheurs explorent des composés prometteurs comme agents thérapeutiques contre la maladie et qui pourraient être cultivés rapidement dans les plants de tabac hôtes.

Une souche de la plante qui pourrait être la clé pour produire rapidement en masse un agent préventif, un traitement ou un vaccin pour COVID-19, selon le Dr Kenneth Palmer, directeur du Centre de médecine prédictive de l'U de L pour la biodéfense et les maladies infectieuses émergentes, ou CPM.

« Une protéine du portefeuille exclusif de l'université et d'autres composés provenant de sources industrielles peuvent être utiles contre le SRAS-CoV-2 », a déclaré Palmer. « Nous menons actuellement des recherches en laboratoire avec ces composés qui pourraient éventuellement conduire à un agent thérapeutique contre le COVID-19. »

Il y a dix ans, lorsque les National Institutes of Health devaient installer un laboratoire de confinement biologique de haute sécurité dans le Kentucky, capable d'étudier en toute sécurité les maladies infectieuses dangereuses et émergentes, ils se sont tournés vers l'Université de Louisville. Depuis lors, le laboratoire a répondu aux urgences nationales en étudiant des maladies hautement infectieuses telles que le SRAS et d'autres.

Le laboratoire régional de confinement biologique de l'U of L, ou RBL, est hébergé dans le CPM et fait partie d'un réseau de 12 laboratoires régionaux et de deux laboratoires nationaux à l'échelle nationale qui ont été créés avec le soutien du NIH pour mener des recherches sur les agents infectieux.

Les laboratoires nationaux sont situés à l'Université de Boston et à la branche médicale de l'Université du Texas à Galveston. Les laboratoires régionaux sont situés à l'Université de Chicago, à l'Université Duke, à l'Université de Boston et dans d'autres universités aux États-Unis.Le réseau RBL est prêt à répondre aux urgences de santé publique et aux maladies émergentes telles que le coronavirus.

L'U of L RBL comprend des installations de niveau de biosécurité 3 construites selon les normes fédérales de sécurité et de sûreté les plus exigeantes. Les installations strictement sécurisées protègent les chercheurs et le public contre l'exposition aux agents pathogènes étudiés. Faisant partie du réseau RBL, l'UofL RBL répond aux besoins des chercheurs, des agences fédérales et des sociétés pharmaceutiques du pays pour mener des recherches sur les agents infectieux.

Palmer et son équipe de recherche ont reçu des échantillons de SARS-CoV-2 le mois dernier et ne le recherchent que dans les limites hautement sécurisées du RBL. Couverts de la tête aux pieds dans un équipement de protection individuelle pour prévenir l'auto-infection, les chercheurs testent maintenant les candidats thérapeutiques contre la maladie dans les cultures cellulaires.

Le composé U of L est connu sous le nom de « Q-Griffithsin » et est détenu conjointement par UofL, ainsi que le National Cancer Institute et l'Université de Pittsburgh. Il s'agit d'une puissante protéine antivirale qui possède des capacités microbicides. Les autres composés sont la propriété de leurs sociétés respectives.

Le but de la recherche est d'identifier la meilleure option de traitement potentielle qui pourrait éventuellement être testée chez l'homme, d'abord à UofL pour évaluer sa sécurité et son efficacité, puis à l'Université de Pittsburgh et sur d'autres sites d'essais cliniques pour continuer à tester son efficacité. Bien qu'il n'y ait aucune garantie, « nous pensons que nous pourrions passer à des essais cliniques humains d'ici la fin de l'année », a déclaré Palmer.

C’est là que les plants de tabac entrent en jeu. Une grande quantité de la thérapeutique ultime sera nécessaire pour les essais humains. La culture commerciale historique du Kentucky est un hôte parfait pour produire les quantités nécessaires.

« La qualité unique de l'étude de ces composés dans le Kentucky est que nous pouvons rapidement augmenter la production de plants de tabac pour produire les grandes quantités d'agent dont nous aurons besoin pour les tests humains », a déclaré Palmer. « Comme les gens le savent déjà, le tabac pousse très bien au Kentucky. »

Certains des composés sont déjà prometteurs en laboratoire. Bien que la fin de l'année semble lointaine dans le climat actuel des coronavirus, elle est réaliste car « le SRAS-CoV-2 pourrait être avec nous pendant quelques saisons d'hiver. Nous aimerions avoir un produit qui pourrait être testé si l'infection revient pendant la saison froide comme le fait la grippe « , a déclaré Palmer.

Si c'est le cas, Palmer et son équipe seront prêts.

« Nous pensons que nous serons en mesure de délivrer le médicament sous forme de spray nasal et espérons que nous pourrons l'utiliser comme traitement préventif et pré-exposition avant qu'un vaccin ne puisse être développé. Cela sera important pour le public et en particulier pour ceux qui sont à risque en raison de leur âge ou de conditions de santé préexistantes ou parce qu'ils travaillent dans les soins de santé. «