La recherche menée par Jeffrey Cirillo à la Texas A&M University ne produira pas de vaccin pour empêcher les gens de contracter le COVID-19, mais tandis que d'autres laboratoires poursuivent une véritable prévention, son travail pourrait offrir un pont critique pour aider à garder plus de personnes infectées en vie .

En collaboration avec un consortium d'institutions de recherche, Cirillo, professeur de pathogenèse microbienne et d'immunologie au A&M Health Science Center, et son équipe lancent des tests sur les travailleurs de la santé pour voir si un vaccin antituberculeux vieux de plusieurs décennies pourrait également aider à réduire le nombre des personnes hospitalisées ou décédées du nouveau coronavirus. L'urgence de cette tâche remplit désormais ses jours.

Des chercheurs du Texas A&M se tournent vers le vaccin antituberculeux contre les décès par coronavirus

« Je suis très conscient que plus il nous faut de temps pour sortir ce vaccin… plus les agents de santé sont exposés, infectés et malades et plus de personnes meurent », a déclaré Cirillo. « Nous n'avons tout simplement pas le temps. Chaque fois que nous obtenons un retard d'un jour ou deux, c'est important. « 

Les scientifiques savent depuis des décennies que le vaccin contre la tuberculose, appelé bacille Calmette-Guérin, ou BCG, améliore l'immunité contre certains virus. Il a été utilisé plus d'un milliard de fois dans le monde dans des pays où la tuberculose est courante, a déclaré Andrew DiNardo, spécialiste des maladies infectieuses au Baylor College of Medicine, qui dirige les efforts de l'essai dans ce pays.

Le vaccin contient des cultures actives de tuberculose, et les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis recommandent généralement de ne pas l'utiliser en partie en raison du « faible risque d'infection » par la bactérie responsable de la tuberculose chez l'homme. Il est cependant utilisé aux États-Unis pour traiter le cancer de la vessie, ravivant ainsi efficacement le système immunitaire pour combattre les cellules cancéreuses.

Les chercheurs espèrent que cela pourrait avoir un effet similaire chez les patients atteints de coronavirus, stimulant leur réponse immunitaire pour augmenter leurs chances de lutter contre la maladie.

En mars, DiNardo et un groupe d'autres chercheurs étudiant la tuberculose ont demandé: Pourquoi n'utilisons-nous pas le BCG contre COVID-19 ?

« Nous connaissions la littérature à ce sujet, et nous avons envoyé un e-mail à l'expert mondial à ce sujet », a déclaré DiNardo, faisant référence à une étude similaire menée aux Pays-Bas par l'immunologiste Mihai Netea. « Et il a dit: » Oui, nous essayons déjà, aidez-nous. « 

Cirillo et DiNardo travaillent avec des chercheurs du Texas A&M, du Baylor College of Medicine, de l'Université du Texas MD Anderson Cancer Center, de la Harvard’s School of Public Health et du Cedars Sinai Medical Center.

L'équipe recrute 1 800 agents de santé – des personnes en première ligne qui luttent contre le virus – pour se faire vacciner. Mais le vaccin doit être testé sur des personnes qui n'ont pas encore été exposées.

Pour les chercheurs, cela signifie que la pression est au rendez-vous. Jouer au football a toujours dissipé le stress de Cirillo après une longue journée de travail. Habituellement, il frappe la balle pendant quelques heures. Ces jours-ci, cependant, il a de la chance de serrer en 15 minutes.

« J'aime travailler sur des choses lentes et ennuyeuses », a déclaré DiNardo. « Je n'ai jamais eu à travailler sur quelque chose d'aussi urgent, et dont le besoin est si urgent. »

Tout en travaillant à distance pour lancer le procès, traquer les aiguilles et clouer les protocoles de sécurité pour vacciner des centaines de volontaires, Cirillo a déclaré qu'il devait également surveiller de près le niveau de stress de son équipe. Il n'a pas l'habitude de vérifier avec des collègues sur des écrans d'ordinateur et des textes de groupe.

« Nous sommes tous sous le stress d'avoir à la fois cette pandémie en cours, ainsi que d'avoir la pression de faire le travail », a déclaré Cirillo. « Il y a beaucoup de pièces dans ce puzzle, et nous devons assembler toutes les pièces aussi rapidement que possible. »

Les chercheurs ont pu ignorer les trois premières phases des essais cliniques généralement requis par la Food and Drug Administration des États-Unis avant les tests sur l'homme, car le vaccin a déjà franchi ces phases et s'est avéré sûr pour d'autres utilisations, a déclaré Cirillo.

Trouver l'argent nécessaire pour lancer les procès a posé un défi au début. Cirillo a déclaré avoir passé des heures à appeler des investisseurs potentiels et à remplir des demandes de subvention – sans grand succès.

« J'ai soumis, juste au cours de la première semaine, cinq à dix candidatures par jour à diverses agences, et nous avons discuté avec différents groupes, philanthropies, personnes, investisseurs en capital-risque, qui étaient intéressés à faire quelque chose mais ne savaient pas quoi faire, « A déclaré Cirillo. « Mais lorsque vous commencez à parler de 2,5 millions de dollars, ce qui était le coût de base qui nous aiderait vraiment à avancer, personne ne disposait de cette somme d'argent. »

Lorsque les responsables de l’école ont approché le chancelier du système de l’Université A&M du Texas, John Sharp, au sujet de leurs défis en matière de collecte de fonds, il a accepté de payer la facture de son initiative de recherche du chancelier.

« J'en ai retiré la collecte de fonds et je lui ai permis [Cirillo] pour commencer « , a déclaré Sharp. « Vous entendez des gens parler de vaccins qui prennent des années, mais cela pourrait être un moyen de traitement, bien plus tôt que cela. »

Avec des fonds en main, l'équipe se concentre sur le recrutement et la vaccination des agents de santé. Le comité d'examen interne A&M qui sélectionne les études sur l'homme a approuvé la vaccination de 700 volontaires à partir de cette semaine. Le Baylor College of Medicine et le MD Anderson de l'UT auront ensemble l'approbation pour 350 sujets, Harvard aura l'approbation pour 350 sujets et Cedars Sinai à Los Angeles a l'approbation pour 400 sujets, a déclaré Cirillo. Les chercheurs espèrent étendre l'essai après six mois aux premiers intervenants, aux travailleurs des services alimentaires et aux personnes âgées et, éventuellement, au grand public.

Les chercheurs surveilleront la santé des volontaires au cours des six prochains mois, a déclaré Cirillo. Si le vaccin fonctionne, il a dit qu'ils verront une différence dans la santé globale des personnes vaccinées par rapport à un groupe qui recevra un traitement placebo.

Étant donné la nature de leur travail, il est probable que bon nombre des travailleurs de la santé qui se portent volontaires seront exposés au virus. Cirillo a déclaré que l'équipe attend un grand nombre de cas au cours des prochaines semaines.

« Étant donné qu'il s'agit d'agents de santé, nous nous attendons à ce qu'ils nous informent très rapidement de tout changement dans leur état de santé, en plus des contrôles de santé hebdomadaires », a déclaré Cirillo. « S'ils présentent des symptômes de COVID-19, nous les suivons en continu jusqu'à la résolution de l'infection et nous poursuivrons le même suivi avec des bilans de santé hebdomadaires et des analyses de sang mensuelles jusqu'à la fin de l'essai. »

Les chercheurs devront trouver des moyens de produire de grandes quantités de vaccin, a déclaré Cirillo. Cela peut nécessiter l'utilisation de producteurs à l'extérieur des États-Unis, ce qui prend plus de temps.

Le recrutement de professionnels de la santé est en cours à College Station et Houston, avec Los Angeles, Boston et potentiellement d'autres villes du Texas comme Round Rock et Dallas. Pour les tests initiaux, le MD Anderson Cancer Center d'UT fournit les vaccins BCG qu'il avait déjà sous la main.

« Il y a eu une énorme vague de personnes qui ont reconnu qu'il y a quelque chose en ce moment que nous savons déjà comment cela fonctionne », a déclaré DiNardo. « Nous n'essayons pas de développer un vaccin; le vaccin a été développé dans les années 1930. Voilà l'avantage. Maintenant, nous nous précipitons juste contre la montre. « 

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