Il existe une longue série de projets de recherche visant à tirer parti de la célèbre sensibilité du nez canin pour détecter les risques pour la santé humaine, y compris les explosifs, le cancer et d'autres maladies. Mais pourraient-ils nous aider à combattre l'un des dangers les plus graves auxquels nous ayons été confrontés dans l'histoire moderne ? Des scientifiques britanniques se lancent dans une nouvelle entreprise pour former des chiens à flairer le parfum du COVID-19, espérant qu'ils pourraient venir offrir un moyen non invasif de détecter la maladie et aider à arrêter sa propagation.

Le projet est mené par des chercheurs de l'Université de Durham, qui travaillent avec des experts de la London School of Hygiene and Tropical Medicine (LSHTM) ainsi que l'association caritative Medical Detection Dogs.

Le même groupe a publié une étude en 2018 détaillant comment les épagneuls springer pourraient être formés pour détecter l'odeur du paludisme dans des échantillons de chaussettes portées par des enfants infectés, une compétence qu'ils espèrent pouvoir un jour utiliser aux points d'entrée pour arrêter la propagation de la maladie . Les chercheurs nourrissent désormais des ambitions similaires en ce qui concerne la pandémie de coronavirus qui balaie actuellement le monde.

« Nos travaux antérieurs ont démontré que les chiens peuvent détecter les odeurs des humains atteints d'une infection paludique avec une précision extrêmement élevée – au-dessus des normes de l'Organisation mondiale de la santé pour un diagnostic », explique le professeur James Logan, chef du département de contrôle des maladies au LSHTM. « Nous savons que d'autres maladies respiratoires comme COVID-19 modifient notre odeur corporelle, il y a donc de très fortes chances que les chiens soient capables de la détecter. Ce nouvel outil de diagnostic pourrait révolutionner notre réponse au COVID-19 à court terme, mais surtout dans les mois à venir, et pourrait avoir un impact profond. « 

Une autre façon pour les chiens de détecter ceux qui portent le COVID-19 consiste à modifier subtilement la température de leur peau, ce qui peut indiquer une fièvre.

Selon les chercheurs, les chiens formés pourraient compléter les méthodes de dépistage existantes et pourraient potentiellement trier jusqu'à 250 personnes par heure. Ils enseigneront aux chiens en utilisant les mêmes méthodes que celles utilisées précédemment pour former les chiens à détecter le cancer, la maladie de Parkinson et les infections bactériennes, ce qui signifie les exposer à des échantillons dans une pièce et leur apprendre à déterminer ceux qui sont porteurs de maladies ou d’infections.

« En principe, nous sommes sûrs que les chiens peuvent détecter le COVID-19 », explique le Dr Claire Guest, PDG et cofondatrice de Medical Detection Dogs. « Nous examinons maintenant comment nous pouvons capturer en toute sécurité l'odeur du virus des patients et la présenter aux chiens. L'objectif est que les chiens puissent dépister n'importe qui, y compris ceux qui sont asymptomatiques et nous dire s'ils doivent être testés. Ce serait rapide, efficace et non invasif et vous assurer que les ressources de test NHS limitées ne sont utilisées que là où elles sont vraiment nécessaires. « 

Sources: Université de Durham, London School of Hygiene and Tropical Medicine