Le Jockey Club, le propriétaire du Cheltenham Festival, a défendu sa décision de procéder à l'événement de quatre jours du mois dernier après qu'Andrew Parker Bowles, l'ancien mari de la duchesse de Cornwall, est devenu le dernier participant de haut niveau à signaler des symptômes subséquents cohérents. avec infection par Covid-19.

Le festival s'est ouvert le 10 mars avec au moins 60000 participants à la course chaque après-midi, tandis que 68500 étaient sur la piste pour voir la Cheltenham Gold Cup le 13 mars – quatre jours avant que Boris Johnson n'annonce de vastes mesures de verrouillage à l'échelle du Royaume-Uni.

En plus de Parker Bowles, le comédien Lee Mack et le footballeur Charlie Austin sont parmi les amateurs de course à avoir par la suite signalé des symptômes de l'infection Covid-19, avec deux hommes locaux qui travaillaient dans des bars ou des restaurants pendant le meeting.

Le Guardian a également été contacté par un parent d'un homme de 65 ans qui reçoit actuellement un traitement en soins intensifs à la suite d'un test positif pour Covid-19. Il pense qu'il a été infecté lors d'une réunion d'affaires avec un contact qui s'était rendu au festival et qui a ensuite été testé positif au virus.

« Je dirais que Cheltenham aurait dû pécher par excès de prudence », a déclaré son parent. « Je pense qu'ils auraient dû prendre leur propre décision et ne pas en passer la balle.

Les masques médicaux de protection à Cheltenham étaient rares Tom Jenkins / The Guardian

« Je comprends qu'ils agissaient conformément aux conseils du gouvernement à l'époque. Cependant, le gouvernement a également été critiqué par la suite pour ne pas avoir agi assez rapidement à ce sujet. Je pense que nous voyons les effets de ce verrouillage de ne pas agir assez rapidement et ce qui pourrait être possible en prenant des mesures plus strictes comme nous le sommes actuellement. Cela va potentiellement avoir un effet sur le nombre de nouveaux cas déjà. « 

Les organisateurs du festival ont déclaré que la réunion, et plusieurs autres événements sportifs de haut niveau la même semaine, avaient eu lieu après une consultation approfondie. Un porte-parole a déclaré: « Le festival s'est terminé il y a trois semaines et s'est poursuivi sous la direction claire et continue du gouvernement et de ses experts scientifiques, comme d'autres événements sportifs populaires à Twickenham. [and] Murrayfield, 10 matchs de Premier League et la Ligue des champions de l'UEFA [between Liverpool and Atlético Madrid] à Anfield la même semaine.

« Nous avons fait la promotion des derniers conseils de santé publique et introduit une gamme de mesures d'hygiène supplémentaires lors de l'événement, y compris des centaines de distributeurs de désinfectant pour les mains et des lavabos supplémentaires. »

Sue Smith, le médecin-chef de l'hippodrome de Cheltenham, a déclaré jeudi « qu'il n'est tout simplement pas possible de savoir comment et où quelqu'un qui a été testé positif pour Covid-19 l'a contracté ». Smith a ajouté: « Les normes de lavage des mains et d'hygiène au Festival étaient du plus haut niveau et toutes les mesures ont été prises conformément aux mises à jour quotidiennes de Public Health England. »

Un porte-parole du Département du numérique, de la culture, des médias et des sports a déclaré jeudi que la décision de Cheltenham était conforme aux mesures en vigueur le 10 mars.

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« C'est notre priorité absolue de protéger la santé des gens, et nos conseils sur le coronavirus sont le résultat d'une consultation directe et continue avec des experts médicaux », a déclaré le porte-parole. « Le Cheltenham Festival fonctionnait à l'époque sous la direction claire de Public Health England. »

La décision d'organiser le match de Liverpool avec l'Atlético à Anfield a été fortement critiquée, en particulier parce que Madrid était alors connue pour être un centre pour le virus en Espagne. Et la décision de Cheltenham d'aller de l'avant – et la décision de 20 000 Irlandais de voyager pour le festival – a déclenché une colère et une incrédulité généralisées en Irlande le mois dernier.

« Si Cheltenham était détenu en Irlande, je ne pense pas que ce serait le cas, très franchement », a déclaré Simon Coveney, ministre des Affaires étrangères et tánaiste (vice-Premier ministre), à ​​l'émission télévisée phare de RTÉ, Prime Time.

Les commentateurs des médias et les utilisateurs des médias sociaux sont allés plus loin et ont condamné comme irresponsables ceux qui, au début de l'épidémie de coronavirus, se sont précipités dans les avions, les ferries et les trains et ont rempli les stands et les pubs des Cotswolds avant de rentrer chez eux pour potentiellement propager le coronavirus.

« Maudit si ce paradis intemporel de la cavalerie allait être déréglé par une petite pandémie mondiale, » a déclaré l'Irish Times.

Cependant, à ce jour, il n'y a eu qu'un seul cas lié au Festival – un homme diagnostiqué avec Covid-19 deux semaines après son retour en Irlande. Il n'a pas été nommé et on ne sait pas où il a été infecté.