Le chauffeur d'ambulance Shaun Harvey et le reste du personnel de transport de patients G4S de l'University College Hospital dans le centre de Londres emmènent chaque jour jusqu'à 40 patients atteints de coronavirus dans la ville. Pourtant, malgré leur rôle clé, ils craignent de tomber malades avec le virus car ils ne reçoivent que le strict minimum des indemnités de maladie.

« Nous aidons le NHS et le pays, mais si nous tombons malades, nous n'obtenons pas le plein salaire et nous risquons même de perdre nos primes », explique Harvey (pas son vrai nom) avant le début d'un autre quart de travail exigeant de 12 heures. . « Je ne peux pas survivre avec une indemnité légale de maladie de 94,25 £ par semaine. C’est à peine assez pour payer le loyer. Je ne pourrais pas payer mes factures ni acheter de nourriture. Cela ne me laisserait absolument rien. « 

Harvey n'est qu'un des chauffeurs d'ambulance à bas salaires qui risquent leur santé et leur sécurité financière pour soigner les patients de Covid-19. Environ la moitié des services de transport de patients du NHS sont gérés par des entreprises privées, les chauffeurs étant généralement payés juste au-dessus du salaire minimum et n'ont droit qu'à l'indemnité légale de maladie. Beaucoup de ces prestataires demandent à leur personnel d'aider les fiducies du NHS trop sollicitées à transporter les patients de Covid-19 à l'hôpital et entre les services.

Lola McEvoy, du syndicat GMB, qui représente le personnel de transport des patients, a déclaré que des milliers de chauffeurs à bas salaire sont actuellement recrutés pour soutenir la lutte contre Covid-19, mais risquent d'être ruinés s'ils contractent eux-mêmes le virus. « Beaucoup de ces conducteurs sont désormais en première ligne », dit-elle. « Ils ont les compétences nécessaires pour atténuer la pression sur le NHS et le service d'ambulance d'urgence à ce moment critique. Pourtant, les entreprises privées de transport de patients s'attendent à ce qu'elles survivent avec seulement 94,25 £ par semaine si elles ont besoin de s'isoler, ce qu'elles ne peuvent tout simplement pas se permettre. « 

Harvey, qui gagne 8,80 £ de l'heure, vit avec sa mère, qui est en mauvaise santé. « Ma maman est très malade », dit-il. « C'est effrayant, parce que vous ne savez pas dans quoi vous vous embarquez lorsque vous prenez des patients. »

Les conducteurs qui sont obligés de s'isoler eux-mêmes font face à des choix impossibles. Kevin Evans, qui travaille pour un autre fournisseur privé dans l'Essex, a dû utiliser ce qui restait de ses vacances pour couvrir ses frais de subsistance pendant qu'il restait à la maison pendant 14 jours. « Je travaille avec des personnes vulnérables, donc je ne pouvais pas prendre le risque d’aller au travail lorsque mon fils développait des symptômes. J'ai demandé si je pouvais le prendre comme jour férié parce que mon loyer à lui seul est plus qu'une indemnité de maladie légale « , explique Evans (pas son vrai nom).

Evans, qui gagne 9 £ de l'heure, s'est porté volontaire pour transférer les patients de Covid-19 à son retour au travail, mais craint qu'il ne lui reste pas suffisamment de vacances s'il a besoin de s'isoler à nouveau. « Je crains que si je tombais malade, ce serait difficile. »

Le consultant du secteur public Richard Bourne, qui a examiné la privatisation des services d'ambulance pour le syndicat Unison, dit que de nombreuses entreprises qui gèrent des services de transport de patients ont remporté des contrats avec le NHS en sous-évaluant les services ambulanciers traditionnels, qui ont des frais généraux plus élevés et des régimes de conformité plus rigoureux. « Certains prestataires sont réputés, mais certains traitent très mal leur personnel et font des économies », dit-il. « La privatisation a conduit à la fragmentation d'un service clinique vital, ce que cette pandémie montre bien plus qu'un service de taxi. »

G4S affirme que sa politique d'indemnité de maladie est conforme aux directives d'Acas et du gouvernement. Russell Hobbs, directeur général des services de transport de patients G4S, a déclaré: « Notre personnel est conscient et préparé qu'il pourrait lui être demandé d'effectuer différents trajets vers la normale en cas d'urgence. » Il a ajouté que le personnel avait reçu un équipement de protection individuelle complet avant d'entrer en contact étroit avec tout cas suspect ou confirmé de Covid-19.