Au printemps 2020, alors que le nouveau coronavirus s'infiltrait dans les Twin Cities, Hinh Ly ne pouvait s'empêcher de penser aux chats et aux chiens.

Le Dr Ly, chercheur vétérinaire et biomédical à l'Université du Minnesota, savait que les humains étaient le principal moteur de la pandémie. Mais il savait aussi que beaucoup de gens aimaient embrasser et câliner leurs animaux de compagnie, qu'ils soient malades ou en bonne santé. Il s'est demandé : dans quelle mesure le SARS-CoV-2 était-il transmissible aux meilleurs amis de l'humanité ?

En mars 2020, le Dr Ly a appris que deux chiens à Hong Kong avaient reçu un P.C.R. tests pour le virus. Mais ces tests nécessitent que le virus se réplique activement et ne révèlent donc que des infections actives. L'écouvillonnage du museau de nombreux animaux de compagnie a semblé au Dr Ly un moyen trop long de déterminer avec quelle facilité les animaux pouvaient être infectés.

Il a donc proposé à sa femme, Yuying Liang, une chercheuse du même département qui dirige le laboratoire avec lui, de tester les chats et les chiens pour les anticorps, ce qui révélerait une infection passée au virus. "J'ai eu l'idée, mais c'est elle la patronne", a déclaré le Dr Ly.

Le résultat de ces tests d'anticorps, publiés récemment dans la revue Virulence, suggère que les chats domestiques sont plus sensibles que les chiens à une infection par le SRAS-CoV-2.

Heureusement, les chats infectés semblent tout au plus présenter des symptômes bénins. "Je suis toujours un peu surpris que les chats soient si facilement infectés et pourtant présentent rarement des signes de maladie", a déclaré le Dr Angela Bosco-Lauth, chercheuse biomédicale au Collège de médecine vétérinaire et de sciences biomédicales de l'Université d'État du Colorado qui n'était pas impliquée dans la recherche.

Et il n'y a toujours aucune preuve suggérant que les chats ou les chiens infectés représentent un risque pour les humains, a déclaré le Dr Jonathan Runstadler, virologue à la Cummings School of Veterinary Medicine de l'Université Tufts qui a étudié comment le coronavirus affecte les animaux mais n'a pas été impliqué dans le nouveau travail.

La nouvelle étude soutient des recherches récentes selon lesquelles il pourrait être "assez courant" dans les ménages où les personnes testées positives pour le SRAS-CoV-2 pour les chats et les chiens soient également infectées, a déclaré le Dr Runstadler.

Pour tester les anticorps des animaux de compagnie, les chercheurs du Minnesota avaient besoin du sérum des animaux, le composant du sang qui contient des anticorps. Le Dr Ly a contacté le Dr Daniel Heinrich, directeur du laboratoire de pathologie clinique du centre vétérinaire de l'université. (Le Dr Henrich est également auteur de la nouvelle étude.) Les animaux de compagnie passaient quotidiennement dans le centre et leur sang a été testé pour une myriade de raisons, notamment " examens de santé annuels, maladie non liée, pipi inapproprié sur le mur ", a déclaré le Dr Ly.

Ces échantillons sont généralement jetés. Mais le Dr Heinrich a demandé aux propriétaires d'animaux de compagnie d'autoriser l'utilisation anonyme du sérum dans l'étude, et les chercheurs ont obtenu leur première poignée d'échantillons en avril.

Les chercheurs ont d'abord examiné environ 100 échantillons et ont découvert qu'environ 5% du sérum de chat contenait des anticorps anti-coronavirus, alors que presque aucun sérum de chien n'en contenait. Pour plus de sécurité, le Dr Ly a testé des centaines d'autres échantillons, à partir de sang prélevé en avril, mai et juin, alors que les cas de Covid augmentaient dans la région.

En fin de compte, les scientifiques ont découvert que 8% des chats étaient porteurs d'anticorps contre le coronavirus, alors que moins de 1% des chiens en portaient, ce qui suggère que les chats étaient plus sensibles à l'infection.

Parce que les propriétaires d'animaux ont donné leur consentement de manière anonyme, les chercheurs n'ont pas pu déterminer quels humains auraient pu transmettre le virus aux différents chats et chiens. Il n'était pas non plus clair si les chats infectés vivaient à l'intérieur ou à l'extérieur, ou dans quelle mesure le virus était transmissible de chat à chat, a déclaré le Dr Ly.

Les chercheurs ne savent pas pourquoi les chats semblent être plus sensibles que les chiens. Une possibilité concerne l'ACE2, une protéine à la surface des cellules qui est un récepteur du coronavirus. La séquence génétique de la protéine ACE2 humaine est beaucoup plus similaire à la séquence équivalente chez le chat que chez le chien.

Mais le comportement animal pourrait également être un facteur. Une étude récente qui a présenté des résultats similaires – que les chats sont infectés par le coronavirus plus facilement que les chiens – a noté que les chats sont souvent plus les bienvenus pour dormir sur des lits que les chiens. "C'est peut-être parce que nous cachons davantage les chats", a spéculé le Dr Ly. "Peut-être que nous embrassons davantage les chats."

Le Dr Bosco-Lauth a déclaré qu'elle pensait que les animaux de compagnie "ne contribueraient probablement pas à l'épidémiologie du SRAS-COV-2 à long terme". Mais il n'y a toujours aucun moyen de le savoir avec certitude.

Pour les personnes testées positives pour Covid-19, le Dr Ly a recommandé de s'éloigner non seulement des humains, mais aussi des chats et des chiens. "Vous ne pouvez pas les câliner", a-t-il déclaré.

Le Dr Ly et le Dr Liang n'ont pas de chats ou de chiens dans leur propre maison. Ils ont un réservoir de guppys, qui semblent, pour le moment, assez à l'abri du coronavirus.