Jeudi dernier, Louisa Baillie a parcouru le chemin de terre de cinq kilomètres qui relie sa maison de la jungle dans la forêt amazonienne à la route principale. À la jonction, elle s'est garée, parcourant le reste du chemin jusqu'à Mera, une ville d'environ 8 000 habitants.

Après avoir rempli son sac à dos de fruits et légumes de vendeurs locaux, elle a attrapé des feuilles et s'est mise à cueillir des termites sur les arbres le long de la route, en les fourrant dans un seau contenant de petits fragments de nids d'insectes. Baillie travaille comme vétérinaire à Merazonia, un centre de sauvetage d'animaux sauvages en Équateur. Les termites étaient en train de dîner pour Andy le fourmilier, un bébé récemment confisqué à un poste de contrôle de la police.

Andy le fourmilier au centre de sauvetage de la faune de Merazonia dans l'est de l'Équateur Gracieuseté de Merazonia

« Normalement, nous faisons les courses deux fois par semaine, mais pour le moment, il est assez difficile de se déplacer », a-t-elle expliqué par téléphone en jetant des feuilles succulentes dans la bouche d'un bébé paresseux blotti contre un ours en peluche. Le jeune était tombé d'un arbre il y a quelques semaines et était maintenant en voie de guérison. « Maintenant, nous essayons de faire des achats plus réguliers et plus petits, d'aller dans le village et de voir ce que nous pouvons ramasser au fur et à mesure. »

Quelques jours plus tôt, l'Équateur avait commencé à restreindre les déplacements à l'intérieur du pays pour lutter contre la pandémie de coronavirus.

Avec une centaine d'animaux dans le centre de sauvetage, dont des capucins, des tamarins et des singes hurleurs, des kinkajous et un puma, Merazonia fait face à un avenir incertain. La plupart des animaux ici ont été confisqués du commerce illégal d'espèces sauvages en Amérique du Sud et beaucoup ne peuvent pas être retournés à l'état sauvage. Une grande partie du financement du centre provient du tourisme bénévole. Mais avec les frontières fermées à tous les voyageurs étrangers, cela ne durera pas longtemps.

Louisa Baillie nourrit un bébé paresseux Gracieuseté de Louisa Baillie

« Nos opérations quotidiennes dépendent des frais que les bénévoles paient, ce qui couvre le coût de la nourriture et des médicaments pour les animaux », a déclaré Baillie. Bien que certains volontaires soient bloqués en Équateur depuis la fermeture des frontières le 16 mars, « dès l'ouverture des frontières, presque tout le monde rentrera chez lui ».

Alors que le coronavirus se propage d'un pays à l'autre, perturbant les voyages mondiaux et l'économie, les centres de sauvetage de la faune ont du mal à joindre les deux bouts. Le Centre de protection des orangs-outans de Kalimantan, la section indonésienne de Bornéo, a temporairement fermé ses portes afin de minimiser la propagation du virus. D'autres, comme Merazonia, comptent sur le tourisme pour s'occuper de leurs animaux. Depuis la fermeture de Wuhan en Chine en janvier, le nombre de visiteurs a chuté dans les centres fauniques d'Asie.

Edwin Wiek dirige la Wildlife Friends Foundation Thailand et est secrétaire général du Wild Animal Rescue Network, un groupe de groupes de sauvetage d'animaux sauvages d'Asie de l'Est et du Sud-Est. Dans son centre de sauvetage d'animaux sauvages et refuge pour éléphants à Phetchaburi, « nous avons perdu 80% de notre financement », a-t-il déclaré.

Des éléphants sauvés du tourisme et de l'exploitation forestière se rassemblent au parc naturel des éléphants dans la province de Chiang Mai, dans le nord de la Thaïlande Lillian Suwanrumpha

« Nous avons plus de 700 animaux – 25 éléphants qui nécessitent beaucoup de soins et de nourriture, environ 30 ours et 400 primates. » S'il supprime 50% de son personnel, les centres de secours pourraient survivre un ou deux mois, peut-être trois, mais plus serait intenable, a-t-il dit. En vertu de la loi thaïlandaise, Wiek ne peut pas demander de prêt bancaire car il fonctionne comme une fondation caritative et non comme une entreprise. « Si je ne trouve pas de revenu alternatif dans environ trois mois à partir de maintenant, je dois soit ouvrir les cages et laisser partir les animaux, ce que je ne peux pas faire, soit je dois les abattre. Nous essayons de faire tout notre possible. « 

À Chengdu, une ville d'environ 16 millions d'habitants dans l'ouest de la Chine, l'ONG Animals Asia gère un refuge pour 48 ours lunaires vulnérables, sauvés des fermes. La bile extraite de la vésicule biliaire de l'ours est un aliment de base de la médecine traditionnelle du pays.

Après que la Chine a mis en œuvre des mesures généralisées pour freiner la propagation du coronavirus, le prix des masques et des médicaments a augmenté. « Ça a été très effrayant », a déclaré Ryan Sucaet, directeur de l'équipe vétérinaire du centre. « Dans notre sanctuaire, nous avons une population d'ours vraiment gériatrique qui dépend beaucoup du soulagement de la douleur. C'était un défi de traverser ces moments. Nous ne laisserons jamais le bien-être des ours être compromis, mais cela a un prix.  » Une cargaison de 10 000 masques médicaux pour les travailleurs a disparu, probablement interceptée par le gouvernement pour les travailleurs médicaux de première ligne. « S'assurer que nos stocks restent élevés maintenant est notre plus grande préoccupation. »

Ailleurs, Free the Bears, un organisme à but non lucratif australien avec des sanctuaires au Laos, au Cambodge et au Vietnam, avait l'intention de sauver un ours mâle et femelle à la mi-février. Les deux étaient en cage dans les fermes biliaires du Vietnam depuis plus de 18 ans. Mais lorsque le gouvernement vietnamien a temporairement interrompu tout transport et commerce d'espèces sauvages dans le pays, cela a eu des conséquences involontaires; le sauvetage était soudain en l'air.

Finalement, Free the Bears a reçu le feu vert pour déplacer rapidement les ours vers leur sanctuaire Cat Tien. « Mais pour l'instant, il est à nouveau interdit de déplacer des animaux sauvages au Vietnam », a déclaré Rob Mabin, responsable des communications de l'organisation.

Un ours profite d'un plongeon dans un centre de sauvetage au Vietnam Gloria Dickie

En dépit des craintes concernant l’argent à court terme, la crise est au bord de l’argent pour les sauveteurs en Asie. Fin février, la Chine a émis une interdiction temporaire sur le commerce et la consommation d'animaux sauvages qui devrait être promulguée plus tard cette année. Le Premier ministre vietnamien, Nguyen Xuan Phuc, a demandé au ministère de l'Agriculture du pays de rédiger une directive pour mettre définitivement fin au commerce et à la consommation illégaux d'espèces sauvages, motivé par la crainte que les animaux soient une source de maladie.

Jill Robinson a fondé Animals Asia il y a 22 ans. Pendant des décennies, le groupe a poussé les gouvernements à mettre fin au commerce des espèces sauvages. Maintenant, ses objectifs se réalisent enfin. « Nous avons déjà constaté des changements importants relativement rapidement de la part des autorités », a-t-elle déclaré depuis Hong Kong. Bien qu'il reste à voir si l'interdiction affectera les animaux utilisés à des fins médicales, a-t-elle déclaré, « le monde se rend compte qu'il est impossible de les cultiver sans cruauté dans des conditions strictes de biosécurité ».

« Nous réalisons que nous devons changer nos habitudes et nos attitudes concernant la façon dont nous vivons avec la faune et notre intendance de la faune. »