13 juin 2020

LA NUIT, Manhattan détient 1,6 millions d'âmes, un grand nombre pour une petite île. Le matin, plus de deux fois plus se précipitent comme une marée, remplissant des immeubles de bureaux, des cafés et des cours de spin. Le soir, cette marée s'écoule sur les ponts et les tunnels, ne laissant qu'un mince résidu de petites heures d'arrêt et de travail posté. Le flux et le reflux sont moins profonds le week-end et en été. Mais elle tient son rythme depuis plus d'un siècle.

À la mi-mars, la marée s'est arrêtée. À la suite des ordres de séjour à domicile émis par Andrew Cuomo, gouverneur de New York, les lieux de travail ont fermé leurs portes à cause du remplissage des hôpitaux. La ville est devenue l'un des points chauds les plus meurtriers de la pandémie de Covid-19, avec 20 000 morts en trois mois. Times Square s'est vidé, les musées et les salles de concert ont fermé.

Fin mai, les rues ont repris vie alors que des milliers de personnes protestaient contre le racisme et la violence policière à la suite de la mort de George Floyd sous le genou d'un policier du Minnesota. Le maire de la ville, Bill de Blasio – et, en tant que nouveau soutien enthousiaste du service de police, l'une des cibles des manifestations – a institué un couvre-feu qui a duré jusqu'au 6 juin, deux jours avant le début de la réouverture officielle de la ville.

La construction et la fabrication ont redémarré; les magasins offrent des ramassages de trottoir. Mais de nombreuses entreprises sont toujours fermées, et la plupart des employés de bureau à domicile. Broadway restera sombre jusqu'au moins septembre. Le chancelier des écoles a déclaré qu’il y avait 50 à 50 chances de réouverture des écoles à l’automne. La ville qui ne dort jamais semble être sous sédation une grande partie du reste de l'année. Si Covid revient de façon importante, ou si les travailleurs restent devant les écrans à la maison, cela pourrait devenir moribond.

Tout le mystère et la beauté

Nulle part l’histoire d’amour du 20e siècle avec l’idée de la ville n’est meilleure que New York. En taille – dépassant Londres, le meilleur chien précédent, en 1925 – grandeur, accomplissement culturel et esprits animaux de toutes sortes, ce fut pendant des décennies le toast du monde et un modèle à imiter.

Au cours du siècle, de plus en plus de villes sont devenues grandes, denses et riches. En 2016, plus d'un cinquième de l'humanité vivait dans des villes de 1 million d'habitants ou plus. Les 300 plus grandes régions métropolitaines génèrent désormais la moitié du PIB mondial et les deux tiers de la croissance de ce PIB. Et New York reste à la pointe du top. Avec près de 1,8 milliard de dollars, son PIB est le plus grand de toutes les villes du monde. Il abrite un cluster d'entreprises aussi importantes que vous pouvez en trouver partout.

Les travailleurs et les entreprises ont continué à s'entasser dans des villes comme New York, alors même que les voyages et le télétravail sont devenus plus faciles, car il y a tant à gagner de la proximité avec d'autres êtres humains, en particulier en ce qui concerne « l'économie du savoir » qui dépend fortement de travailleurs qualifiés, hautement qualifiés et très productifs. Geoffrey West, physicien à l'Institut Santa Fe, a montré que ces avantages en termes de salaires et d'innovation croissent plus rapidement que les villes qui les fournissent.

Edward Glaeser, économiste à l'Université de Harvard, a montré que la densité urbaine augmente la productivité des travailleurs et minimise leur empreinte carbone. Les Américains qui vivent dans les grandes régions métropolitaines sont, en moyenne, plus de 50% plus productifs que ceux qui vivent dans des métros plus petits. Cela est vrai même pour les travailleurs ayant la même éducation, la même expérience, travaillant dans la même industrie et bénéficiant du même QI. Il en va de même dans d'autres pays riches. Dans les plus pauvres, les avantages de la vie urbaine sont encore plus grands.

La fermeture de ces puissances face à Covid-19 a été une étape dramatique et coûteuse pour les gouvernements qui l'ont fait. Mais c'était au moins conceptuellement simple. Leur réouverture est plus difficile, en grande partie à cause des exigences contradictoires d'agrément et de transport. Dans presque toutes les villes, la réouverture entraînera une congestion accrue, car les personnes qui utilisaient auparavant les transports en commun se déplacent en voiture et par leurs propres moyens. New York – grande par rapport aux normes européennes, dépendant uniquement des transports en commun par les États-Unis – connaîtra ces problèmes à une échelle qui lui est propre. « Une baisse de 1% de l'utilisation du transport en commun vers Manhattan se traduirait par une augmentation de 12% du trafic automobile », explique Nicole Gelinas du Manhattan Institute, un groupe de réflexion. Corey Johnson, le président du conseil municipal, met en garde contre « Carmageddon ».

Mais sécuriser les transports en commun dans un monde de distanciation sociale est difficile. La Metropolitan Transportation Authority (MTA), qui est gérée par l'État, est responsable des bus de la ville et d'un système de métro qui compte plus de stations que toute autre au monde. Elle était déjà en mauvaise santé financière et physique avant la pandémie; lors de la fermeture de Covid, elle a perdu 90% de ses coureurs et plus de 2 milliards de dollars de revenus. Bien qu'il travaille sur de nouvelles façons de nettoyer les voitures de métro et les passagers à distance, il ne peut pas offrir suffisamment de services pour maintenir les navetteurs à distance en toute sécurité. En effet, s'il n'obtient pas un renflouement substantiel – que l'État dit qu'il ne peut pas se permettre – il est susceptible de devoir supprimer des emplois et des services, aggravant le problème.

Très imprudent et confus

M. de Blasio n'a pas fait grand-chose. On lui a demandé 100 km (60 miles) de nouvelles voies de bus pour aider à la situation, il a fourni seulement 30 km. Il a également fait preuve de réticence en ce qui concerne les rues piétonnes afin que les gens puissent garder une distance respectueuse les uns des autres tout en se déplaçant et en augmentant les possibilités d'utilisation des vélos.

Tout cela signifie que les New-Yorkais ne peuvent pas retourner au travail en toute sécurité d'un seul coup. Mais l'intérêt d'une ville dense est qu'elle a besoin de densité pour fonctionner. Selon Enrico Moretti, économiste à l'Université de Californie à Berkeley, chacun des « emplois du savoir » qui font le succès de villes comme San Francisco ou New York soutient cinq emplois de services, certains – des avocats – certains beaucoup moins – des baristas . Si les employés de bureau restent à la maison, les travailleurs qui dépendent d'eux étant en ville n'ont aucun revenu. Si, face à des bureaux à moitié vides, de tels travailleurs des services ne reviennent pas faute de coutume, cela aggravera la réticence des navetteurs à revenir. Si les entreprises fournissant des services font faillite en attendant que la marée tourne, les choses iront encore pire.

Même si la réouverture se passe bien, le trou dans les finances de la ville sera immense. Selon M. de Blasio, la baisse des taxes sur les ventes, sur le revenu et sur les biens immobiliers qui a suivi la fermeture entraînera une baisse des recettes fiscales de 9 milliards de dollars au cours des deux prochains exercices. Le bureau du budget indépendant de la ville, qui a déclaré le 18 mai que la situation budgétaire de la ville est caractérisée par « une morosité et une incertitude absolues », pense que l’emploi ne reviendra pas aux niveaux d'avant la pandémie avant 2024 (voir graphique). Sans le soutien du gouvernement fédéral, M. de Blasio a déclaré que « toutes les options seront sur la table » pour des réductions de dépenses, y compris le licenciement des travailleurs de la ville. Il est peu probable que l'État puisse renflouer la ville, compte tenu de ses propres déficits.

Malgré ces difficultés, il y a deux bons arguments pour s'attendre à ce que New York revienne après la convoitise. Premièrement, les villes en général se sont montrées extrêmement résistantes aux chocs énormes. En 2002, Donald Davis et David Weinstein, tous deux professeurs à l'Université de Columbia, ont examiné les villes japonaises bombardées pendant la seconde guerre mondiale et ont constaté que « les chocs temporaires, même d'une ampleur effrayante, semblent avoir peu d'impact à long terme sur la structure spatiale de la économie. » Il n'a fallu que 20 ans à la croissance démographique de Nagasaki pour revenir à la ligne de tendance sur laquelle elle se trouvait avant que l'Amérique ne lâche une bombe atomique.

Et si les villes sont résilientes en théorie, New York l'a également prouvé dans la pratique. Les attaques qui ont fait tomber le World Trade Center en 2001 ont été estimées par le contrôleur de la ville avoir coûté de 83 à 95 milliards de dollars en vies humaines et en biens. Le Lower Manhattan, où se trouvaient les tours jumelles, a perdu près de 30% de ses bureaux, déplaçant temporairement 100 000 travailleurs.

Mais en 2002, Michael Bloomberg, le maire nouvellement élu de la ville, a commencé à offrir des incitations aux entreprises pour déménager au centre-ville, et l'occupation commerciale a rebondi. La population de la région a plus que doublé depuis les attentats. En 2007, le taux d’emploi était revenu à ce qu'il était auparavant. L'année suivante, Lehman Brothers s'est effondré et l'industrie phare de la ville, les services financiers, semblait extrêmement vulnérable. Mais si en 2018, il représentait un peu plus d'un tiers des emplois dans le bas de Manhattan, contre 55% en 2001, il est toujours là. Même les 19 milliards de dollars de dégâts causés par l'ouragan Sandy en 2012 ne représentaient qu'un coup d'œil. Les valeurs des propriétés sur le front de mer de Manhattan se situent désormais à 70% au-dessus du niveau d'avant Sandy: sur le front de mer du Queens, elles sont 128% plus élevées.

Et si Covid n'est pas seulement le dernier d'une série de chocs ? Les villes qui peuvent ignorer une catastrophe peuvent toujours s'estomper si leur base économique – et avec elle leurs recettes fiscales – subit un changement structurel. Encore une fois, New York a l'histoire pour le prouver.

Comme d'autres villes américaines, New York a connu des émeutes dans les années 1960. Entre 1969 et 1974, deux récessions ont vu la ville de New York perdre près de 300 000 emplois manufacturiers. La plupart des villes américaines ont connu un « vol blanc » au cours de cette période. New York a vu beaucoup de choses. La ville a perdu 1,3 million d'habitants nets au cours des années 1970, presque tous blancs, plus que le nombre perdu par Los Angeles et Chicago réunis.

Son assiette fiscale diminuant, en 1975, la ville ne pouvait plus payer ses factures ni rembourser sa dette. Demandé de l'aide, Gerald Ford, alors président, a refusé. « FORD TO CITY: DROP DEAD »

Vous ne pouvez pas répéter le passé ?

Dans les coupes budgétaires qui ont suivi, 13 000 emplois d'enseignants ont été perdus. Pendant quatre ans, aucun policier n'a été engagé; les arrestations ont diminué d'un cinquième, le crime, déjà grave, a empiré. Le métro n'était pas sûr, il y avait des graffitis partout, les parcs sont devenus des tanières de drogue. Aujourd'hui, St Mark’s Place est bordée de bars animés, de cafés chics et de studios de yoga. Ensuite, il a été assez crasseux pour fournir une image de couverture d'album de la décadence urbaine de Led Zeppelin et des crimes hébergés allant de l'agression au meurtre au cannibalisme.

Mais la ville avait toujours les avantages de rassembler les travailleurs du savoir. Dans les années 1980, Michael Milken de Drexel Burnham Lambert a inventé les obligations de pacotille qui ont permis à Henry Kravis, co-fondateur de KKR, une grande société de capital-investissement, de réaliser les premiers rachats par emprunt, révolutionnant le financement des entreprises. Cela n’a pas été sans controverse – certaines des activités financières de M. Milken l’ont conduit en prison -, mais cela a aidé la ville à retrouver sa solvabilité, sans parler du piquant.

New York est en bien meilleure forme maintenant qu'elle ne l'était dans les années 1970. Mais quelque 900 000 travailleurs devraient déposer une demande de chômage d'ici fin juin, un niveau bien supérieur à celui observé lors de la Grande Récession ou après les attentats de 2001. De nombreuses entreprises ont fermé leurs portes grâce à Covid-19; certains peuvent ne jamais rouvrir. Et les travailleurs pour en commencer de nouveaux pourraient faire cruellement défaut. Les immigrants représentent près de la moitié des propriétaires de petites entreprises à New York, et on ne sait pas quand les restrictions à l'immigration seront levées.

Même si le gouvernement fédéral est généreux – les 7,5 milliards de dollars fournis jusqu'à présent n'ont pas été perçus comme tels par M. Cuomo, qui pense que près de dix fois ce montant est nécessaire – il y a des coupes budgétaires massives dans les écoles, les soins de santé et le gouvernement local en cours de route . Des services plus pauvres peuvent empêcher ceux qui ont fui le virus de revenir. Un habitant de New York sur 20 a quitté la ville au cours des derniers mois, s’installant dans des lits simples dans des maisons d’enfance dans tous les États contigus des États-Unis. Pour Manhattan, le quartier le plus riche, la proportion est un sixième: dans ses codes postaux les plus chics, elle est supérieure à un tiers, pour autant que la plupart des décès se soient produits dans les quartiers les plus pauvres des arrondissements extérieurs.

Une nouvelle flambée de maladie aggraverait l'économie et affaiblirait l'envie de revenir. M. Glaeser pense qu'une menace persistante du SRAS-CoV-2, le virus qui cause la covid-19, « pourrait conduire à une réorientation sérieuse et de longue date – du moins pour ceux qui pourraient se le permettre – vers la désurbanisation de la vie des gens .  » Il convient de noter que, hormis les pandémies, les maladies ont généralement tendance à bien se propager dans les villes; M. West constate que la propension d'une ville à l'infection a tendance à croître plus rapidement que la ville elle-même, tout comme les salaires et la productivité.

Et dans un avenir où le virus reste sous contrôle, les avantages économiques d'être serrés, une aubaine dans la renaissance de la ville, pourraient encore être perdus si un mélange de convenance personnelle et de stratégie d'entreprise voit le travail à distance transformé d'un expédient temporaire à un changement durable dans le fonctionnement de l'économie urbaine.

Prenons les services financiers, qui représentent un tiers de la masse salariale de Manhattan. Barclays, JPMorgan Chase et Morgan Stanley, trois banques, emploient plus de 20000 travailleurs à Manhattan et occupent plus de 930 000 mètres carrés (10 mètres carrés) dans ses immeubles de bureaux, une superficie à peu près équivalente à tous les bureaux du centre-ville de Nashville. James Gorman, le patron de Morgan Stanley, qui occupe une grande partie d'une tour qui domine Times Square, a déclaré que la société avait « prouvé que nous pouvions fonctionner sans empreinte. Cela vous en dit énormément sur l'endroit où les gens doivent être physiquement « , bien qu'il ait depuis souligné que la plupart des emplois de l'entreprise resteront dans les bureaux. Jes Staley, le directeur général de Barclays, a déclaré que « la notion de placer 7 000 personnes dans un immeuble est peut-être une chose du passé ». Dans une note de service interne, JPMorgan Chase, l'un des plus grands locataires de bureaux de New York, a déclaré que la société examinait le nombre de travailleurs autorisés à rentrer.

« L'espace de bureau est le plus grand débat », explique Ken Caplan, qui dirige la branche d'investissement immobilier de Blackstone, une société de capital-investissement basée à New York. Le respect des mesures de distanciation sociale semble nécessiter plus d'espace par travailleur pendant plusieurs mois. Cela donnera aux entreprises une raison d'encourager certains travailleurs à rester à l'écart une partie ou la totalité du temps sans trop modifier la demande de bureaux; M. Caplan est confiant dans la demande à long terme.

Soutenu sans cesse

Si les travailleurs peuvent effectuer leur travail à domicile de façon permanente, certains quitteront définitivement la ville. Selon une enquête menée par Redfin, une plateforme immobilière, plus de la moitié des personnes travaillant actuellement à domicile déclarent qu'elles s'éloigneraient de leur ville si elles avaient la possibilité de travailler à domicile de façon permanente. Cela peut être une exagération. Penser que vous aimeriez bouger et bouger est très différent; les recherches sur les sites Web immobiliers ne montrent pas un immense appétit pour la vie dans les boondocks (ce qui, pour les vrais New-Yorkais, signifie essentiellement toutes les parties du pays en dehors des limites de la ville). Scott Stringer, contrôleur de la ville de New York, pour sa part, pense que le vol vers des endroits comme Austin, au Texas, est peu probable. « Tu sais pourquoi ? » il rit. « Parce qu'ils devraient y vivre. »

Qui plus est, une main-d'œuvre entièrement décentralisée, aussi lâche, groupée, affamée et agrandie soit-elle, ne peut pas saisir tous les avantages que la ville a à offrir, que ce soit pour ses membres (en termes de recherche d'un meilleur emploi) ou pour ses employeurs. Paco Ybarra, un cadre de Citigroup, une autre banque, a déclaré que les entreprises pourraient peut-être travailler à distance maintenant, car elles ont déjà établi des relations client-équipe en face-à-face dans le passé, mais que cela « s'éroderait avec le temps » .

Il peut donc y avoir un nouvel équilibre à trouver alors que les particuliers et les entreprises cherchent à fusionner des connexions en ligne continues avec une exposition adéquate aux aléas physiques et aux contacts de la vie urbaine. La présence au bureau deviendra un souvenir pour certains, un plaisir quotidien pour d'autres et un festin mobile pour la plupart.

Cela encouragera un nouveau type d'étalement. Vivre près du cœur de la ville a longtemps semblé en valoir la peine – en termes de prix et de loyers élevés, et donc de petits appartements – car les opportunités d’emploi et les équipements sont si précieux. Si la marée quotidienne des navetteurs s'affaiblit, certains de ces avantages augmenteront également, car la base de clients aura diminué et l'attrait de déménager dans un endroit plus grand augmentera. « Si vous n'avez besoin que de faire la navette deux ou trois jours par semaine, vous pouvez passer le même temps total à faire la navette mais vivre beaucoup plus loin dans une maison plus grande avec de l'espace pour un bureau à domicile », explique Taylor Marr, économiste à Redfin.

Pour leurs nombreux défauts, les villes ont été un moteur de prospérité, ainsi qu'un moyen de réduire les dommages que les modes de vie modernes font à l'environnement. Dans des épisodes antérieurs de bouleversements, des villes comme New York ont ​​rebondi parce que leurs habitants ont été rassemblés plus qu'ils n'ont été séparés. Monter dans un métro ou un ascenseur bondé était un acte de défi face aux craintes du terrorisme.

Cette fois-ci, les dirigeants de la ville ne pourront pas compter sur la résilience granuleuse de ses habitants pour redémarrer la ville. Ils devront créer des programmes inventifs qui aident les travailleurs à voyager en toute sécurité et à s'assurer que la ville dispose de la capacité de recherche des contacts et de test pour éviter une deuxième épidémie. Ils devront également garder un œil attentif sur la manière dont les méthodes de travail et les lieux de travail peuvent changer. Si New York peut augmenter son télétravail tout en conservant son dynamisme, il pourrait encore être un modèle pour les villes du monde entier. Si ce n'est pas le cas, la densité reviendra, soit là-bas, soit, si la ville échoue à ce dernier test, ailleurs. ■

Cet article est paru dans la section Briefing de l'édition imprimée sous le titre « Le destin de la densité »

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