Le 1er mars, il y avait 88 cas confirmés de coronavirus aux États-Unis. À la fin du mois, il y en avait plus de 170 000. Les Centers for Disease Control and Prevention a compilé des données sur les personnes qui ont été hospitalisées à cause du virus au cours de ce mois pour obtenir une image démographique plus claire des patients infectés qui ont eu besoin des soins médicaux les plus graves.

Environ 90 pour cent des 1 482 patients hospitalisés inclus dans l'étude publiée mercredi avaient une ou plusieurs conditions médicales sous-jacentes. Les personnes âgées infectées par le virus étaient plus susceptibles d'être hospitalisées; les hommes étaient plus susceptibles de subir des cas graves que les femmes; et les Noirs ont été hospitalisés à un taux plus élevé que les Blancs. L'étude a également révélé que les taux d'hospitalisation pour Covid-19 étaient considérablement plus élevés que pour les récentes flambées de grippe.

CDC. Publie un aperçu démographique précoce des pires cas de coronavirus

Les données, basées sur les hospitalisations du 1er au 30 mars, ont été extraites d'un réseau d'hôpitaux dans certaines parties de 14 États, dont New York, Connecticut, Californie et Ohio. La zone étudiée ne comprend qu’environ 10% de la population totale des États-Unis, mais elle est considérée comme un instantané représentatif de la propagation du virus et de la répartition démographique des patients.

« Il y a eu beaucoup de questions tourbillonnantes sur les tests et sur le fardeau réel de la maladie dans la population », a déclaré Charles Branas, professeur d'épidémiologie à l'Université Columbia, qui n'a pas participé à l'étude. «Au moment où il arrive dans les hôpitaux, c'est une très bonne façon d'évaluer le fardeau de la maladie.»

Le C.D.C. utilise les informations sur les hospitalisations pour aider les responsables de la santé publique à mieux comprendre l'évolution de l'épidémiologie d'une maladie et pour aider à la planification et à la hiérarchisation des ressources de soins de santé.

Mercredi, le C.D.C. a également annoncé de nouvelles lignes directrices décrivant comment les employés qui sont considérés comme essentiels par leurs employeurs mais qui ont été exposés à des personnes infectées par le virus peuvent retourner au travail. Les directives s'appliquent aux travailleurs qui ne se sentent pas malades et qui peuvent suivre certaines précautions.

Ces travailleurs peuvent retourner au travail s'ils prennent leur température avant de se rendre sur leur lieu de travail, portent un masque facial en tout temps et pratiquent la distanciation sociale pendant leur travail, Dr Robert Redfield, C.D.C. directeur, a déclaré lors de la réunion d'information sur le coronavirus de la Maison Blanche. Au travail, ils ne devraient pas partager de casques d'écoute ou d'autres objets qui touchent leur visage, et ils ne devraient pas se rassembler dans les salles de repos ou les endroits bondés, a-t-il ajouté.

Le Dr Redfield a déclaré que les employeurs devraient renvoyer les travailleurs chez eux immédiatement s'ils présentaient des symptômes. Il a également déclaré qu'ils devraient augmenter les échanges d'air dans leurs bâtiments et nettoyer les surfaces communes plus souvent. Le but, a-t-il dit, est de «réintégrer ces travailleurs sur le marché du travail critique afin de ne pas avoir de pénurie de travailleurs». Dans son rapport sur les données d'hospitalisation, l'agence a averti que les résultats concernant Covid-19 étaient préliminaires, le nombre de cas devant augmenter considérablement à mesure que le virus continue de se propager et que les tests deviennent plus disponibles. De plus, les données ne reflètent pas la flambée des cas au cours de la première semaine d'avril, mettant à rude épreuve les hôpitaux dans des endroits comme New York, New Jersey, Louisiane et Michigan.

Mais les chiffres reflètent les tendances qui ont été signalées par d'autres pays aux stades antérieurs de l'épidémie. Parmi les patients hospitalisés de Covid-19 au C.D.C. étude, 89,3 pour cent avaient des conditions médicales sous-jacentes. L'hypertension, chez 49,7% des patients, était la plus courante, suivie de l'obésité, des maladies métaboliques chroniques (comme le diabète), des maladies pulmonaires chroniques (comme l'asthme) et des maladies cardiovasculaires.

En termes d'âge et de sexe, 74,5% des patients avaient 50 ans ou plus et 54,4% étaient des hommes.

Le rapport montre également que, si le pourcentage global le plus élevé de patients hospitalisés était blanc (45%), le pourcentage de patients noirs (33%) était beaucoup plus élevé que le pourcentage d'Afro-Américains dans la population dans son ensemble. Dans les zones géographiques couvertes par l'étude, 59% de la population est blanche, indique le rapport, et 18% est noire, « ce qui suggère que les populations noires pourraient être affectées de manière disproportionnée par Covid-19 ».

Dans la région incluse, les hommes représentent généralement 49% de la population et les femmes 51%, ce qui élargit encore davantage le pourcentage disproportionné d'hommes nécessitant une hospitalisation.

Le rapport a souligné que ses conclusions devraient être confirmées par davantage de données.

Au total, 4,6 personnes pour 100 000 ont été hospitalisées dans la zone étudiée. Mais le taux est passé à 13,8 pour 100000 pour les personnes de 65 ans et plus, ce que le C.D.C. trouvé était plus élevé que les taux pour les patients grippaux récents. L'étude a comparé les données des quatre premières semaines des cinq dernières saisons de la grippe et a constaté que ces taux d'hospitalisation variaient de 0,1 pour 100000 personnes âgées de 5 à 17 ans, jusqu'à 2,2 à 5,4 pour les personnes de 85 ans et plus. Pour Covid-19, le taux d'hospitalisation des patients de 85 ans et plus est de 17,2 pour 100 000.

Peter Baker a contribué au reportage.