Les Centers for Disease Control and Prevention ont commencé des études préliminaires pour essayer de déterminer combien d'Américains ont déjà été infectés par le SRAS-CoV-2, le virus qui cause Covid-19, a révélé samedi un responsable de l'agence. Vendredi, l'agence a déclaré que près de 240 000 personnes dans le pays avaient été infectées par le virus et près de 5 500 sont décédées.

Joe Bresee, directeur adjoint des incidents pour la réponse à la pandémie du CDC, a déclaré que l'agence espère étoffer la partie des cas qui ont échappé à la détection à l'aide de trois études connexes.

Le CDC commence des études pour un décompte plus précis des cas de Covid-19 non détectés

Le premier, qui a déjà commencé, consistera à examiner des échantillons de sang de personnes n'ayant jamais été diagnostiquées comme cas dans certains des points chauds du Covid-19 du pays, pour voir dans quelle mesure le virus a circulé. Plus tard, une enquête nationale, utilisant des échantillons provenant de différentes parties du pays, sera menée. Un tiers se penchera sur des populations particulières – les travailleurs de la santé sont une priorité absolue – pour voir à quel point le virus s'est propagé en leur sein. Bresee a déclaré que le CDC espère commencer l'enquête nationale cet été; il n'a donné aucun calendrier pour l'étude des agents de santé.

« Nous commençons tout juste à faire des tests et nous en rendrons compte très rapidement », a déclaré Bresee lors d'une conférence de presse. « Nous pensons que les études sur le sérum seront très importantes pour comprendre quelle est la véritable quantité d'infection dans la communauté. »

Ces études – appelées enquêtes sérologiques – impliquent de prélever du sang sur des personnes n'ayant jamais été diagnostiquées comme un cas pour rechercher des anticorps contre le virus. Ils sont effectués en prélevant un échantillon représentatif de personnes dans une ville, par exemple, en s'assurant que des personnes de différents groupes d'âge sont incluses.

On sait que de nombreuses personnes souffrent d’infections légères lorsqu’elles contractent Covid-19. Les données provenant de Chine et d'ailleurs suggèrent qu'environ 80% des personnes confirmées comme ayant l'infection présentent des symptômes légers ou modérés.

Mais il est également supposé que le chiffre peut en fait être faible – que plus de personnes peuvent avoir déjà rencontré et repoussé le virus que ce qui a été détecté. Il y a eu des rapports, par exemple, du navire de croisière Diamond Princess impliquant des personnes testées positives qui ont déclaré n'avoir aucun symptôme. Le navire était le premier de plusieurs navires de croisière sur lesquels le virus a largement circulé; près de 20% des passagers et de l'équipage du navire ont finalement été testés positifs pour le virus.

Avoir une idée du nombre de cas bénins et asymptomatiques aide les autorités à planifier les réponses futures à l'activité de Covid-19. S'il est connu qu'un pourcentage élevé de personnes dans une communauté étaient probablement infectées lorsque le virus a traversé au cours de sa première vague d'infections, la réponse à une réapparition plus tard pourrait être adaptée pour protéger uniquement les personnes à haut risque, par exemple.

Ce travail fait partie de la surveillance accrue des coronavirus au CDC. L'agence a adapté un certain nombre de systèmes de surveillance utilisés pour enregistrer le bilan de la grippe saisonnière aux États-Unis pour obtenir une image en temps quasi réel de la marche du SRAS-CoV-2 à travers le pays.

Vendredi, le CDC a publié le premier de ce qui sera un rapport de surveillance hebdomadaire Covid-19, basé sur le modèle de son rapport de grippe de longue date, FluView. Le rapport est basé sur des données de la dernière semaine de mars. Il a montré qu'au cours de cette semaine, près de 76 000 Américains avaient été testés pour l'infection, dont près de 11 000, soit 14,5%, étaient positifs.

Elle a également montré que les décès dus à la pneumonie et à la grippe, qui devraient normalement baisser à cette période de l'année à mesure que la saison de la grippe commence à diminuer, augmentent. Les décès par pneumonie ont fortement augmenté depuis fin février – à cause de Covid-19.

Les nouveaux systèmes de surveillance permettront au CDC d'ajouter du contexte aux rapports quotidiens sur les cas et les décès de Covid-19, a déclaré Lynnette Brammer, chef du système national de surveillance de la grippe du CDC et COVIDView, le nouveau rapport hebdomadaire. Cela aidera l'agence à déterminer qui contracte le virus et qui est hospitalisé en raison des infections à Covid-19, et qui meurt de la maladie.

« Nous commençons à voir différentes tendances, mais il nous faudra un certain temps pour être vraiment à l'aise d'interpréter ces données », a déclaré Brammer.

Correction: Une version antérieure de cette histoire indiquait à tort que 80% des cas avaient une maladie bénigne ou presque sans symptômes.