Les médecins et les experts en santé publique vous diront que, par rapport aux Américains blancs, les Afro-Américains meurent prématurément et de manière disproportionnée de nombreux maux: maladie cardiaque, accident vasculaire cérébral, COVID-19, violence policière.

Les causes immédiates de ces décès précoces varient. Mais il y a une similitude dans le modèle, disent les experts, et une source commune de statistiques biaisées.

Selon ceux qui étudient les inégalités raciales en matière de santé, le racisme – non pas sous sa forme ouverte et injurieuse, mais dans sa forme profondément ancrée dans les institutions du pays – nuit aux 44 millions d'Américains qui s'identifient comme noirs et raccourcissent potentiellement leur vie. Pour certains, dont le Minnesotan George Floyd, il provoque une mort prématurée en quelques minutes. Pour d'autres, toute une vie de désavantages pèse de manière plus subtile.

« En fin de compte, le racisme est le péché originel ici », a déclaré le Dr Georges Benjamin, directeur exécutif de l'American Public Health Assn. « Le racisme attaque la santé physique et mentale des gens », a-t-il dit. C’est « une crise de santé publique en cours qui requiert notre attention maintenant ».

Et au milieu d'une pandémie, Benjamin et d'autres craignent que, alors que la foule envahisse les rues pour protester contre un autre meurtre par la police d'un homme noir non armé, les personnes de couleur porteront à nouveau le poids disproportionné des nouvelles infections.

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C'est un compromis angoissant, reconnaissent-ils. Mais ce n'est guère un choix.

« J'ai passé les derniers mois de ma vie à implorer et à exhorter les gens à se protéger, à réduire la propagation de ce virus et à sauver des vies », a déclaré le Dr Clyde W. Yancy, cardiologue à la Feinberg School of Medicine de la Northwestern University, qui est afro-américain. Mais après la mort de Floyd sous le genou du policier de Minneapolis Derek Chauvin, il a déclaré:j’ai compris que mon plus grand risque n’était pas le COVID-19. C'est la couleur de ma peau. « 

Il m'est apparu que mon plus grand risque n'est pas COVID-19. C’est la couleur de ma peau.

Dr Clyde W. Yancy, cardiologue à la Northwestern University

Le Dr Atheendar Venkataramani, interniste et chercheur en politique de la santé à l'Université de Pennsylvanie, a mis à profit le pouvoir du désespoir pour éroder la santé de certaines populations américaines. Il faisait partie d'une équipe qui a évalué les changements dans la santé mentale des Américains qui vivaient dans des États où au moins un homme noir non armé avait été tué par la police.

Dans les trois mois suivant ces décès, l'équipe a constaté une baisse mesurable de la santé mentale chez les Noirs américains – et plus il y avait de décès, plus l'effet était important. La santé mentale n'a pas souffert lorsque la police a tué un Noir avec une arme.

La santé mentale des Américains blancs n'était pas associée à des rencontres policières mortelles impliquant des Américains noirs armés ou non armés. Les résultats ont été publiés en 2018 dans la revue médicale The Lancet.

« Ce n'est pas comme si nous leur donnions le choix ici », a déclaré Venkataramani à propos du dernier spasme de protestations. La négligence des problèmes économiques, sociaux et de santé des Afro-Américains a été « si pernicieuse, si ancrée et si prévisible », a-t-il ajouté, « comment pourriez-vous ne pas être là pour attirer l'attention sur ces questions ?

Dans le langage médical, le racisme, y compris le genre cuit dans tant d'institutions américaines, est une toxine. Tout comme l'air pollué, le stress chronique et la malnutrition – qui découlent souvent de l'injustice raciale – son effet est corrosif.

Un bébé afro-américain né en 2017 a une espérance de vie inférieure de 3,5 ans à celle d'un bébé blanc. Si les inégalités actuelles persistent, le bébé noir aura près de 2,5 fois plus de chances de vivre dans la pauvreté, près de deux fois plus de chances de quitter l'école avant d'obtenir un diplôme d'études secondaires et plus de six fois plus de chances d'être incarcéré que le blanc.

En cours de route, l'Afro-américain moyen vivra dans des logements plus pauvres, aura moins accès à des aliments sains et sera plus exposé aux polluants environnementaux et aux crimes violents que son homologue blanc. Il ou elle est plus susceptible de souffrir d'obésité, d'asthme, de diabète, de maladie cardiaque et d'hypertension artérielle.

Malgré cela, des études montrent que de nombreux médecins ignorent les maux signalés par les patients afro-américains, engendrant une méfiance qui les décourage souvent de rechercher rapidement des soins médicaux.

Au cours des derniers mois, de telles inégalités ont contribué à des pertes de coronavirus nettement plus élevées chez les Afro-Américains que chez les Américains blancs. Une analyse des données d'enquête de l'Université Johns Hopkins a révélé que les taux d'infection par les coronavirus étaient trois fois plus élevés dans les comtés à population à prédominance noire que dans les pays à prédominance blanche, et les taux de mortalité par COVID-19 étaient six fois plus élevés.

En Californie et à New York, les adultes afro-américains ont été surreprésentés parmi les décès dus à COVID-19 par un facteur de deux. Au Michigan, leur part des décès dus au COVID-19 est trois fois plus élevée que leur part de la population.

Bridget Goosby, sociologue de l'Université du Texas qui étudie les disparités en matière de santé, a déclaré que la pandémie de COVID-19 a laissé de nombreuses communautés afro-américaines dans un état particulièrement appauvri.

La désignation de « travailleur essentiel » de nombreux emplois à bas salaire occupés par des personnes de couleur – chauffeurs-livreurs, personnel hospitalier, commis d'épicerie – avait préparé le terrain pour que beaucoup se sentent injustement exposés au danger.

Pour beaucoup, ce sens a été approfondi par des histoires comme celles de Deborah Gatewood, une phlébotomiste afro-américaine à Détroit décédée après l'hôpital où elle avait travaillé pendant 31 ans lui a refusé un test de coronavirus à quatre reprises, et de Brittany Bruner-Ringo, une Infirmière afro-américaine à qui l'on a ordonné d'admettre un patient visiblement malade dans un centre de soins de démence haut de gamme à Los Angeles et est décédé de COVID-19 un mois plus tard.

Il a fallu des mois à de nombreux États pour commencer à collecter des données confirmant une suspicion largement répandue: la pandémie pesait beaucoup plus lourdement sur les Noirs que sur les Blancs.

Puis, à la mi-mai, les données du département de police de New York ont ​​révélé que 93% des arrestations effectuées pour faire respecter les règles de distanciation sociale étaient des Noirs et des Latinos. Pendant ce temps, des manifestants blancs armés appelant à la « libération » de leurs États ont été salués par le président Trump.

Au milieu de tant de pertes en vies humaines, de nombreux endroits où les Afro-Américains se tournent normalement pour le confort et la force – y compris les églises et les magasins de beauté – ont été fermés par la pandémie, a déclaré Goosby. Même les familles élargies ont été séparées.

« Il y a un chagrin collectif », a-t-elle déclaré. « Et vous êtes déjà privé d'avoir ce réseau social, de pouvoir pleurer avec les gens. Vous n’avez pas l’impression que votre chagrin est reconnu ou que quelque chose a changé. « 

Dans ce tinderbox de douleur, jetez le match du meurtre documenté graphiquement de Floyd.

Pour quiconque y prête attention, « rien de tout cela n'est surprenant », a déclaré Goosby.

Dans un récent essai du Journal of the American Medical Assn., Yancy a écrit que le lourd tribut du COVID-19 sur les Afro-Américains avait engendré un « moment de calcul éthique » tant attendu.

Les États-Unis « ont eu besoin d'un déclencheur pour s'attaquer pleinement aux disparités en matière de soins de santé », a-t-il écrit. « COVID-19 est peut-être cet événement phare. »

Désormais, le calcul éthique du pays est plus urgent que jamais.

« Comment une société civile – si nous sommes effectivement civils – réagit-elle non seulement à des souffrances disproportionnées mais aussi à un héritage d'injustice ? » Dit Yancy. « Nous connaîtrons bientôt le caractère de notre population. »

Malgré les récents événements, il a insisté pour rester optimiste.

« On ne peut qu'espérer », a-t-il dit.