SACRAMENTO – Les incendies meurtriers qui ont balayé la Californie avec une férocité croissante ces dernières années ont fourni des leçons brutales sur la réponse aux catastrophes – et peuvent aider l'État à faire face à une menace mortelle entièrement nouvelle.

Le bilan douloureux a forcé les législateurs californiens à combler les lacunes critiques en matière d'assurance, de services de santé, de planification d'urgence et de communication. Les dirigeants des États et des comtés s'appuient désormais sur ces travaux préparatoires lors de la crise de Covid-19.

Comment les catastrophes en Californie ont aidé l'État à répondre au coronavirus

« Si nous n'avions pas vu la taille et l'ampleur de ces incendies », a déclaré le sénateur Mike McGuire (D-Healdsburg), qui représente certaines régions du pays viticole, « je pense que la Californie serait dans une situation très différente avec le coronavirus. »

Rien ne pouvait préparer pleinement un État ou un pays à l’ampleur de la pandémie, et le système de santé publique de la Californie a subi les mêmes coupures sévères qui ont entravé la réponse de la nation à Covid-19. Mais l'état perpétuel de la Californie en cas de catastrophe – qu'il s'agisse d'incendies, d'inondations ou de tremblements de terre – a forcé les gouvernements des États et locaux à se préparer.

L'incendie de Tubbs en octobre 2017 dans le comté de Sonoma a éclaté dans les quartiers au milieu de la nuit, obligeant des milliers de personnes – dont beaucoup n'avaient pas été averties de la menace de rassemblement – à fuir pour sauver leur vie. Il a tué 22 personnes, incitant McGuire et d'autres à légiférer sur les alertes d'urgence, les systèmes de communication et les protocoles. L'automne suivant, le feu de camp dans le comté de Butte a coûté la vie à 85 personnes, de loin l'incendie de forêt le plus meurtrier de l'histoire de l'État.

« Avance rapide vers la réponse au coronavirus », a déclaré McGuire. « Les agents de santé publique de la région de la baie ont pris des mesures décisives fondées sur les données et ont émis les ordonnances d'abris les plus solides du pays. Il n'y a pas de temps pour faire la fête pendant une crise. « 

Les fonctionnaires de la région de la baie de San Francisco ont été les premiers au pays à émettre des ordonnances de séjour à domicile, et l'État a rapidement suivi. Les experts en santé publique sont prudemment optimistes, ces actions ont aplati la courbe, suscitant même les éloges du président Donald Trump, l'un des critiques les plus enthousiastes de l'État.

La législation adoptée en tenant compte des incendies de forêt et d'autres crises a déjà été utilisée dans la lutte contre Covid-19.

Le mois dernier, le commissaire aux assurances de Californie, Ricardo Lara, s'est appuyé sur une loi de 2018 qui a réagi aux incendies en demandant à l'assurance maladie de soumettre des plans détaillés sur la manière dont ils continueraient à accéder aux services médicaux essentiels. Cela comprenait l'autorisation de renouveler les médicaments sur ordonnance pendant 90 jours et la suspension des périodes d'attente pour les médicaments spécialisés.

Une loi de 2019 a positionné les prestataires californiens pour recevoir le remboursement de Medi-Cal pour les visites virtuelles dans un état d'urgence – un soulagement pour les médecins et les cliniques de santé communautaire qui souffrent financièrement car les patients sont restés à l'écart pour des soins non urgents.

Donner aux prestataires la possibilité d'être payés – en particulier pour une visite téléphonique – aidera de nombreux médecins et cliniques, a déclaré Carmela Castellano-Garcia, PDG de la California Primary Care Association. « En passant à la téléphonie, nous pouvons assurer la sécurité de notre personnel et de nos patients », a-t-elle déclaré, ajoutant qu'un simple appel du médecin est généralement plus facile qu'une visite virtuelle à l'ordinateur en cas de crise, en particulier pour les personnes âgées.

La députée Cecilia Aguiar-Curry (D-Winters), qui a rédigé ce projet de loi, a également adopté des lois sur la télésanté qui exigent le remboursement d'une assurance privée et autorisent la télésanté pour les pharmacies dans les zones mal desservies.

« Il n'y a aucun doute là-dessus; cela était vraiment axé sur les incendies de forêt, ainsi que les tremblements de terre « , a déclaré Aguiar-Curry, ajoutant qu'elle et ses collègues ont rapidement réalisé à quel point les mesures étaient pertinentes dans cette pandémie.

Des incendies de forêt dévastateurs dans le comté de San Diego – y compris une tempête de feu de 2007 qui a détruit plus de 1 500 maisons et provoqué l'évacuation d'un demi-million de personnes – ont incité le comté à repenser sa portée publique d'une manière qui s'est avérée précieuse pendant la pandémie de Covid-19, a déclaré Holly. Porter, directeur administratif du comté de San Diego.

Après l'évacuation de masse, le comté a commencé à confier à différentes personnes la coordination avec les principales institutions telles que les dispensaires, les refuges pour sans-abri, les établissements de soins pour personnes âgées et les entreprises. Il a également mis au point de nouvelles façons d'atteindre des non-anglophones dans des dizaines de langues et dialectes, en utilisant un « réseau relais » de quelque 300 contacts confessionnels et à but non lucratif.

Lorsque les ordonnances de séjour à domicile ont baissé le mois dernier, le comté s'est tourné vers ce livre de jeu bien usé. « Nous avons appris des incendies à quel point il est important de faire face à la communication en cas de catastrophe », a déclaré Porter.

Cependant, la Californie a connu des retards de préparation sur d'autres fronts. Confronté à un énorme déficit budgétaire pendant la récession, l'État a réduit le financement pour maintenir un stock de 200 millions de dollars que l'ancien gouverneur Arnold Schwarzenegger a initié pour la riposte à la pandémie. La semaine dernière, Schwarzenegger a qualifié cette décision de « myope ».

Comme de nombreux États, la Californie a réduit le financement des agences de santé locales pendant la récession – et n'a jamais restitué cet argent. Les agents de santé affirment que leur manque de personnel et de ressources nuit à leur capacité de réagir rapidement à la pandémie qui s'est déclarée dans leurs communautés.

Pourtant, les régions de l'État prédisposées aux catastrophes sont confiantes en leur capacité à gérer les catastrophes, a déclaré le député Jim Wood (D-Santa Rosa), dont le district a été au cœur de la crise des incendies de forêt.

« Certainement pour le comté de Sonoma, c'est aussi proche d'une machine bien huilée que vous allez le voir parce que nous avons été confrontés à une catastrophe ou une autre au cours des quatre dernières années », a déclaré Wood, se référant également aux inondations de la région. . « Ce n'est pas comme si nous devions dépoussiérer le livre de lecture parce que ce livre de jeu est vraiment frais. »

Pour McGuire, collègue de Wood’s Sonoma County, les incendies de forêt ont également eu un autre effet: forger des liens entre toutes les personnes qui doivent travailler ensemble en cas de crise.

« Chacun de nous est allé en enfer et s'est remis ensemble », a-t-il dit, « et maintenant nous avons réuni le groupe pour répondre à cette crise. »

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