WASHINGTON – Une épidémie d’infections à coronavirus dans un Whole Foods haut de gamme au cœur de la capitale nationale a attiré l’attention sur le sort des employés des épiceries jugés essentiels pour rester au travail pendant la pandémie, mais qui tombent de plus en plus malades.

Le Whole Foods près du quartier branché de Logan Circle à Washington a déclaré mercredi à des employés qu’un travailleur avait contracté le virus, l’un d’au moins six, mais que le magasin ne fermerait pas, selon un rapport de WUSA, une station locale affiliée à CBS. Au lieu de cela, les gestionnaires ordonneraient un nettoyage en profondeur avec les travailleurs restant sur le chantier, selon un e-mail envoyé aux employés qui a été obtenu par la station.

Des cas de coronavirus chez D.C. Whole Foods mettent en évidence les risques auxquels sont confrontés les travailleurs de l'épicerie

Les travailleurs étaient libres de prendre un congé sans pénalité jusqu’à la fin avril, a indiqué l’e-mail, mais il ne serait pas rémunéré.

Un employé du magasin, qui a refusé d’être identifié, a transmis mardi à un photographe du New York Times une note déclarant que 16 employés sur le site avaient été confirmés infectés, une épidémie importante dans une ville qui a jusqu’à présent échappé aux horreurs. de New York, Detroit et La Nouvelle-Orléans.

Dans un e-mail, un porte-parole de Whole Foods a confirmé que le magasin avait «plusieurs membres de l’équipe» avec des diagnostics de Covid-19, la maladie causée par le coronavirus, mais que le site avait «subi plusieurs nettoyages en profondeur et désinfections» pendant la nuit ces derniers jours. cela lui a permis de rester ouvert pendant les heures normales de bureau.

Un autre emplacement de Whole Foods dans le quartier de Foggy Bottom à Washington était auparavant fermé au public pour nettoyage après qu’un travailleur ait été testé positif au virus, mais le porte-parole de l’entreprise a déclaré que la fermeture n’était justifiée que parce qu’un nettoyage de nuit n’était pas disponible.

Ces problèmes ne sont pas isolés. L’Union internationale des travailleurs et travailleuses unis de l’alimentation et du commerce, qui représente plus de 900 000 épiciers à l’échelle nationale, a estimé lundi que 30 de ses membres étaient décédés de Covid-19 et 3 000 autres avaient pris des jours de maladie après avoir montré des signes de maladie ou d’autres complications possibles liées au coronavirus. . Le syndicat a également déclaré que dans un sondage mené auprès de 5 000 de ses membres, 85 pour cent ont déclaré que les clients dans leurs magasins ne pratiquaient pas la distanciation sociale comme recommandé.

Bien que Washington n’ait pas connu les drames d’autres villes, il est considéré comme un point chaud émergent, avec près de 2 200 infections et 72 décès. Son taux d’infection, mesuré par rapport à la petite population du district, est supérieur à la moyenne par rapport aux États.

La ville a exigé des entreprises essentielles qu’elles prennent diverses mesures pour imposer la distanciation sociale, en envoyant des détaillants alimentaires se précipiter pour installer des accessoires tels que des stations de désinfection des mains, des barrières en plexiglas entre les travailleurs et les clients et des autocollants au sol marquant la distance de séparation de six pieds recommandée par le gouvernement.

Cependant, les protocoles laissent en grande partie le soin aux magasins eux-mêmes d’appliquer d’autres directives telles que l’exigence que les clients portent des masques lors de leurs achats. Des mesures plus sérieuses comme la fermeture de magasins essentiels ont également été laissées à la direction.

À un autre endroit de Whole Foods dans le couloir de la rue H de la ville, la circulation piétonne à l’intérieur et à l’extérieur du magasin a été acheminée vers une seule entrée, où un gardien était stationné pour repousser les acheteurs sans masque.

La semaine dernière, les responsables du briefing quotidien du groupe de travail de la Maison Blanche ont commencé à répertorier Washington comme l’une des villes les plus susceptibles de voir une augmentation des cas de coronavirus au cours des prochaines semaines, aux côtés de Baltimore et Philadelphie.

Comme les cas ont augmenté, les responsables locaux ont été contraints d’équilibrer leurs efforts pour faire respecter les initiatives de santé publique et la nécessité de garantir l’accès aux épiceries.

Le 8 avril, le maire Muriel E. Bowser a rendu une ordonnance fermant effectivement les marchés de producteurs et les vendeurs de fruits de mer dans la ville jusqu’à ce qu’ils puissent soumettre des plans individuels de distanciation sociale et recevoir l’approbation du gouvernement. Mercredi, Mme Bowser a émis une autre ordonnance exigeant que tous les travailleurs et clients des vendeurs de nourriture portent des masques et prorogeant l’état d’urgence de la ville jusqu’au 15 mai.

Plus tôt ce mois-ci, un magasin de Trader Joe à Washington a temporairement fermé ses portes pour nettoyage après qu’un employé eut été testé positif. Le détaillant répertorie au moins 18 fermetures futures dans d’autres endroits du pays sur une liste courante sur son site Web.

Une porte-parole du Département de la santé de Washington a déclaré que les entreprises essentielles n’étaient pas légalement tenues de divulguer publiquement si les employés avaient été testés positifs pour le virus. Mais selon les protocoles, les détaillants qui ne se conforment pas à l’ordonnance du maire pourraient encourir des sanctions civiles et des révocations de licence.

Le danger associé au travail dans les épiceries qui voient chaque jour des centaines d’acheteurs a provoqué des protestations de la part des travailleurs impliqués dans les courses aux consommateurs. Le mois dernier, les employés de Whole Foods et les travailleurs qui exécutent les commandes pour le service de livraison d’épicerie Instacart ont organisé des grèves sur ce qu’ils ont décrit comme des conditions de travail dangereuses et des protections insuffisantes.

Marc Perrone, président de l’Union internationale des travailleurs unis de l’alimentation et du commerce, a déclaré que de nombreux travailleurs ont été contraints de se contenter d’un équipement de protection limité car les masques et autres équipements de protection individuelle, ou EPI, ont été détournés vers des travailleurs médicaux et d’autres traitant directement avec les personnes déjà symptomatiques ou connues pour être exposées au virus.

«Masques et P.P.E. en fin de compte, ce sont d’abord les premiers intervenants, puis les plus offrants », a déclaré M. Perrone. «Certains de nos employeurs avec lesquels nous traitons des envois perdus qui ont été envoyés vers d’autres pays.»

Mais M. Perrone a souligné que les employés des épiceries sont toujours en contact avec des dizaines de clients sur une base quotidienne, dont beaucoup peuvent être des transporteurs asymptomatiques.

Les employés de Whole Foods ne sont pas représentés par le syndicat, mais une coalition d’employés qui ont organisé une «interruption de travail» pour protester contre les conditions de travail en mars ont prévu une autre manifestation le 1er mai, selon The Guardian.

Le dilemme auquel sont confrontés les épiceries survient au milieu d’un débat plus large entre les décideurs politiques et les experts de la santé publique sur la rapidité avec laquelle assouplir les lignes directrices en matière de distanciation sociale afin de stimuler l’activité économique.

Mardi, le représentant Trey Hollingsworth, républicain de l’Indiana, a rejoint d’autres législateurs appelant à un retour à la normalité, déclarant à une station de radio d’Indianapolis que décider entre continuer les ordres de rester à la maison et ramener les gens à l’école et au travail reviendrait à Congrès.

« Ce n’est pas zéro mal, mais c’est le moindre de ces maux et nous avons l’intention d’avancer dans cette direction », a-t-il déclaré. «C’est notre responsabilité, et l’abdiquer, c’est insulter les Américains qui nous ont élus.»